Elle a fait une demande pour désactiver toute l’avionique dans l’un de ses escadrons de chasse, VMFA-323, les Death Rattlers, le seul escadron de marine à bord du Entreprise et le seul qui utilisait encore la cellule désuète F / A-18 Hornet. Elle aurait deux jours pour modifier l’aéronef au port, puis tout le temps supplémentaire qu’elle pourrait voler une fois qu’elle serait en route. Elle transformerait en fait l’un de ses escadrons en un «escadron stupide».

Le commandant de l’escadron avait protesté avec acharnement. Il avait dit à Hunt qu’il n’était pas sûr que tous ses pilotes étaient prêts pour ce type de vol – sans instruments, par le seul siège de leur pantalon. Elle avait rejeté ses inquiétudes, non pas parce qu’elle ne pensait pas qu’elles avaient du mérite, mais parce qu’elle n’avait guère d’autre choix. Elle savait que lors de leur prochain combat, ils se battraient aveugles.

C’était, bien sûr, si elle pouvait trouver le Zheng He.

09:00 21 MAI 2034 (GMT-4)

QUANTICO

Wedge voulait juste rentrer à la maison. Retour à San Diego. Retour à la plage. Retour à 06h00 au gymnase, à 08h00 avant le vol, à un premier saut à 09h00, puis déjeuner, puis un deuxième saut à 13h30, puis après le vol et débriefing, suivi de boissons au club des officiers et une nuit passée dans un lit qui n’était pas le sien. Il voulait porter ses Ray-Bans. Il voulait surfer le point à Punta Miramar. Il voulait parler de la merde à ses copains de l’escadron, puis revenir sur cette merde lorsqu’ils ont fait des manœuvres de combat aérien à Fallon Naval Air Station.

Qu’est-ce qu’il ne voulait pas?

Il ne voulait pas être à Quantico. Il ne voulait pas que le sergent-chef que le Headquarters Marine Corps avait assigné comme son «escorte pendant qu’il était dans la WDCMA» le suivait. «C’est quoi le WDCMA?» Wedge avait demandé au sergent-chef sans humour, qui avait de la merde pour des rubans, sauf un tas d’éloges sur le terrain de forage et une douzaine de médailles de bonne conduite.

«Washington, DC, Metro Area, monsieur», avait dit le sergent-chef.

«Tu me merdes?»

«Négatif, monsieur.

Dans les semaines qui s’étaient écoulées depuis que Wedge était rentré aux États-Unis, ou CONUS, comme le faisait allusion le sergent-chef avec insistance, les deux avaient eu cet échange à plusieurs reprises. À propos de la demande refusée de Wedge de dîner avec un ancien copain d’université qui vivait près de Dupont Circle («Me chiez-vous?» «Négatif, monsieur.»), Ou du sergent-chef insistant pour venir avec lui au théâtre de la base quand il le voulait voir un film («Me chiez-vous?» «Négatif, monsieur.»), et enfin – et peut-être le plus amèrement – chaque fois que son séjour forcé à Quantico était prolongé d’abord d’un jour, puis de deux, puis d’une semaine, puis un autre («Êtes-vous putain de pute me chier? «Négatif, monsieur.»).

La raison, théoriquement, de l’allongement du séjour de Wedge était une série de débriefings. Au cours de la première semaine de son retour à la maison, il avait traversé des réunions avec des agents de la CIA, de la DIA, de la NSA, de l’État et même de la National Geospatial-Intelligence Agency. Il leur avait expliqué en détail les dysfonctionnements qu’il avait rencontrés avec le F-35, la série de procédures de dépannage qu’il avait employées (y compris mettre une balle dans l’avionique – «Lorsque tous les systèmes sont devenus insensibles, je les ai désactivés manuellement». —Qui a été accueilli avec des regards sceptiques par les bureaucrates de carrière et les entrepreneurs de la défense), et il avait continué en expliquant sa captivité. Ou du moins ce qu’il pouvait en retenir.

«Parlez-nous un peu plus de cet officier iranien.»

«Guy avait trois doigts sur sa main droite, un tempérament court, et m’a donné un coup de pied. Qu’est-ce que tu veux savoir de plus? »

Les bureaucrates griffonnaient minutieusement dans leurs blocs-notes.

Wedge s’ennuyait. C’était le vrai problème. Il passait la majeure partie de sa journée assis à regarder les nouvelles. «Trente-sept navires», disait-il souvent à voix haute, comme de nulle part. Chaque fois qu’il le disait, il espérait que quelqu’un – peut-être le sergent-chef boutonné – le réfuterait et lui dirait que rien de tout cela ne s’était produit; que le Gué et Meunier avec toutes leurs escortes étaient encore à flot; que tout cela était un rêve, une illusion; que la seule réalité était la grandeur américaine. Wedge connaissait un certain nombre de pilotes maintenant décédés de l’école de pilotage de Pensacola une décennie auparavant. «Nous nous sommes fait frapper les dents», disait Wedge à propos de la bataille, passant sa langue sur ses propres dents manquantes. Lors de sa deuxième semaine à Quantico, il a eu un rendez-vous dentaire de quatre heures, et c’est le dentiste qui a révélé la vraie raison pour laquelle il était détenu sur la base. Après avoir terminé son travail, un total de cinq dents remplacées, elle a levé le miroir pour que Wedge puisse y jeter un coup d’œil. « Qu’en penses-tu? » elle a demandé. «Vous serez en forme pour le moment où ils vous emmèneront à la Maison Blanche.»

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