Comme le froid s’installe ici dans le Midwest, tout comme les incertitudes liées à la navigation dans une nouvelle saison de la pandémie. Mon épouse et moi avions à peine dépassé la gymnastique mentale de la rentrée scolaire et débattu de la possibilité pour nos enfants de tromper ou de traiter, quand il nous est apparu que nos projets de Thanksgiving, eux aussi, devraient probablement changer. J’ai proposé à ma famille d’abandonner notre dîner habituel, de sortir nos vestes les plus chaudes de notre rangement, de nous rassembler autour du foyer de mes parents et de manger de la soupe à la dinde à la place. Je ne plaisantais qu’à moitié.

L’absence de réponse nationale aux États-Unis nous a conduits à ce point, en essayant de gérer les risques d’une pandémie incontrôlée tout en maintenant, là où nous le pouvons, nos liens sociaux. Il devient clair pour ma famille que si nous ne pouvons pas adapter nos traditions de vacances au grand air et au froid, nous ne pouvons pas du tout les partager en personne en toute sécurité. L’alternative serait de partager un repas sur Zoom.

Ou FaceTime. Ou Google Meet. Ou Slack. (Les chaînes de vacances Slack sont-elles encore une chose?) Depuis le début de la pandémie, les Américains se sont tournés vers la technologie pour nous aider à maintenir nos mondes sociaux tout en favorisant la distanciation sociale. La Silicon Valley a capitalisé sur ce besoin, élargissant le rôle déjà prépondérant des appareils et plateformes numériques dans nos vies. Mais quand je pense aux outils qui m’ont fait me sentir le plus «connecté» au cours des six derniers mois, la plupart d’entre eux ne sont pas des ordinateurs. Ils sont faits de tissu.

Les masques, les chaises de jardin, les couvertures de pique-nique, les tentes et les vêtements adaptés aux conditions météorologiques sont tous devenus des équipements essentiels au cours de l’été. Ils nous ont permis de rencontrer des personnes en dehors de nos maisons et dans la relative sécurité de l’extérieur. Maintenant, à l’approche de l’hiver, ces technologies simples ont pris une nouvelle importance en tant que dispositifs de connectivité sociale. Si nous avons de la chance, ils pourraient nous aider à maintenir une coprésence physique que même nos innovations les plus avancées ne peuvent pas supporter.

Le masque en tissu, et non Zoom, a été la technologie de rupture de 2020. Bien qu’il soit devenu omniprésent et, dans de nombreux endroits, obligatoire, ce n’était pas le cas au début de la pandémie. Les États-Unis ont raté des occasions clés de rendre cet outil à faible coût disponible et de communiquer son importance. L’administration Trump a minimisé l’utilité des masques et a annulé un plan visant à expédier un paquet de cinq réutilisables à chaque foyer en avril. Lorsque les responsables de la santé publique ont commencé à recommander des masques, ma famille a obtenu nos premiers masques de volontaires du quartier, qui ont fait passer des bouts de tissu de couleurs vives dans leurs machines à coudre pour s’assurer que notre communauté de l’Ohio était couverte.

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Si les masques nous permettaient de quitter la maison pour faire les courses essentielles, ce sont nos chaises de camping pliables, tirées du sous-sol, qui nous ont entraînés dans la phase suivante des interactions en face à face. Ces chaises légères en polyester, que j’ai achetées il y a quelques années pour 8 $ à la chaîne de supermarchés discount ALDI, sont devenues indispensables cet été. Nous avons retrouvé des amis – assis à plus de 6 pieds l’un de l’autre – dans les parcs et les allées. Une couverture de pique-nique que nous avions l’habitude de déployer une ou deux fois par an est devenue notre table mobile, nous permettant de savourer des repas faits maison et des plats à emporter dans les restaurants locaux en plein air. Les tentes sont devenues un équipement essentiel pour les centres médicaux qui exploitent des sites de test Covid en plein air; assez tôt, les employés de bureau, les instructeurs de conditionnement physique et les administrateurs de l’école se sont démenés pour installer leurs propres tentes. Lors des incendies de forêt en Californie cet été, des tentes ont été utilisées comme centres d’évacuation, une tentative de protéger les gens de la double crise des incendies et d’un virus mortel.

Dans la ville universitaire où j’enseigne, les tentes et les vêtements adaptés aux conditions météorologiques ont fait la différence entre la réouverture des écoles et la fermeture des écoles. Le district scolaire public, comme beaucoup dans le pays, a décidé de commencer l’année scolaire en ligne. Le district a distribué des ordinateurs portables à chaque étudiant. L’école privée locale, en revanche, a tiré une leçon des épidémies passées. Il s’est engagé à l’éducation en plein air, à ériger des tentes dans sa cour d’école et à envoyer aux parents des listes de fournitures comprenant des masques, des chapeaux de soleil et des combinaisons de pluie. Aujourd’hui, au quart de l’année scolaire, l’école est toujours ouverte à l’enseignement en personne et à temps plein, aucun cas de Covid-19 n’ayant été signalé à ce jour. Jose-Luis Jimenez, un chercheur spécialisé dans les aérosols, a récemment écrit pour Temps qu’il est «ahurissant que la Garde nationale américaine ne soit pas occupée à installer des tentes à baldaquin ouvertes dans toutes les écoles du pays.»

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