Il fut un temps où l’idée d’une station spatiale internationale n’aurait été considérée que comme un fantasme. Après tout, les programmes de vols spatiaux habités des États-Unis et de l’Union soviétique ont été lancés en grande partie comme une course de guerre froide pour voir quel pays serait le premier à armer l’orbite terrestre basse et à sécuriser ce que les stratèges militaires croyaient être le summum. Ces premières fusées, pas si éloignées des missiles balistiques intercontinentaux (ICBM), étaient alimentées autant par la compétition que par le kérosène et l’oxygène liquide.

La navette spatiale s'est amarrée à la station spatiale Mir en 1995.
Atlantide amarré à Mir en 1995.

Heureusement, les têtes plus froides ont prévalu. Le soviétique Almaz les stations spatiales auraient pu transporter un canon de 23 mm adapté du canon arrière du bombardier Tu-22 pour repousser tout véhicule américain qui s’approchait trop, mais l’arme n’a jamais été tirée en colère. Finalement, les deux pays ont même vu l’avantage de travailler ensemble. En 1975, une mission conjointe a vu la dernière capsule Apollo s’arrimer à un Soyouz au moyen d’un adaptateur spécial conçu pour compenser le matériel d’amarrage différent utilisé sur les deux vaisseaux spatiaux.

Les relations se sont encore améliorées après la dissolution de l’Union soviétique en 1991, la navette spatiale américaine effectuant neuf voyages en Russie Mir station spatiale entre 1995 et 1997. Une nouvelle ère de coopération avait commencé entre les principaux pays du monde de carénage spatial, et avec les leçons d’ingénierie apprises au cours de la navette-Mir programme, les ingénieurs des deux agences spatiales ont commencé à jeter les bases de ce qui allait devenir la Station spatiale internationale.

Malheureusement, après plus de vingt ans d’occupation continue de l’ISS par les États-Unis et la Russie, il semble que des fissures commencent enfin à se former dans cette tentative d’alliance scientifique. Avec des accusations qui volent au-dessus de qui devrait être responsable d’une série d’incidents graves à bord du laboratoire en orbite, les perspectives d’une future collaboration internationale en orbite terrestre et au-delà n’ont pas été aussi mauvaises depuis le plus fort de la guerre froide.

La balade sauvage de la gare

Le drame le plus récent a commencé avec l’amarrage du très attendu Russe Nauka module le 29 juillet. Bien qu’il ait finalement été couronné de succès, le processus a été tout sauf fluide, entraînant un trajet inattendu pour les occupants de la Station.

Après plus d’une décennie de retards et de remaniements, l’arrivée de Nauka aurait été un événement historique même si les choses s’étaient déroulées comme prévu. Avec une longueur de 13 mètres (43 pieds) et une masse de 20 300 kg (44 800 lb), le nouveau module polyvalent éclipse tout sauf le Zarya et Zvezda segments qui ont servi de noyau à la Station lors de la construction initiale. Le nouveau module n’était pas seulement remarquable pour sa taille. La navette spatiale n’étant plus en service, Nauka devait voler vers l’ISS par ses propres moyens et effectuer un amarrage autonome ; un changement radical par rapport à la façon dont la majorité des modules précédents avaient été transportés et installés.

Malgré quelques problèmes précoces, tout semblait s’être déroulé comme prévu, et les cosmonautes russes se préparaient à ouvrir les écoutilles du nouveau module lorsqu’il a soudainement commencé à tirer ses propulseurs à bord. Des enquêtes préliminaires ont déterminé que de Nauka L’ordinateur de guidage a cru à tort qu’il était toujours en mode vol libre, et pour des raisons encore mal comprises, ses systèmes automatisés ont tenté de l’éloigner de la Station. Mais avec le module fermement attaché au port d’amarrage le plus bas de l’ISS, de Nauka à la place, les propulseurs commencent à faire tourner l’ensemble du complexe autour de son centre de masse.

