Il y a des décennies, Einstein a prédit l’existence de quelque chose en quoi il ne croyait pas: les trous noirs. Depuis lors, les gens essaient d’avoir un aperçu de ces étoiles effondrées qui représentent les limites de notre compréhension de la physique.

Au cours des 25 dernières années, Andrea Ghez a jeté son dévolu sur le trou noir au centre de notre galaxie appelé Sagittaire A *, essayant de prouver de manière concluante son existence. Au début, sa proposition a été entièrement rejetée. Puis elle a commencé à être louée pour cela. Andrea a obtenu une bourse MacArthur en 2008. En 2012, elle a été la première femme à recevoir le prix Crafoord de l’Académie royale des sciences de Suède.

Image via SciTech Daily

Aujourd’hui, Andrea est devenue la quatrième femme à recevoir un prix Nobel de physique pour sa découverte. Elle partage le prix avec Roger Penrose et Reinhard Genzel pour les découvertes relatives aux trous noirs. UCLA a publié sa gracieuse réaction en devenant lauréate du prix Nobel.

Une star est née

Andrea Mia Ghez est née le 16 juin 1965 à New York, mais a grandi dans le quartier de Hyde Park à Chicago. Son amour de l’astronomie a été lancé avec le programme Apollo. Une fois qu’elle a vu l’atterrissage sur la lune, elle a dit à ses parents qu’elle voulait être la première femme astronaute. Ils lui ont acheté un télescope, et depuis, elle a l’œil sur les étoiles. Aujourd’hui, Andrea visite les télescopes Keck – les plus grands du monde – six fois par an.

Andrea a toujours été intéressée par les mathématiques et les sciences en grandissant et se posait généralement de grandes questions sur l’univers. Elle a obtenu un BS du MIT en 1987 et un doctorat de Caltech en 1992. Alors qu’elle était encore aux études supérieures, elle a fait une découverte majeure concernant la formation des étoiles – que la plupart des étoiles sont nées avec une étoile compagnon. Après avoir obtenu son diplôme de Caltech, Andrea est devenue professeur de physique et d’astronomie à l’UCLA afin de pouvoir accéder au télescope Keck à Mauna Kea, à Hawaï.

Les télescopes Keck et la Voie lactée. Image via Flickr

Le centre de la galaxie

Depuis 1995, Andrea a pointé les télescopes Keck vers le centre de notre galaxie, à environ 25 000 années-lumière. Il y a beaucoup de gaz et de poussière obscurcissant la vue, elle et son équipe ont donc dû faire preuve de créativité avec ce qu’on appelle l’optique adaptative. Cette méthode fonctionne en déformant le miroir du télescope en temps réel afin de surmonter les fluctuations de l’atmosphère.

Grâce à l’optique adaptative, Andrea et son équipe ont pu capturer des images 10 à 30 fois plus claires que ce qui était auparavant possible. En étudiant les orbites des étoiles qui traînent près du centre, elle a pu déterminer qu’un trou noir supermassif avec quatre millions de fois la masse du soleil doit s’y trouver. Grâce à ce piratage du télescope, Andrea et d’autres scientifiques pourront étudier les effets des trous noirs sur la gravité et les galaxies ici même chez eux. Vous pouvez la regarder expliquer brièvement son travail dans la vidéo après la pause. Félicitations, Dr Ghez, et voici encore 25 ans de recherche fructueuse.

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