La lèpre est une maladie bactérienne qui affecte la peau, les nerfs, les yeux et les muqueuses des voies respiratoires supérieures. Il est transmis par des gouttelettes et provoque des lésions cutanées et une perte de sensation dans ces régions. Également connue sous le nom de maladie de Hansen d’après le scientifique du XIXe siècle qui a découvert son origine bactérienne, la lèpre existe depuis l’Antiquité, et les personnes atteintes sont stigmatisées et exclues depuis aussi longtemps. Pendant des années, les gens ont été envoyés vivre le reste de leurs jours dans des colonies de lépreux pour éviter d’infecter les autres.

Le résultat commun de l’injection d’huile de chaulmoogra. Image via l’Université de Stanford

Jusqu’à l’arrivée d’Alice Ball, la seule chose qui pouvait être faite pour la lèpre – injecter de l’huile à partir des graines d’un arbre à feuilles persistantes de l’Est – n’était pas vraiment utile. La médecine orientale utilise l’huile de chaulmoogra depuis les années 1300 pour traiter diverses maladies, dont la lèpre.

Le problème est que bien qu’elle soit quelque peu efficace, l’huile de chaulmoogra est difficile à faire pénétrer dans le corps. L’ingérer fait vomir la plupart des gens. Le produit est trop collant pour être appliqué par voie topique sur la peau, et son injection fait s’agglomérer l’huile dans les abcès qui donnent à la peau des patients l’apparence d’un film à bulles.

En 1866, le gouvernement hawaïen a adopté une loi pour mettre en quarantaine les personnes vivant avec la lèpre sur la petite île de Moloka’i. De temps en temps, un ferry partait pour l’île et livrait ces personnes à leur mort éventuelle. La plupart des patients ne meurent pas de la lèpre, mais d’une infection ou d’une maladie secondaire. En 1915, il y avait 1 100 personnes vivant à Moloka’i de tous les États-Unis, et ils manquaient de place. Quelque chose doit etre fait.

Le professeur Alice Ball a piraté la chimie de l’huile de chaulmoogra et l’a rendue moins visqueuse afin qu’elle puisse être facilement injectée. En conséquence, il était beaucoup plus efficace et est resté le traitement idéal jusqu’aux années 1940, lorsque les antibiotiques sulfates ont été découverts. Alors pourquoi n’avez-vous jamais entendu parler d’Alice avant ? Elle est décédée avant d’avoir pu publier son travail, puis il a été volé par le président de son université. Maintenant, plus d’un siècle plus tard, Alice commence à obtenir la reconnaissance qu’elle mérite.

Alice à l’une de ses remises de diplômes. Domaine public via Wikipédia

Entouré de chimie

Alice August Ball est née le 24 juillet 1892 à Seattle, Washington. Elle était l’une des quatre enfants, avec deux frères aînés et une sœur cadette. La famille d’Alice appartenait à la classe moyenne – son père était rédacteur en chef de journal, avocat et photographe. Sa mère était photographe. Et son grand-père, James Presley Ball, était un célèbre photographe qui a été parmi les premiers Noirs américains à utiliser la méthode du daguerréotype – l’impression de photographies sur des plaques de métal au lieu de papier. C’était le premier procédé d’impression accessible au public et il impliquait des plaques d’argent sensibilisées à l’iode et des vapeurs de mercure, de sorte qu’Alice était entourée de chimie dès son plus jeune âge.

Quand Alice était encore une enfant, la famille a déménagé à Hawaï pour tenter de soulager l’arthrite de grand-père Ball avec la chaleur. Il est décédé peu après leur arrivée et la famille est retournée à Seattle environ un an plus tard. Alice a fréquenté le lycée de Seattle jusqu’en 1910, obtenant des notes élevées dans toutes les sciences. Puis elle a obtenu deux baccalauréats de l’Université de Washington en 1914 – l’un en chimie pharmaceutique et l’autre en science de la pharmacie.

Alice s’est vu offrir plusieurs bourses d’études supérieures et s’est installée à l’Université d’Hawaï. Elle a obtenu une maîtrise en chimie et est restée professeure. Une partie de sa thèse de maîtrise comprenait une étude de l’espèce végétale Kava et de ses propriétés chimiques. Son travail a attiré l’attention du Dr Harry T. Hollmann, qui a recruté Alice pour étudier l’huile de chaulmoogra et pour l’aider à traiter les patients atteints de la lèpre à l’hôpital de Kalihi lorsqu’elle n’enseignait pas.

La méthode de la balle

Alice et le Dr Hollmann avaient chauffé l’huile de chaulmoogra, mais elle s’est rendu compte que c’était la mauvaise approche et a essayé de congeler l’extrait à la place après avoir exposé les acides gras de l’huile à l’alcool. Ce faisant, Alice a mis au point une méthode pour isoler les composés esters de l’huile et les a piratés pour produire une substance qui pourrait être mieux absorbée par le corps tout en gardant intacte la valeur médicinale.

Fruit de l’arbre chaulmoogra dont les graines sont extraites. Image via Madame Botanic

La méthode Ball a très bien fonctionné. En quelques années, près de 100 personnes qui avaient reçu le traitement intraveineux à l’huile de chaulmoogra n’avaient plus de lésions et ont été autorisées à rentrer chez elles dans leur famille. Ce fut un tel succès que pendant quelques années, aucun nouveau patient ne fut exilé à Moloka’i. L’huile de Chaulmoogra a continué à être utilisée jusqu’aux années 1940, lorsque les sulfamides (antibiotiques) ont été inventés.

Malheureusement, Alice est décédée le 31 décembre 1916 avant d’avoir eu la chance de publier son travail. Bien que son certificat de décès mentionne la « tuberculose », la cause est sans doute inconnue. Il a été rapporté qu’elle avait été accidentellement exposée au chlore gazeux alors qu’elle faisait une démonstration sur l’utilisation appropriée d’un masque à gaz.

Le président du collège, Arthur Dean, a repris là où Alice s’était arrêté et a ensuite co-écrit un article en 1920 le revendiquant comme le sien sans aucun crédit pour Alice. Le Dr Hollmann a publié son propre article deux ans plus tard, accordant à Alice le crédit qu’elle méritait et réprimandant Dean pour avoir eu l’audace de ne rien ajouter au travail d’Alice et de le faire passer pour le sien.

Dans les années 1930, le roi du Siam (aujourd’hui la Thaïlande) a envoyé un arbre chaulmoogra à l’Université d’Hawaï en guise de remerciement. Une plaque y a été apposée le 29 février 2000 lors d’une cérémonie à laquelle ont assisté plusieurs anciens habitants de Moloka’i. Ce jour-là, le lieutenant-gouverneur d’Hawaï a déclaré qu’il serait désormais connu sous le nom d’Alice Ball Day et qu’il serait célébré tous les quatre ans. Les historiens ont travaillé depuis les années 1970 pour restaurer l’héritage d’Alice Ball, et nous pensons qu’il s’agit d’un héritage important qui mérite d’être immortalisé.