Jusqu'à présent, cela a été une année record pour les observations solaires. Le télescope solaire Daniel K. Inouye à Hawaï a présenté certaines des meilleures images jamais prises du soleil, nous montrant une surface semblable à du caramel où des cellules individuelles de plasma suintent de haut en bas hypnotiquement. Pour ne pas être en reste, la mission Solar Orbiter dirigée par l'ESA vient de publier ses propres premières images du soleil. Bien que ce ne soit peut-être pas aussi surprenant que DKIST, ce sont néanmoins les images les plus proches du soleil jamais prises, à un peu plus de 47 millions de kilomètres (environ la moitié de la distance de la Terre au soleil).

Les nouvelles images montrent un paysage d'activité orageuse constante émanant de la couronne solaire (atmosphère), révélant des caractéristiques qui ne font que 250 à 310 miles de diamètre. En particulier, les images révèlent l'existence d'éruptions solaires miniatures de type «feu de camp» près de la surface. «Nous n’avons pas été en mesure de les voir correctement auparavant, donc c’est vraiment excitant», explique David Long, chercheur principal pour l’instrument Extreme Ultraviolet Imager (EUI) de la mission.

L'éruption solaire «feu de camp» a souligné. À seulement quelques centaines de kilomètres de diamètre, ces caractéristiques n'ont jamais été correctement identifiées avant le Solar Orbiter.
ORBITEUR SOLAIRE / ÉQUIPE EUI (ESA & NASA)

L’une des questions les plus pressantes qui a toujours dérouté les scientifiques est le problème du chauffage coronal: pourquoi l’atmosphère du soleil (plus de 1 million ° C) est tellement plus chaude que sa surface (environ 5500 ° C).

Les nouvelles observations suggèrent que le chauffage pourrait être causé par de nombreux petits événements qui se produisent partout (c'est-à-dire les feux de camp), libérant tous de l'énergie qui incendie la couronne et élèvent collectivement les températures atmosphériques.

Davantage de données seront nécessaires pour prouver que le chauffage corona fonctionne ainsi, "mais c'est une première série d'observations très prometteuses", explique Long.

Solar Orbiter a été lancé le 10 février. Il est équipé de 10 instruments différents, dont six télescopes qui scrutent directement le soleil et le mesurent sur plusieurs longueurs d'onde différentes, et quatre instruments qui surveillent l'environnement autour du vaisseau spatial (comme la distribution des vents solaires et la structure des lignes de champ magnétique). L'EUI était responsable de la capture de ceux à haute résolution qui montrent les feux de camp, mais les autres instruments montrent le soleil à travers ces autres lentilles.

Les nouvelles données proviennent de la première passe rapprochée du soleil de la mission en juin. Au début de 2022, le vaisseau spatial atteindra un peu moins de 30 millions de miles du soleil, plus près que même l'orbite de Mercure.

En plus de nous en apprendre davantage sur les propriétés physiques du soleil, il y a une raison plus pratique derrière le Solar Orbiter: comprendre la météo spatiale ou le flux de particules chargées dynamisées par le soleil et propulsées dans le reste de l'espace. Le champ magnétique terrestre protège la planète de ces particules, mais les conditions météorologiques extrêmes peuvent faire frire tout équipement électronique en orbite (comme les satellites critiques utilisés pour le GPS et les communications) ou les grilles électriques à la surface qui alimentent notre vie quotidienne.

Cinq vues du soleil capturées avec les instruments de l’imageur ultraviolet (EUI) de Solar Orbiter et de l’imageur polarimétrique et héliosismique (PHI).
ORBITEUR SOLAIRE / ÉQUIPE EUI; ÉQUIPE PHI / ESA & NASA

Apprendre à anticiper les événements météorologiques spatiaux désagréables afin que nous puissions nous protéger signifie que nous devons en savoir plus sur la façon dont les champs magnétiques du soleil interagissent avec ses régions actives pour provoquer des éruptions solaires, des éjections de masse coronale et des épisodes extrêmes de vent solaire.

Solar Orbiter est loin d'être le seul outil utilisé pour étudier le soleil, mais il remplit une niche que d'autres ne peuvent pas. Les observatoires terrestres comme DKIST ne peuvent pas très bien observer le soleil dans les spectres UV et rayons X à cause de l'atmosphère terrestre. Et tandis que la sonde solaire Parker de la NASA se rapprochera du soleil, elle sera en fait trop proche pour que les caméras puissent l'image directe du soleil d'une manière utile.

Pour le moment, le vaisseau spatial est dans sa phase de croisière et s'éloigne plus loin de la Terre et derrière le soleil, donc ses télescopes ne seront pas en mesure d'étudier ces caractéristiques du feu de camp avant le début de la phase scientifique en novembre 2021 (ses quatre instruments sont déjà dans les opérations de routine). Mais c'est quand même un bon moment pour observer le soleil. Le nouveau cycle solaire vient de commencer ou commencera plus tard cette année; de toute façon, le soleil se lève pour une nouvelle période d'activité. De nouvelles éruptions solaires auront lieu, et les données collectées par le Solar Orbiter nous en diront plus sur la façon dont ces éruptions se produisent, comment elles conduisent à des événements météorologiques spatiaux qui pourraient avoir un impact grave sur l'activité humaine et comment nous pourrions les prévoir à l'avance. de temps. «C'est vraiment là que Solar Orbiter va nous donner des résultats incroyables», explique Long. "C'est vraiment très tôt, mais ces images nous donnent vraiment un premier aperçu étonnant, et je ne peux pas attendre jusqu'en novembre de l'année prochaine où nous pourrons commencer à faire des observations scientifiques régulières."

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