Pendant des décennies, le Le gouvernement américain a laissé le secteur privé et le marché libre faire leur travail, pariant que c’est le moyen le plus sûr de stimuler l’innovation et de susciter les progrès nécessaires pour maintenir l’économie américaine au sommet du monde.

Maintenant, avec l’ascendant de la Chine, l’approche commence à changer. Washington fait de petits pas vers quelque chose de plus proche de la planification centrale – cherchant à inspirer, guider et protéger les avancées dans des domaines clés comme l’intelligence artificielle, la biotechnologie et l’informatique quantique.

La dernière preuve d’un changement de mentalité est le rapport final de la Commission nationale de sécurité sur l’intelligence artificielle (NSCAI). La commission a été créée par le Pentagone en 2018 pour étudier les implications de l’IA et des technologies associées sur la sécurité nationale et esquisser un plan pour garder les États-Unis en tête.

«Si nous gardons les choses telles qu’elles sont, la Chine nous surpassera», déclare Gilman Louie, un capital-risqueur qui a cofondé In-Q-tel, la branche d’investissement de la CIA, et membre du NSCAI. «Nous n’avons pas cette stratégie nationale.»

La version finale du rapport, publiée lundi, appelle à des changements majeurs dans l’approche du gouvernement en matière d’innovation et de technologie. Les recommandations comprennent le doublement des dépenses fédérales non militaires consacrées à la recherche sur l’IA à 32 milliards de dollars par an d’ici 2026; renforcer la capacité des États-Unis à fabriquer des semi-conducteurs; créer un réseau national de recherche sur l’IA pour les chercheurs universitaires et industriels; intensifier les efforts pour former et fidéliser les talents en IA; et la création d’un conseil de compétitivité technologique – englobant l’IA et d’autres technologies émergentes telles que la biotechnologie et l’informatique quantique – sous la direction du vice-président.

Autre signe du changement, le président Biden a ordonné la semaine dernière un examen de l’offre américaine de semi-conducteurs, de produits pharmaceutiques, de batteries de grande capacité et de terres rares. Les États-Unis dépendent fortement de la Chine pour ces produits, et une récente pénurie de puces a affecté l’industrie automobile américaine.

Louie dit que ce n’est pas seulement une question de rattrapage de la Chine en matière d’IA; c’est aussi que la technologie sera essentielle aux intérêts nationaux. «L’intelligence artificielle ne sera pas seulement un moteur de choses comme l’économie, la qualité de vie et la sécurité nationale», dit-il. «Ce sera la chose dont les États-nations voudront s’assurer qu’ils contrôlent – et un espace concurrentiel pour les deux plus grandes puissances du monde.»

Louie affirme que les États-Unis et leurs alliés ne peuvent pas se permettre de s’appuyer sur l’IA développée par un rival politique et idéologique comme la Chine. «Quiconque sait quelque chose sur l’IA vous dira qu’il est difficile de développer des algorithmes qui n’impriment pas votre culture», dit Louie. «Les nations faisant autorité ont des priorités différentes de celles des nations dirigées démocratiquement.»

L’idée que le gouvernement guide le progrès technologique ou économique à travers la politique industrielle est hors de vogue aux États-Unis depuis des décennies. Mais cela est en train de changer en raison de la menace concurrentielle posée par une nation avec une énorme économie, une industrie technologique nationale en plein essor et une stratégie gouvernementale qui met l’accent sur le progrès technologique et la domination. Les détracteurs de la Chine soulignent également les règles obligeant les entreprises américaines à partager la technologie et l’espionnage parrainé par l’État.

La lutte contre la Chine était une priorité de l’administration Trump, qui a pris des mesures agressives contre des entreprises chinoises telles que Huawei et TikTok. Biden a procédé avec moins de force, mais semble également déterminé à s’attaquer à la Chine.

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Certains quarts de l’industrie réclament plus d’aide gouvernementale. Le 11 février, la Semiconductor Industry Association a demandé au président d’augmenter le financement de la fabrication de semi-conducteurs. La lettre note que la part des États-Unis dans la fabrication mondiale de puces est tombée à 12%, contre 37% en 1990. «Notre leadership technologique est menacé dans la course à la prééminence des technologies du futur», y compris l’intelligence artificielle, les réseaux cellulaires avancés, et l’informatique quantique », a écrit l’association.