Démarrage de la conduite autonome Aurora a annoncé mardi avoir conclu un partenariat avec Toyota pour construire des taxis autonomes basés sur la minifourgonnette Toyota Sienna. Aurora dit qu’il vise à avoir une flotte de prototypes de Sienna prêts à être testés sur les routes publiques d’ici la fin de l’année. Denso, un important fabricant japonais de pièces automobiles, contribuera également au projet.

C’est une victoire significative pour Aurora, qui a eu du mal à comprendre son modèle commercial dans un secteur en évolution rapide. Il y a quelques années, le plan d’Aurora était de fournir des logiciels de conduite autonome et des capteurs aux constructeurs automobiles en place. La société avait un partenariat avec Volkswagen qui était censé conduire à l’intégration de la technologie Aurora dans les véhicules de Volkswagen, avec des plans pour lancer un service de taxi autonome. Mais les deux sociétés se sont séparées en 2019, remettant en question la stratégie d’Aurora. Aurora a signé un accord d’investissement avec Hyundai à peu près à la même époque, mais ils n’ont guère parlé de cette relation depuis lors.

Plus tard en 2019, Aurora est passée au camionnage long-courrier comme première application de sa technologie de conduite autonome. Certains considèrent le camionnage comme un marché attrayant pour une startup autonome, car les autoroutes sont un environnement relativement simple à comprendre pour les logiciels. Le mois dernier, Aurora a annoncé un partenariat avec le constructeur de camions PACCAR pour construire des semi-remorques autonomes.

En décembre, Aurora a saisi l’opportunité de revenir dans le secteur des taxis en achetant la division technologique en difficulté d’Uber. En plus de céder ses actifs et son personnel autonomes, Uber a investi 400 millions de dollars dans Aurora.

Aurora soutient que ces relations – avec Toyota, Denso et Uber – font d’Aurora une position idéale pour devenir un acteur du secteur des taxis autonomes. Aurora peut travailler avec Toyota et Denso pour concevoir et construire des véhicules autonomes, puis proposer des trajets via le réseau Uber. Si ces partenariats initiaux se passent bien, Aurora pourrait être en mesure d’inciter d’autres constructeurs automobiles et réseaux de covoiturage à rejoindre la plate-forme Aurora.

Au moins c’est la théorie.

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La question fondamentale est de savoir si Aurora peut faire fonctionner sa technologie de conduite autonome. Aurora est largement respectée pour la qualité de ses ingénieurs. Mais Aurora a connu un démarrage relativement tardif et sa technologie n’a pas encore reçu autant d’examen public que les leaders de l’industrie comme Waymo (propriété d’Alphabet) et Cruise (propriété de GM et Honda). On ne sait pas grand-chose sur les performances et la sécurité des capteurs et des logiciels de conduite autonome d’Aurora, qui pourraient être encore à des années d’un lancement commercial.

Et si un vaste réseau de partenaires est utile en théorie, il peut également compliquer la mise sur le marché d’un produit. Aurora n’a pas encore expliqué comment elle envisage le fonctionnement de son service de taxi. Par exemple, nous ne savons pas si les voitures appartiendront à Toyota, Aurora, Uber ou à des gestionnaires de flotte tiers pour être embarquées à une date ultérieure.

La plupart des concurrents d’Aurora combinent plusieurs fonctions sous le même toit. Waymo, par exemple, utilise des voitures fournies par des partenaires comme FCA et Jaguar. Mais les autres fonctions majeures – développement technologique, propriété de flotte et réseau de covoiturage – sont gérées en interne par Waymo. Cruise appartient directement à GM et Honda, ce qui permet aux ingénieurs de Cruise de travailler en étroite collaboration avec leurs homologues des constructeurs automobiles. Comme Waymo, Cruise devrait posséder ses voitures et exploiter son propre réseau de transport.

Même avec ces avantages, les leaders de l’industrie comme Waymo et Cruise ont eu du mal à commercialiser leurs produits – ou dans le cas de Waymo, à les étendre au-delà d’un coin de la région métropolitaine de Phoenix. Le défi d’Aurora est de démontrer qu’elle peut réussir là où ses plus grands rivaux ont lutté.

Cette histoire est apparue à l’origine sur Ars Technica.


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