Si vous êtes né dans les années 1960 ou au début des années 1970, il est probable que quelque part dans votre enfance se cache le désir d’être astronaute ou cosmonaute. Une fois que Youri Gagarine a fait le tour de la Terre et que Neil Armstrong a marché sur la Lune, des millions d’enfants ont imaginé qu’eux aussi monteraient un jour dans une capsule spatiale et rejoindraient ce groupe d’élite d’explorateurs intrépides. Tout semble possible quand vous avez cinq ans, mais bien sûr, la réalité reste que seuls le très petit nombre d’entre nous sont jamais allés dans l’espace.

Avez-vous déjà rêvé des étoiles ?

Le cosmonaute soviétique Youri Gagarine en Finlande en 1961. Arto Jousi, Domaine public.
Le cosmonaute soviétique Youri Gagarine en Finlande en 1961. Arto Jousi, Domaine public.

L’image peut être un peu différente pour les jeunes de quelques décennies plus tard, les enfants des années 90 rêvaient-ils des étoiles ? Probablement pas. Alors qu’est-ce qui a changé lorsque les équipages de la navette et du Mir passaient au-dessus de nous ?

La réponse est que la course à l’espace entre les États-Unis et l’Union soviétique, qui avait dominé l’exploration extraterrestre des années 50 aux années 70, s’était alors refroidie, et si impressionnant que soit la construction de la Station spatiale internationale, il lui manquait la capacité de électrifier le public à la manière de Spoutnik, Vostok ou Apollo. C’était immensément cool pour des gens comme nous, mais le grand public était distrait par d’autres choses et leurs dirigeants politiques n’étaient plus prêts à approuver des budgets sans objet. Nous avions fait de l’espace, et à part le point lumineux occasionnel sous la forme de télescopes spatiaux ou de rovers traversant Mars, c’était tout. La série télévisée à succès La théorie du Big Bang a même eu un scénario qui a trouvé la comédie dans l’un de ses personnages servant en mission à l’ISS et complètement ignoré à son retour.

Il y a quelques années, un ami chinois de mon hackerspace de l’époque a été vraiment surpris que je connaisse le nom de Yang Liwei, l’astronaute de Shenzhou 5 et la première personne lancée par son pays dans l’espace. C’est un héros national en Chine mais pas tellement sur le bord pluvieux de l’Europe, où le programme spatial chinois pour tous ses progrès à l’époque environ une décennie après la mission de Yang n’avait pas encore fait sensation au-delà de quelques observateurs de l’espace et passionnés de hackerspaces . Mais cela pourrait commencer à changer.

Tout le monde lance des fusées, semble-t-il

Le module cor de Tianhe pour la station spatiale Tiangong, avant son lancement. , CC BY 3.0.
Le module central de Tianhe pour la station spatiale chinoise Tiangong, avant son lancement. , CC BY 3.0.

Alors que nous approchons de deux décennies depuis Shenzhou 5, il semble que le programme spatial chinois ait rarement été à l’écart de l’actualité. Sur la Lune l’année dernière, la dernière de leur série de sondes Chang’e en cours a récupéré avec succès des échantillons de surface et les a renvoyés sur Terre, tout en attendant avec impatience qu’ils ont signé un accord avec les Russes pour coopérer sur un avant-poste lunaire habité dans les années 2030.

En orbite terrestre, le module Tianhe qui formera le cœur de la prochaine station spatiale de la série Tiangong a reçu son premier équipage et sera complété par d’autres modules au cours de la prochaine année. Pendant ce temps sur Mars, leur rover Zhurong a atterri sur la planète rouge à bord de la mission Tianwen-1 et nous a impressionnés avec des photos de son site d’atterrissage, et il existe des plans ambitieux pour des missions de retour d’échantillons et une éventuelle présence humaine dans les années 2030.

