S’il y a une chose que les humains détestent, c’est l’exercice de la volonté. Qu’il s’agisse de s’abstenir d’aliments malsains, de se coucher tôt ou d’utiliser moins d’énergie et de réduire les émissions de gaz à effet de serre, nous sommes réputés pour être mauvais. À l’inverse, s’il y a une chose que les humains aiment, c’est une solution de contournement. Quelque chose qui nous permet de vivre nos vies en tant qu’hédonistes insouciants que nous sommes, et qui gère les conséquences délicates pour que nous n’ayons pas à le faire.

Une telle solution de contournement pour le problème du changement climatique est cependant une doozy – bloquer les rayons du soleil afin de refroidir notre planète qui se réchauffe.

Comment cela fonctionnerait-il?

L’injection d’aérosols stratosphériques vise à réduire les températures mondiales en réfléchissant la lumière du soleil dans l’espace avant qu’elle ne réchauffe la Terre. D’autres techniques de géo-ingénierie visent également à aider à refroidir la Terre. L’éclaircissement des nuages ​​marins vise également à refléter davantage la lumière du soleil, mais à partir d’un niveau inférieur de l’atmosphère, tandis que l’amincissement des nuages ​​vise à réduire la chaleur emprisonnée sur Terre par les nuages ​​Cirrus.

La théorie de base est simple. En injectant des aérosols – de minuscules petites particules en suspension dans le gaz – dans la stratosphère, nous pourrions renvoyer plus de lumière solaire dans l’espace, plutôt que de la laisser réchauffer la Terre. L’idée est de réduire la quantité de chaleur provenant du soleil pour compenser la chaleur supplémentaire piégée par des niveaux plus élevés de gaz à effet de serre dans l’atmosphère. Le concept est bien compris et a été démontré dans le passé. Des événements tels que des éruptions volcaniques majeures ont projeté d’énormes quantités de particules dans l’atmosphère, avec pour résultat un effet de refroidissement mesurable.

Bien sûr, si vous avez des visions de méchants de James Bond ou du tristement célèbre M. Burns, il est important de noter que le but n’est pas d’effacer complètement le soleil. Une nuit perpétuelle aurait des conséquences négatives globales, conduisant à des mauvaises récoltes totales et à une résurgence des sous-cultures gothiques. Au lieu de cela, l’idée est d’ajouter de petites quantités de particules ou d’aérosols dans l’atmosphère pour augmenter la quantité de lumière solaire réfléchie de quelques pour cent en moyenne. La quantité pourrait être modifiée pour maintenir les températures globales dans une plage souhaitée.

Pourquoi ne le faisons-nous pas déjà?

Alors que la théorie de base est simple, le diable est dans les détails. Le système climatique est complexe, avec de nombreuses pièces mobiles qui interagissent toutes les unes avec les autres. Un petit changement dans un domaine peut avoir des effets inattendus ou indésirables dans un autre. Les opposants à la technologie craignent que de tels changements de la chimie ou de la température de la stratosphère puissent avoir des effets drastiques sur les régimes de pluie, par exemple. Cela pourrait entraîner des changements climatiques intempestifs ou entraîner des sécheresses dans des zones agricoles cruciales, entraînant d’importantes pénuries alimentaires.

Il y a aussi des problèmes d’ingénierie à résoudre. C’est une chose de créer des aérosols réfléchissants dans une petite région atmosphérique pour les tests; c’est une autre chose de le faire à une échelle qui aura des effets réels sur les températures mondiales. Pour y parvenir, il faut examiner attentivement le coût des émissions lié à l’achat de matériaux et les transporter pour les acheminer dans la haute atmosphère. Les problèmes logistiques sont également une préoccupation très réelle. Cela peut prouver qu’il est tout simplement impossible de créer suffisamment d’aérosols dans la stratosphère pour refroidir la terre sans dépenser simultanément d’énormes quantités d’énergie pour les y amener.

Expérimentation stratosphérique

La plate-forme de ballons constitue une plate-forme scientifique simple et rentable. Cependant, l’équipe SCoPEx estime qu’un projet de refroidissement stratosphérique à grande échelle utiliserait probablement des aéronefs à voilure fixe conventionnels.

Pour étudier ces problèmes et en savoir plus sur le processus, l’expérience de perturbation stratosphérique contrôlée (SCoPEx), basée à Harvard, étudie la technologie. L’expérience prévoit d’envoyer un ballon dans la haute atmosphère et de disséminer des particules sur une zone limitée pour en étudier les effets. Les expériences impliqueront des tests avec des particules de carbonate de calcium submicroniques, choisies pour leurs propriétés optiques presque idéales et leurs attributs de sécurité pour l’ozone attendus. Des études ultérieures pourraient explorer d’autres matériaux, tels que les sulfates, déjà présents dans la stratosphère, bien que considérés comme moins optimaux en raison de leur rôle dans l’appauvrissement de la couche d’ozone et de la quantité de chaleur qu’ils peuvent absorber du soleil.

Cependant, le projet a connu des revers majeurs ces derniers mois. Après avoir établi un partenariat avec la Swedish Space Corporation pour construire un véhicule d’essai, le lancement en juin envisagé pour un shakedown des systèmes du véhicule a été annulé. Les groupes environnementaux locaux et d’autres s’opposent au projet, au motif qu’il pourrait endommager le climat de la Terre, et que la géo-ingénierie à une telle échelle devrait être évitée à tout prix.

Le ballon d’essai SCoPEx devait être lancé en juin pour secouer les systèmes de contrôle du véhicule. L’opposition publique a bloqué le projet pour le moment.

Alors que le lancement initial visait uniquement à tester la plate-forme du ballon et ne livrait aucun matériel de test à l’atmosphère, la mission a néanmoins été annulée face à la dissidence du public. Le projet SCoPEx a choisi de faire l’objet d’une nouvelle consultation publique dans l’intervalle, dans l’espoir d’apaiser les craintes, repoussant tout lancement potentiel jusqu’en 2022 au plus tôt.

L’incident fait allusion à la controverse autour du sujet même de la géo-ingénierie. En gros, les opinions se divisent en deux camps. Il y a ceux qui croient que nous devrions nous concentrer uniquement sur la réduction des émissions et que toute technologie alternative est une distraction qui n’aide pas à résoudre les problèmes fondamentaux en jeu. D’autres estiment que la lenteur des progrès mondiaux en matière de réduction des émissions signifie que d’autres solutions sont désespérément nécessaires pour éviter les pires résultats possibles du changement climatique. Indépendamment des opinions du grand public, la recherche sur la technologie commence à prendre de l’ampleur; le gouvernement américain a récemment financé la National Oceanic and Atmospheric Association (NOAA) avec 4 millions de dollars pour étudier le concept.

Il est probable que le débat fasse rage pendant un certain temps, mais avec l’argent continuant à affluer sur le terrain, il est probable que nous n’ayons pas entendu le dernier de ces plans visant à atténuer la lumière du soleil. Cela peut s’avérer irréalisable, voire perturber notre climat mondial. Mais tant que nous n’aurons pas fait la science, nous ne le saurons jamais. Lorsque nous le ferons, attendez-vous à en savoir plus ici!