Rotation de l’ISS visualisée par Scott Manley

Le système de guidage de la station a remarqué le décalage par rapport à sa position prévue et a tenté de compenser à l’aide des gyroscopes à moment de contrôle (CMG). Lorsque cela ne suffisait pas à arrêter la vrille, les propulseurs sur le Zvezda module et finalement le véhicule de ravitaillement Progress MS-17 amarré ont reçu l’ordre de tirer contre le sens de rotation. Alors que les premières estimations de la NASA affirmaient que la station n’avait pivoté que de 45° par rapport à son attitude prévue, l’agence a depuis admis que le complexe a tourné de 540° en 45 minutes environ.

Le taux de rotation était suffisamment bas pour que les membres d’équipage ne l’aient apparemment pas remarqué jusqu’à ce que le contrôle de mission en soit informé, mais le bras de fer entre les modules qui causait la manœuvre très inhabituelle mettait la structure de la station sous des contraintes, elle n’avait jamais été conçue. pour. La chute lente rendait également les communications difficiles, car les antennes de la Station étaient continuellement éloignées de leur alignement prévu. Zebulon Scoville, le directeur de vol de la NASA en service, a pris la décision de déclarer officiellement une «urgence du vaisseau spatial» et le SpaceX Crew Dragon amarré a été mis sous tension si les membres d’équipage recevaient l’ordre d’évacuer.

Comme Scoville l’a expliqué plus tard dans une interview avec Le New York Times, ni l’équipage à bord de la station ni le contrôle de mission à Huston n’avaient réellement la capacité de commander Nauka pendant l’épreuve. Comme le module n’avait pas été entièrement intégré aux systèmes de la Station, il ne pouvait être contrôlé qu’à partir d’une station au sol russe, mais aucune n’était à portée. En fin de compte, on pense que les propulseurs du module ne se sont arrêtés de tirer que parce qu’ils n’avaient plus de propulseur.

Dans un article cinglant publié par Spectre IEEE, l’ancien ingénieur de la NASA James Oberg a déclaré que l’incident était un signe inquiétant que l’agence spatiale revient à l’état d’esprit complaisant qui a condamné les navettes Challenger et Colombie. Plus précisément, il remet en question le processus de prise de décision qui a permis à la Russie d’amarrer un module aussi grand et puissant à l’ISS sans aucune disposition permettant à l’équipage ou au contrôle de mission d’en prendre le commandement en cas d’urgence, et appelle à une enquête indépendante pour déterminer si la communauté internationale la politique est prioritaire sur la sécurité des équipages.

Une accusation explosive

Dans un effort apparent pour limiter les dégâts, l’agence de presse russe TASS a publié une réfutation de ce qu’elle prétendait être une tentative systématique des journalistes occidentaux de semer le doute dans le programme spatial du pays. Avec le soutien d’un haut responsable anonyme au sein de Roscosmos, l’auteur Mikhail Kotov a tenté de démystifier douze critiques qu’il a identifiées dans la couverture de publications aussi diverses que Ars Technica et La bête quotidienne.

Portrait officiel de Serena Auñón-Chancellor
Serena Auñón-Chancelière

Bon nombre des réclamations ont à voir avec le financement, ou plus précisément, l’absence de celui-ci. Mais Kotov rejette l’idée que le maigre budget de Roscosmos conduit à une ingénierie de mauvaise qualité ou à une innovation limitée, en fait, il rétorque que le conservatisme fiscal est l’un des principaux atouts de l’agence. L’article explique également les efforts du pays pour remplacer les installations, les vaisseaux spatiaux et les boosters de l’ère soviétique.

La liste des déclarations quasi-officielles relativement timides serait probablement passée inaperçue pour la plupart sans l’inclusion d’une affirmation exceptionnellement incendiaire et totalement infondée selon laquelle le trou découvert dans une capsule Soyouz lors d’une enquête de 2018 n’était pas le produit. d’une erreur d’assemblage aussi longtemps supposée, mais d’un acte délibéré de sabotage de l’astronaute américaine Serena Auñón-Chancellor. Citant le responsable anonyme, Kotov déclare que l’astronaute pour la première fois a peut-être subi une « crise psychologique aiguë » en raison d’un caillot de sang dans son cou, et qu’elle aurait pu endommager la capsule Soyouz dans le but d’accélérer le retour de l’équipage sur Terre.

