Ce robot intrépide est le WALL-E de la mer profonde

Pourtant, la quantité de carbone piégé peut varier d’un océan à l’autre et d’une saison à l’autre. En général, les chercheurs n’ont tout simplement pas une bonne maîtrise des processus biologiques et chimiques qui se déroulent là-bas. « Le rover nous aide à comprendre quelle quantité de ce carbone pourrait réellement se frayer un chemin dans les sédiments des grands fonds », explique Crissy Huffard, biologiste marine de MBARI, co-auteur du nouvel article. « C’est notre seul point de vue sur la quantité de carbone qui pourrait réellement être stockée dans les sédiments, par rapport à la quantité réellement consommée et contribuant probablement à l’acidification dans les eaux profondes. » (Lorsque le dioxyde de carbone se dissout dans l’eau de mer, il forme de l’acide carbonique.)

Voici un exemple délicat de l’un de ces mystères du carbone des fonds marins. En Californie, la terre se réchauffe beaucoup plus vite que l’océan adjacent, un différentiel qui intensifie les vents saisonniers. Cela pourrait entraîner plus d’upwelling – le vent repousse l’eau de surface et l’eau d’en bas se précipite pour combler le vide. Cela apporterait plus de nutriments qui alimentent le phytoplancton, qui fleurit dans les eaux de surface, puis meurt et devient de la neige marine. Entre 2015 et 2020, par exemple, la caméra à fluorescence du BR-II a détecté une augmentation massive de la quantité de phytoplancton atteignant le fond marin par grandes impulsions. Simultanément, ses capteurs ont détecté une diminution de l’oxygène, ce qui signifie que les microbes du fond marin étaient occupés à traiter la manne de matière organique.

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Cela soulève quelques questions pour Huffard. «En général, la région devient de plus en plus irrégulière dans son approvisionnement alimentaire – cela peut représenter des années de nourriture en quelques semaines. Alors, comment cela change-t-il l’ensemble de l’écosystème ? » elle demande. « La réponse de la communauté animale est presque instantanée. Ils commencent à le consommer tout de suite, il n’y a pas de grand décalage. Les microbes sont juste amorcés et prêts à partir. »

Qu’est-ce que cela signifie pour le cycle du carbone? Théoriquement, plus il pleut de matières organiques, plus elles sont séquestrées loin de l’atmosphère. Mais en même temps, les organismes du fond marin qui mangent ce buffet bonus consomment également de l’oxygène et crachent du dioxyde de carbone, ce qui peut acidifier les eaux plus profondes. Et parce que l’océan est constamment agité, une partie de ce carbone peut même remonter dans les eaux de surface et dans l’atmosphère. « Nous montrons que de plus en plus de carbone que ce qui aurait été prévu autrement se dirige vers les eaux profondes », a déclaré Huffard. « Le rover ajoute la dimension pour nous dire que la plupart de ce carbone est en fait mangé une fois qu’il est là-bas, et n’est pas stocké dans les sédiments. »

Ces impulsions extra-larges de neige marine sont-elles désormais une caractéristique permanente des eaux profondes au large de la Californie, ou une aberration ? Avec le rover benthique, les scientifiques peuvent rassembler les données à long terme nécessaires pour commencer à fournir des réponses. « La mer profonde est largement sous-étudiée et sous-estimée, malgré le fait qu’elle est essentielle pour maintenir la planète en bonne santé et lutter contre le changement climatique », déclare Lisa Levin, qui étudie les fonds marins à la Scripps Institution of Oceanography mais n’a pas participé à ce travail. « Une armée de tels dispositifs pourrait nous aider à mieux comprendre les changements biogéochimiques, essentiels à l’amélioration des modèles climatiques, des modèles d’écosystèmes, des modèles de pêche, etc. Les rovers pourraient également aider les scientifiques à étudier les effets des opérations minières en eaux profondes.