Lorsque Paul Allen a fondé Stratolaunch en 2011, l’espoir était de rendre l’accès à l’espace moins cher et plus rapide. L’avion porteur massif de la société, le plus gros avion en envergure jamais construit, serait capable de transporter des véhicules propulsés par des fusées dans la mince atmosphère supérieure à court préavis sous la puissance de ses moteurs à réaction conventionnels. Le plus petit véhicule, libre de la traînée qu’il subirait dans l’atmosphère plus dense plus proche du sol, pourrait alors être libéré et continuer son voyage dans l’espace en utilisant des moteurs plus petits et moins propulsifs que ce qui aurait été nécessaire pour un lancement conventionnel.

Mais Allen, décédé en octobre 2018, n’a jamais vu son gigantesque avion voler. Ce n’est que le 13 avril 2019 que le prototype d’avion porte-avions, surnommé Roc, a finalement pu étirer ses ailes de 117 mètres (385 pieds) et survoler le désert de Mojave. À ce moment-là, la nature des vols spatiaux avait complètement changé. Les entreprises commerciales mettaient des charges utiles en orbite sur leurs propres fusées, et SpaceX récupérait et réutilisait régulièrement ses propulseurs de premier étage. Face à un marché très différent, et sans Allen aux commandes, Stratolaunch a cessé ses activités le mois suivant. En juin, les actifs de la société, y compris Roc, ont été mis sur le marché pour 400 millions de dollars.

Enfin, après des années de rumeurs selon lesquelles il devait être mis au rebut, le méga-avion d’Allen a volé pour la deuxième fois. Avec un nouveau propriétaire et une nouvelle mission, Stratolaunch est sur le point de se réinventer en tant qu’acteur majeur dans le domaine émergent du vol hypersonique.

Partenariats ratés

SpaceShipOne et ses avions porteurs.

Stratolaunch a évolué à partir de la recherche et du développement qui sont allés au Scaled Composites SpaceShipOne, que Paul Allen avait financé à hauteur de 25 millions de dollars en 2004. Voyant la promesse des fusées lancées par air, Allen s’est associé au concepteur de SpaceShipOne, Burt Rutan, pour développer un avion porteur. assez grand pour suspendre une fusée à portance moyenne sous ses ailes.

La conception de la fusée elle-même devait être réalisée par une autre société et, en 2011, il a été annoncé que SpaceX développerait une variante à quatre ou cinq moteurs du booster Falcon 9 de la société qui pourrait être portée par Stratolaunch. Mais en un an, le partenariat s’était dissous. Parler à Insider du vol spatial en 2015, Charles Beames, alors directeur de Stratolaunch, a déclaré que les objectifs des deux sociétés ne s’alignaient tout simplement pas: «Nous étions intéressés par leurs moteurs, mais Elon et son équipe, ils sont sur le point d’aller sur Mars, et nous sommes juste dans un endroit différent. »

Il y avait d’autres accords de courte durée similaires avec diverses sociétés aérospatiales pour développer un véhicule propulsé par fusée que Roc pouvait transporter, mais rien n’a jamais progressé au-delà du stade du concept. Finalement, Stratolaunch a réalisé qu’ils auraient besoin de développer eux-mêmes les deux véhicules, mais avec tout leur financement et leur temps investi pour préparer l’avion porteur pour les vols d’essai, peu de progrès ont été réalisés.

Au moment où Stratolaunch a cessé ses activités et mis ses actifs sur le marché en 2019, ils ne disposaient que de la moitié de l’équation. L’avion porte-avions a été construit et testé, mais il n’avait rien à transporter.

Voler plus haut et plus vite

Une fusée qui a été tirée de la basse atmosphère dense par un avion n’a pas besoin de lutter contre presque autant de traînée que ses homologues lancés au sol, et en optimisant la buse du moteur pour la pression ambiante réduite à des altitudes plus élevées, l’efficacité globale peut être augmenté. En bref, il est plus facile pour le véhicule d’accumuler la vitesse énorme nécessaire pour grimper le reste du chemin hors de l’atmosphère et finalement atteindre l’orbite.

Mais que se passerait-il si la mise en orbite n’était pas le but? Et si vous vouliez construire un véhicule capable d’un vol hypersonique soutenu? Dans ce cas, un lancement aérien serait idéal, car les moteurs à réaction utilisés pour propulser ces avions ne commencent à fonctionner que lorsque l’air entrant se déplace à des vitesses d’environ Mach 4. C’est pourquoi les précédents véhicules de recherche hypersoniques tels que le NASA X-43 et le Les Boeing X-51 Waverider ont été lancés par voie aérienne depuis l’aile d’un B-52 à l’aide d’une petite fusée d’appoint.

La société qui possède désormais Stratolaunch, Cerberus Capital Management, estime que l’avion porteur Roc est une plate-forme de test idéale pour la technologie hypersonique. Ils développent actuellement un véhicule autonome appelé Talon-A qui peut transporter les charges utiles des clients à travers l’environnement hypersonique, puis glisser jusqu’à un atterrissage sur piste conventionnel. Cela permettrait aux clients de tester des composants individuels, tels que des capteurs et l’avionique, à des vitesses de Mach 5+ sans avoir à construire leur propre véhicule pour les piloter.

Le Mach 6+ Talon-A aurait à peu près la taille de l’avion spatial Boeing X-37.

Comme le Talon-A de 2722 kg (6000 livres) est beaucoup plus petit et plus léger que les véhicules pour lesquels Roc a été initialement conçu, jusqu’à trois d’entre eux pouvaient être lancés au cours d’un seul vol. Chaque Talon-A serait lui-même capable de «covoiturage» plusieurs expériences simultanément, ce qui réduirait encore le coût pour le client. Lorsqu’il fonctionne à pleine capacité, Stratolaunch espère effectuer au moins un vol de ce type chaque mois.

Atteignant les étoiles

Avec un intérêt commercial et militaire croissant pour les moteurs et les véhicules hypersoniques, Stratolaunch semble bien positionné pour capitaliser sur la prochaine frontière de la recherche et du développement aérospatiaux. Avec le récent vol de shakedown de l’avion porteur Roc vérifiant que le monstre au sol depuis longtemps est toujours en état de navigabilité, le développement du Talon-A commencera probablement pour de bon. Le premier vol d’essai était auparavant prévu pour 2022, mais comme pour de nombreux grands projets d’ingénierie, il sera probablement repoussé en raison du COVID-19.

L’avion spatial Black Ice

Pour l’avenir, Stratolaunch n’a toujours pas abandonné le rêve original de Paul Allen de lancer un vaisseau spatial orbital. La société a ressuscité le concept d’un avion spatial réutilisable sur lequel ils travaillaient avant leur acquisition en 2019, cette fois sous le nom de Black Ice. On sait peu de choses sur cet engin à part le fait qu’il est destiné aux vols de fret en orbite terrestre basse et qu’une version améliorée ultérieure pourrait potentiellement transporter des passagers humains.

Compte tenu de leurs antécédents, plus qu’un peu de scepticisme est probablement de mise en ce qui concerne l’avenir de Stratolaunch. Mais s’ils peuvent vraiment développer leur propre avion hypersonique et effectuer des vols de recherche réguliers au cours des prochaines années, la prochaine étape logique serait de prendre leur place parmi la nouvelle génération de compagnies de vols spatiaux commerciales qu’Allen a toujours cru être l’avenir.