Qui a inventé l'automobile? La réponse dépend un peu de votre définition du mot. Le premier chariot pratique à essence a été construit par Karl Benz, qui a ensuite fusionné son entreprise avec Daimler Motor Group pour former Mercedez-Benz.

Karl Benz était un visionnaire du design dont les premières fascinations ont été les locomotives et les vélos. Sa Benz Patent Motorwagen de 1886 a été la première automobile à générer sa propre puissance, fabriquée avec un moteur à deux temps et transmise à l'essieu arrière par une paire de chaînes. Il ne pensait pas que c'était prêt pour la route, et il avait surtout raison.

Bertha Benz, l'épouse et partenaire commercial de Karl, croyait en l'invention de son mari. Elle était là depuis le début et a fourni une grande partie du financement pour cela en cours de route. Si elle ne l'avait pas sorti pour une balade secrète et illégale, la Motorwagen n'a peut-être jamais quitté le garage.

De la dot à Down and Out

Bertha Benz à 18 ans. Image via Wikipedia

Cäcilie Bertha Ringer est née dans une famille aisée à Pforzheim, en Allemagne, au printemps de 1849. Son père était un menuisier et un investisseur immobilier qui a laissé libre cours à l'intérêt de sa jeune fille pour le fonctionnement des locomotives et autres choses techniques. En raison de la position de son père, Bertha a pu obtenir une éducation au-delà des arts domestiques et a surtout aimé étudier les sciences naturelles.

Bertha est devenue une jeune femme belle et intelligente, et à l'âge de vingt ans, elle avait de nombreux prétendants potentiels issus de familles aisées. Mais ils semblaient tous la laisser froide. Par chance, elle et sa mère ont partagé un entraîneur un jour d'été avec un pauvre jeune ingénieur mécanique échevelé nommé Karl Benz. Quand il a commencé à parler de la voiture sans chevaux sur laquelle il travaillait, Bertha est tombée amoureuse.

Karl avait commencé une fonderie de fer peu de temps avant de rencontrer Bertha, mais il avait un terrible partenaire commercial. Bertha a utilisé une partie de sa dot pour le racheter et sauver l'entreprise, qui a commencé à produire des moteurs à gaz. Contre les souhaits et les avertissements de son père, ils se sont mariés en quelques années et ont eu cinq enfants.

Karl a passé la décennie suivante à travailler sur sa voiture sans chevaux malgré un public complètement désintéressé. Peu de gens étaient prêts à investir dans ce qui était essentiellement un tricycle maigre avec un moteur de tondeuse à gazon fonctionnant avec un fluide plus léger. Il a eu du mal à commercialiser la voiture auprès d'investisseurs potentiels et d'acheteurs satisfaits de leurs chevaux.

Le premier voyage sur la route était un Joyride

Une reconstitution de la balade joyeuse de Bertha. Image via Mercedes-Benz

Heureusement pour Karl, Bertha croyait encore plus en la création de son mari que lui. À ce moment-là, la Motorwagen n'avait fait de l'outillage que sur de courtes distances. Elle savait qu'il faudrait un voyage décemment long pour vraiment tester la torture et découvrir ses faiblesses restantes. Ainsi, le 5 août 1888, elle et ses deux fils adolescents, Eugen et Richard, ont décollé à l'aube du premier road trip au monde sans en parler à Karl ni à personne d'autre.

Un monument situé à l’extérieur de la première station-service du monde représente la course sauvage de Bertha dans un résumé dramatique. Image via Wikipedia

Le trio a rencontré de nombreux obstacles en cours de route, mais Bertha s'est frayé un chemin à travers chacun d'eux. Le plus gros problème était que la voiture n'avait pas de réservoir de carburant et ne contenait que 4,5 L dans le carburateur. Il fonctionnait à la ligroïne, un type de naphta lourd distillé à partir de pétrole, qui ne pouvait être trouvé que dans les pharmacies. Ainsi, lorsque Bertha et les garçons ont manqué de carburant à environ 40 km (25 mi) du voyage, elle s'est arrêtée dans une pharmacie à Weisloch qui est maintenant connue comme la première station-service au monde.

Lorsque la conduite de carburant s'est bouchée, Bertha a utilisé son épingle à chapeau pour la faire couler à nouveau. À un moment donné, un fil d'allumage a été court-circuité, alors Bertha a sacrifié une jarretière de ses bas pour l'isoler.

Finalement, les freins en bois du Motorwagen ont commencé à s'user. Elle a réussi à s'arrêter chez un cordonnier pour le faire fortifier avec du cuir, inventant les premières plaquettes de frein dans le processus. Ils ont parcouru environ 104 km (65 mi) au total, arrivant à Pforzheim vers le coucher du soleil. Bertha a envoyé un télégramme à Karl pour lui dire ce qu'elle avait fait et comment ça s'était passé. Elle est revenue à Mannheim quelques jours plus tard.

… Et cela a totalement fonctionné pour vendre la voiture en tant que concept

Bertha et le Motorwagen ont rencontré beaucoup d'attention lors de leur balade à travers la campagne. Des gens de tous âges ont regardé avec étonnement son passage. Certains pensaient que l'engin fou était un signe de l'apocalypse, et d'autres voulaient un tour d'essai. Dès lors, l'automobile a suscité suffisamment d'intérêt pour la faire avancer.

Il y a une courte vidéo ci-dessous qui montre un Benz Patent Motorwagen démarré et déplacé vers la piste. Il y a beaucoup de bons gros plans du moteur en marche, et vous pouvez voir à quel point Bertha et les garçons auraient été jetés pendant ce voyage.

Ce que Bertha a fait était risqué, dangereux et carrément génial. Elle est à juste titre toujours louée pour ses réalisations. Le Bertha Benz Memorial Route a été créé en 2008 et les conducteurs peuvent suivre les panneaux indiquant son chemin de Mannheim à Pforzheim. Cela ressemble à un bon road trip pour nous.

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