Chaque année, à peu près 10 particules de poussière spatiale atterrissent sur chaque mètre carré de la surface de la Terre. «Cela signifie qu’ils sont partout. Ils sont dans la rue. Ils sont chez vous. Vous pouvez même avoir de la poussière cosmique sur vos vêtements », a déclaré Matthew Genge, un scientifique planétaire à l’Imperial College de Londres qui se spécialise dans ces grains de poussière extraterrestres, connus sous le nom de micrométéorites.

Ronds et multicolores comme de minuscules billes, les micrométéorites sont aussi distinctives qu’omniprésentes, mais elles ont échappé à l’attention jusqu’aux années 1870, lorsque le HMS Challenger l’expédition en a dragué du fond de l’océan Pacifique. (Sur terre, l’accumulation de poussière terrestre a tendance à submerger et à dissimuler le type cosmique.)

Pendant un siècle, les scientifiques ont pensé que les étranges sphérules trouvées sur le fond marin avaient coulé des surfaces en fusion de météores plus gros alors qu’ils s’écrasaient dans l’atmosphère. En fait, la poussière cosmique flotte ici depuis des roches spatiales à des centaines de millions de kilomètres de distance, portant de minuscules messages.

Depuis 30 ans, Genge déchiffre ces messages, un grain à la fois.

Il a commencé sa carrière au moment même où l’Antarctique était identifié comme une nouvelle source abondante de micrométéorites. Les vents forts du sud aident à balayer les débris terrestres, de sorte que jusqu’à 10% de la poussière déposée dans la glace provient de l’espace. « Je dois faire beaucoup de choses faciles », a déclaré Genge, comme comprendre « de quoi ils sont faits, à quoi ils ressemblent, quels sont les différents types. » Depuis lors, lui et d’autres spécialistes des micrométéorites – une communauté suffisamment petite pour qu’il «connaît les enfants de la plupart d’entre eux» – ont glané beaucoup plus d’informations dans la poussière. Récemment, Genge a interprété les messages véhiculés par la poussière spatiale, non pas sur ses origines, mais sur sa destination: la Terre à différents moments de l’histoire de la planète.

Genge a collecté cette poussière d’une moraine en Antarctique en 2006.Photographie: Harry Genge / Quanta Magazine

Le Britannique chauve et raide prend les appels de Zoom dans sa chambre londonienne, coincé entre un lit, une armoire et un microscope. Il a ramené le microscope du laboratoire à la maison alors que le verrouillage était sur le point de commencer en mars dernier, avec beaucoup de poussière. Lorsque nous avons discuté en vidéo cet hiver, Genge a attrapé un pot en plastique dans une boîte de l’armoire et l’a secoué devant la caméra. La jarre était à moitié pleine de limon fauve – de la poussière antarctique, une partie de la Terre, une autre extraterrestre. En le triant, Genge pourrait éventuellement tomber sur un grain de 6626 Mattgenge, un astéroïde de 8 kilomètres de large près de Mars nommé en son honneur pour ses contributions à l’étude de la poussière cosmique.

Notre conversation sur ses découvertes poussiéreuses a été condensée et éditée pour plus de clarté.

Avez-vous toujours aimé les météorites? Comment vous êtes-vous intéressé à la géologie?

Enfant, j’étais fasciné par les livres de mystères d’Arthur C. Clarke. C’est ce qui m’a amené à poser beaucoup de questions. Mais la raison pour laquelle j’ai été attiré par la géologie était que j’aimais l’art. Il y avait deux cours dans lesquels j’ai pu faire beaucoup de dessin: l’un était la géologie et l’autre était l’art. Et dès que je suis sorti sur le terrain et que j’ai commencé à dessiner des roches et que j’ai réalisé que je pouvais utiliser mes dessins comme des histoires policières, pour élaborer la formation de ce rocher, pour voir des événements qui se sont produits des millions d’années dans le passé, j’étais accro. . Ensuite, j’ai été géologie jusqu’au bout. [Genge is the author of Geological Field Sketches and Illustrations: A Practical Guide, published in 2020.]

Les croquis aident les géologues à interpréter les roches et les météorites. Le cahier de Genge comprend des tranches de roche métamorphique (à gauche) et de pahoehoe (à droite) – une coulée de lave avec une surface lisse et pliante (à droite).Photographie: Harry Genge / Quanta Magazine