La variété et le rythme de ces missions parallèles rappellent immédiatement la course à l’espace de l’ère de la guerre froide et semblent à première vue bien plus ambitieux que ses équivalents occidentaux, mais bien sûr le programme chinois n’est pas le seul à pointer ses fusées vers le ciel. L’agence spatiale russe Roscosmos ne sera plus impliquée dans l’ISS après 2025 et apportera ses nombreuses décennies d’expérience à la construction de son propre avant-poste en orbite, tandis que l’agence indienne ISRO poursuivra à la fois son orbiteur martien Maangalyaan et ses programmes lunaires Chandrayaan et poursuit le programme d’essais menant à un équipage prévu en orbite à bord du vaisseau Gaganyaan en 2022. Si nous pensions qu’une course spatiale à deux volets était passionnante, une avec quatre ou même cinq participants devrait susciter l’intérêt du monde comme jamais auparavant !

Donc, étant donné le nombre probable d’engins se dirigeant vers le ciel en provenance de Chine, d’Inde et de Russie, à quoi ressemble-t-il du côté de la planète où se trouve le siège de Hackaday ? Nous avons vu suffisamment de couverture de l’ISS et des divers prétendants au convoyage d’équipage et de fournitures, des rovers martiens de la NASA et d’autres engins scientifiques pour savoir que les efforts d’exploration spatiale américains et européens sont bien vivants. Mais si nous sommes dans une course à l’espace, comment leur futur proche se comparera-t-il aux autres ? Pour cela, la sauce spéciale se présente sous deux formes ; la coopération internationale sous la forme du programme Artemis, et l’artisanat et les pièces d’entreprises du secteur privé qui en feront partie. Cela a pour objectif noble de ramener les humains sur la Lune d’ici 2024, et sa première mission lancera une capsule de test sans équipage à bord d’une fusée SLS pour orbiter autour de la Lune et rentrer chez elle, en novembre de cette année.

Peut-être que vous n’avez pas besoin d’être un État-nation pour courir dans l’espace

Le SpaceX Starship SN9 sur la rampe de lancement.  Jared Krahn, CC BY-SA 4.0.
Le SpaceX Starship SN9 sur la rampe de lancement. Jared Krahn, CC BY-SA 4.0.

Pendant ce temps, il reste tout le battage médiatique sur les plans martiens d’Elon Musk, qui a au moins satisfait tout besoin que nous aurions pu avoir de voir des prototypes de méga-fusées s’écraser dans la campagne du Texas. Mis à part la bousculade entre milliardaires pour les jouets spatiaux ultimes, l’arrivée de SpaceX, Blue Origin et de leurs nombreux concurrents signale un aspect nouveau et inédit de cette course spatiale qui n’aurait pas pu se produire il y a cinq décennies. Il est probable que le marché des lancements de satellites plus petits se déplacera en grande partie vers le secteur privé au cours des prochaines années, mais du côté de l’exploration spatiale, cela augmente le nombre d’acteurs en dehors du royaume des États-nations. Les pièces des vaisseaux spatiaux américains sont fabriquées par des entrepreneurs privés en aérospatiale depuis des décennies, mais le travail a été effectué sous les auspices de la NASA plutôt que par une entreprise. Quel sera l’effet d’une course à l’espace entre Jeff Bezos et Elon Musk par exemple, un cauchemar d’entreprise dystopique ou une compétition fraîche et dynamique pour ces autres nations ? Le temps nous le dira, mais une chose est sûre : il y aura beaucoup à consommer pour les observateurs de l’espace.

On dit qu’il y a eu une désillusion parmi les membres du corps des astronautes et des cosmonautes de l’ère Apollo au cours des années 1970 alors que l’enthousiasme pour l’exploration spatiale s’est évanoui et que le prochain arrêt de l’humanité est resté fermement en orbite plutôt que contre un horizon martien. Il est donc normal que certains d’entre eux soient encore en vie pour voir le début d’une nouvelle course spatiale, et que la graine soit plantée chez des enfants du monde entier, ce qui entraînera certains d’entre eux dans des carrières qui alimenteront l’exploration spatiale vers la fin du siècle. La plupart d’entre nous seront probablement trop vieux pour souhaiter être astronaute ou cosmonaute maintenant, mais si la dernière course spatiale doit se passer, nous allons nous régaler en tant que spectateurs avec celle-ci.

Image d’en-tête : L-BBE, CC BY 3.0.