Plus tôt cette semaine, il a été largement rapporté que le robot Pepper presque humanoïde au visage amical de Softbank n’était pas long pour ce monde, car la filiale de la société japonaise en France qui avait été responsable du chouchou robotique de la dernière décennie était en train d’être réduite, et que la production avait fait une pause. Avait-il suivi la voie du chiot robotique Aibo de Sony ou de l’astronaute accroupi de Honda ASIMO? Il semble que non, car la société a rapidement reculé un peu et s’est efforcée de communiquer que les informations faisant état de la mort prématurée de Pepper avaient été grandement exagérées. Il n’y a pas si longtemps, Pepper était le visage de la future robotique domestique, alors l’avenir doré est-il un peu terni ? Il est peut-être temps de revisiter notre ami plastique.

Un produit toujours à la recherche d’une fonction

Un poivre qui gagne une croûte honnête en tant que guide touristique au musée du palais Heijo.  Tokumeigakarinoaoshima, CC BY-SA 4.0.
Un poivre qui gagne une croûte honnête en tant que guide touristique au musée du palais Heijo. Tokumeigakarinoaoshima, CC BY-SA 4.0.

Pepper a fait ses débuts en 2014, un robot minuscule et enfantin avec des compétences de base en reconnaissance vocale et en conversation, la capacité de reconnaître certaines expressions faciales et une voix qui correspond à ces grands yeux de style manga. C’était un robot conçu pour l’interaction personnelle plutôt que pour le travail, car ces mains tactiles douces conviennent mieux à une poignée de main qu’à la tenue d’un outil. Il a trouvé sa place dans les magasins Softbank ainsi que dans une variété d’autres environnements de vente au détail, il a également été utilisé dans des expériences pour évaluer s’il pouvait fonctionner comme un robot compagnon dans des environnements médicaux, et il a même fait une apparition en tant qu’équipe de pom-pom girls. Peu importe qu’il se soit révélé truffé d’insécurités, il est très vite devenu un favori des experts en technologie des médias, mais il est resté au cœur un produit qui cherchait un objectif plutôt qu’un produit prêt à l’emploi pour s’adapter à une fonction particulière.

J’ai rencontré un Pepper pour la première fois en 2016, au National Museum of Computing du Royaume-Uni. Il s’agissait simplement d’une exposition sous l’œil vigilant d’un bénévole du musée plutôt que d’être utilisé pour effectuer un travail, et il partageait une galerie extrêmement fréquentée avec une exposition d’ordinateurs de classe Acorn des années 1980 et du début des années 90. C’était un étrange mélange d’inattendu et de frustrant, car il m’a définitivement vu et m’a laissé lui serrer la main mais a obstinément refusé d’engager la conversation. Peut-être prenait-il au sérieux ses performances d’enfant humain et était-il timide, mais l’impression écrasante était celle de quelque chose qui n’était prêt pour rien de plus qu’une interaction expérimentale, sauf via son écran tactile. Comme contraste frappant en 2016, le Royaume-Uni a vu la première version de l’Amazon Echo, un assistant vocal désincarné qui n’avait peut-être pas un visage mignon mais qui pouvait immédiatement avoir des interactions significatives avec son propriétaire.

Comment un robot humanoïde peut-il rivaliser avec une voix désincarnée ?

En comparant le Pepper avec un Amazon Echo, il est possible que nous soyons arrivés à la racine du problème. Quelque chose qui a l’air cool est très bien, mais sans fonctionnalité immédiate, il ne captera jamais le cœur des clients. Alexa a apporté avec elle l’immense puissance de l’infrastructure de cloud computing d’Amazon, tandis que Pepper a dû se contenter de tout ce qu’il avait à bord. Peu importait aux clients potentiels qu’un microphone connecté au cloud présente un énorme problème de confidentialité, pour eux un appareil beaucoup moins cher de la taille d’une rondelle de hockey gagnerait toujours la journée s’il pouvait leur indiquer sans faille le programme télévisé de la soirée ou leur rappeler à propos de l’anniversaire de tante.

Au cours de la prochaine décennie, nous verrons l’arrivée d’une puissance de traitement abordable et compacte qui peut effectuer une plus grande partie du travail pour lequel Amazon utilise actuellement le cloud. Peut-être que Pepper ne recevra jamais complètement cette mise à niveau particulière, mais il est certain que si Softbank ne le fait pas, quelqu’un d’autre le fera. Pendant ce temps, une autre entreprise française rappelle qu’être le premier et être mignon sur le marché des assistants ménagers n’est guère une garantie de succès, qui se souvient du Nabaztag ?

En-tête : Tokumeigakarinoaoshima, CC0.