En réponse à cette attaque ad hominem sans précédent contre l’un de leurs astronautes, et potentiellement à la divulgation non autorisée d’un problème médical privé dont elle a pu souffrir en orbite, la NASA n’a apparemment pu rassembler que les réponses les plus tièdes. Kathy Lueders, responsable du programme de vols spatiaux habités de la NASA, s’est rendu sur Twitter pour dire que l’agence soutenait ses astronautes et qu’ils ne croient pas que les allégations soient crédibles. L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a ensuite retweeté le message de Lueder, mais aucun message officiel n’a été ajouté au site Web de relations publiques de l’agence.

Lorsqu’il s’agit de défendre la réputation d’Auñón-Chancellor, une femme qui a consacré plus d’une décennie de sa vie à l’agence, il semblerait que la NASA pense qu’un tweet de 37 mots devrait suffire. Il est difficile de voir une telle réponse milquetoast comme autre chose que l’administration s’inquiétant davantage des ramifications politiques de la contradiction définitive de Roscosmos que de la carrière d’un de leurs astronautes.

Une séparation des chemins

La NASA et la plupart de ses partenaires internationaux se sont engagés à soutenir la Station spatiale internationale jusqu’en 2028 ou 2030, mais la Russie a hésité à s’engager à étendre son engagement au-delà de 2024. Pas plus tard que le 7 juin, le directeur général de Roscosmos, Dmitri Rogozine, a déclaré La Russie mettra fin à son implication dans le programme ISS en 2025 si les sanctions américaines contre le pays ne sont pas levées par la Maison Blanche. Plus tôt dans l’année, Roscosmos a également cité des inquiétudes concernant l’âge de l’ISS comme l’une des raisons pour lesquelles ils prévoyaient de lancer un avant-poste développé au niveau national connu sous le nom de station de service orbital russe (ROSS) sur une orbite quasi polaire. Son parcours proposé au-dessus de la Terre ferait de ROSS une plate-forme idéale pour l’observation de la Russie et de l’Arctique, mais le met largement hors de portée pour le lancement d’engins spatiaux depuis Cap Canaveral.

Rendu de la Station internationale de recherche lunaire
Art conceptuel pour la Station internationale de recherche lunaire

Le fossé croissant entre les pays ne se termine pas non plus en orbite terrestre basse. Malgré les espoirs qu’ils fourniraient un module pour la station Lunar Gateway de la NASA, la Russie ne figure plus parmi les partenaires internationaux de la NASA pour le projet. Au lieu de cela, Roscosmos et la China National Space Administration (CNSA) ont annoncé leur intention de construire ce qu’ils appellent la Station internationale de recherche lunaire (ILRS).

L’avant-poste robotique éviterait en grande partie les explorateurs humains au profit d’atterrisseurs avancés, de télescopes et de rovers très mobiles. Aucun des deux pays n’a fourni de calendrier ferme pour le développement et la construction de l’ILRS, mais il ne devrait pas devenir opérationnel avant les années 2030. Les missions humaines de courte durée vers l’ILRS, si elles se produisent, ne commenceraient pas avant 2040.

Alors que la Russie restera presque certainement impliquée dans le programme de la Station spatiale internationale jusqu’à ce que ROSS soit opérationnel, il semble clair que la fin de l’alliance scientifique du pays avec les États-Unis est à l’horizon. Bien qu’une amélioration des relations entre la Maison Blanche et le Kremlin au cours des prochaines années puisse voir Roscosmos contribuer au programme lunaire Artemis de la NASA dans une certaine mesure, le partage de la technologie des vols spatiaux avec la Chine est une ligne dans le sable que les États-Unis ne franchiront probablement pas.