En mars de 1864, une infirmière du Massachusetts nommée Rebecca Lee Crumpler est devenue la première femme noire à obtenir son diplôme d’une école de médecine américaine. Peu de temps après, elle s’est dirigée vers le Sud, où 4 millions de personnes venaient d’être libérées. Elle a accepté un emploi dans un bureau fédéral appelé la Division médicale du Bureau des Freedmen. Elle faisait partie des quelque 120 médecins chargés de s’occuper de la santé de toute la population émancipée – qui mourait à un rythme effarant dans les affres d’une épidémie de variole, d’une malnutrition endémique et d’un abri inadéquat.

Le poste de Crumpler était un hôpital Freedmen à Richmond, en Virginie, où elle a été soumise à une discrimination intense de la part de ses collègues. «Les médecins l’ont snobée, les pharmaciens ont hésité à remplir ses ordonnances, et certaines personnes ont compris que le médecin derrière son nom ne représentait rien de plus que ‘muletier’», selon un Ébène article de 1964. L’hôpital était aussi, en un sens, mis en faillite. L’idée entière de la Division médicale du Bureau des Freedmen a été considérée par certains dirigeants américains comme une perte de temps. Selon eux, les Noirs étaient particulièrement vulnérables à la variole, à la syphilis et à d’autres maladies contagieuses. « Aucun projet de charité noir ne peut effacer la couleur du nègre, changer sa nature inférieure ou le sauver de son destin inévitable », a déclaré un membre du Congrès de l’Ohio en argumentant contre la création du bureau.

Crumpler a quitté le Sud en 1869, mais elle ne l’a pas abandonné. Elle vient de changer de stratégie. En 1883, elle contourna complètement le système médical blanc et publia un livre de conseils médicaux destinés aux mères et aux infirmières – sur des sujets tels que la nutrition, l’allaitement, comment traiter les brûlures et comment prévenir le choléra. Elle l’a appelé Un livre de discours médicaux en deux parties, et elle espérait que cela finirait «entre les mains de toutes les femmes».

Inscrivez-vous aujourd’hui

Certains auteurs ont comparé le livre de Crumpler, qui était inhabituel pour l’époque, à une première version de Nos corps, nous-mêmes. L’historien Jim Downs soutient que c’était aussi une «réfutation implicite à l’idée dominante» selon laquelle les Noirs étaient physiologiquement condamnés – parce qu’il se concentrait sur ce que Crumpler appelait «les possibilités de prévention». Le livre est tout sauf une polémique, mais il y a quelques lignes vers la fin de l’introduction qui ressemblent à un sous-doux de tout l’establishment médical raciste: «Ils semblent oublier qu’il y a un cause pour chaque mal », écrit-elle,« et qu’il soit en leur pouvoir de l’enlever. »

Malheureusement, la médecine américaine n’a pas compris le message. Un an après la mort de Crumpler, en 1896, un statisticien travaillant pour la Prudential Life Insurance Company, Frederick L.Hoffman, a publié un livre intitulé Traits raciaux et tendances du nègre américain. S’appuyant sur l’analyse statistique de nombreuses sources de données, Hoffman a entrepris de prouver une fois pour toutes que les Noirs libres mouraient non pas à cause des conditions sociales mais à cause de leur «capacité vitale inférieure». Il a conclu qu’ils étaient voués à l’extinction (et n’étaient donc pas assurables à tout sauf aux taux les plus élevés).

Le travail de Hoffman et sa prétendue thèse d’extinction sont rapidement devenus les piliers de la recherche américaine; des contemporains blancs se pâmaient sur ses tableaux et tableaux de données. Mais quelques personnes ont rapidement souligné que l’analyse réelle par Hoffman de toutes ces données était un désordre brûlant. L’un d’eux était un chercheur de 28 ans nommé WEB Du Bois. (Il a montré, entre autres, que les Blancs dans certaines villes européennes mouraient à un taux plus élevé que les Noirs américains.)

En tant que jeune universitaire, Du Bois croyait que les autorités américaines écartaient les conditions sociales de la vie noire simplement parce qu’elles ne les voyaient pas assez clairement. Il entreprit donc une étude gigantesque et inhabituelle de sa part – une étude aussi approfondie et étroitement ciblée que celle d’Hoffman avait été autoritaire, bâclée, incurvée et superficielle.

LAISSER UN COMMENTAIRE

Rédigez votre commentaire !
Entrez votre nom ici