Pour étudier adéquatement une masse d'eau comme un lac, des lectures et des échantillons doivent être prélevés à partir d'un éventail de profondeurs et d'endroits. Traditionnellement, cela est fait par quelques chercheurs sur un petit bateau avec un assortiment d'outils qui peuvent être abaissés à la profondeur souhaitée, ce qui est naturellement un processus très lent et coûteux. Alors que la demande d'analyse de la qualité de l'eau de plus en plus granulaire a augmenté, diverses approches robotiques ont été suggérées pour aider à automatiser le processus.

Un groupe d'étudiants de la Northeastern University de Boston a travaillé sur le projet Albatross, une combinaison unique de véhicules semi-autonomes qui fonctionnent ensemble pour fournir des données presque instantanées au-dessus et au-dessous de la surface de l'eau. En utilisant des logiciels open source et des composants prêts à l'emploi, leur système promet d'être suffisamment abordable, même pour les scientifiques citoyens menant leurs propres recherches environnementales.

Le véhicule de surface, assemblé à partir de godets de cinq gallons et d'une extrusion d'aluminium, utilise un module de pilote automatique Pixhawk pour contrôler un ensemble de pompes de cale modifiées agissant comme des propulseurs. Avec ArduPilot, l'équipe est en mesure de commander au véhicule de suivre des itinéraires pré-planifiés ou de se tenir dans une position au besoin. Derrière cet engin se trouve un submersible chargé de capteurs inspiré du planeur sous-marin Open-Source (OSUG) qui a remporté le prix Hackaday 2017.

À l'aide d'un réseau de seringues actionnées par un moteur pas à pas NEMA 23, le planeur est capable de contrôler sa profondeur dans l'eau en ajustant sa flottabilité. Les «ailes» en aluminium sur le côté du corps du tuyau en PVC empêchent le véhicule de rouler et de se déplacer dans l'eau. Comme pour le véhicule de surface, de nombreux composants du planeur provenaient de la quincaillerie afin de réduire son coût global de construction et d'entretien.

L'attache du véhicule de surface fournit de l'énergie au submersible, ce qui augmente considérablement le temps qu'il peut passer sous l'eau par rapport aux batteries internes. Il permet également de transmettre aux chercheurs en temps réel les lectures des capteurs de la queue du planeur plutôt que d'avoir à attendre qu'il fasse surface. Alors que l'équipe affirme qu'il reste du travail à faire sur le réglage PID qui donnera au planeur un contrôle plus fin sur sa profondeur, les résultats d'un récent test de test semblent déjà très prometteurs.

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