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Certains scientifiques prennent un vaccin contre le coronavirus de bricolage, et personne ne sait s'il est légal ou s'il fonctionne

Preston Estep était seul dans un laboratoire emprunté, quelque part à Boston. Aucune grande entreprise, aucune réunion du conseil d'administration, aucun versement d'un milliard de dollars de l'opération Warp Speed, le programme de financement des vaccins covid-19 du gouvernement américain. Aucune donnée animale. Aucune approbation éthique.

Ce qu'il avait: des ingrédients pour un vaccin. Et un volontaire volontaire.

Estep fit tourbillonner le mélange et le vaporisa dans son nez.

Près de 200 vaccins covid-19 sont en cours de développement et une trentaine de vaccins sont à différents stades de tests sur l'homme. Mais dans ce qui semble être la première initiative de vaccin «science citoyenne», Estep et au moins 20 autres chercheurs, technologues ou passionnés de science, dont beaucoup liés à l'Université de Harvard et au MIT, se sont portés volontaires comme rats de laboratoire pour une inoculation à faire soi-même contre le coronavirus. Ils disent que c'est leur seule chance de devenir immunisés sans attendre un an ou plus pour qu'un vaccin soit officiellement approuvé.

Parmi ceux qui ont pris le vaccin de bricolage, il y a George Church, le généticien célèbre de l'Université de Harvard, qui a pris deux doses par semaine plus tôt ce mois-ci. Les doses ont été déposées dans sa boîte aux lettres et il a mélangé les ingrédients lui-même.

Church pense que le vaccin conçu par Estep, son ancien étudiant diplômé à Harvard et l'un de ses protégés, est extrêmement sûr. «Je pense que nous courons un risque beaucoup plus grand de covid compte tenu du nombre de façons dont vous pouvez l'obtenir et de la variabilité des conséquences», déclare Church, qui dit ne pas être sorti de chez lui depuis cinq mois. Les Centers for Disease Control des États-Unis ont récemment rapporté que jusqu'à un tiers des patients testés positifs pour le covid-19 mais qui ne sont jamais hospitalisés combattent les symptômes pendant des semaines, voire des mois après avoir contracté le virus. «Je pense que les gens sous-estiment fortement cette maladie», dit Church.

Aussi inoffensif que puisse être le vaccin expérimental, la question de savoir s'il protégera quiconque le prend est une autre question. Et les chercheurs indépendants qui le fabriquent et le partagent pourraient marcher sur une mince couche de glace juridique, s’ils n’y sont pas déjà.

Une formule simple

Le groupe, s'appelant lui-même le Rapid Deployment Vaccine Collaborative, ou Radvac, s'est formé en mars. C’est alors qu’Estep a envoyé un e-mail à un cercle de connaissances, notant que les experts du gouvernement américain prévoyaient un vaccin dans 12 à 18 mois et se demandant si un projet de bricolage pourrait aller plus vite. Il pensait qu'il y avait «déjà suffisamment d'informations» publiées sur le virus pour guider un projet indépendant.

Estep dit qu'il a rapidement rassemblé des volontaires, dont beaucoup avaient déjà travaillé avec le Personal Genome Project (PGP), une initiative de science ouverte fondée en 2005 au laboratoire de Church pour séquencer l'ADN des gens et publier les résultats en ligne. «Nous avons créé un groupe de base, la plupart d'entre eux (de) mon groupe de référence pour la science citoyenne, bien que nous n'ayons jamais rien fait de tel», déclare Estep, également fondateur de Veritas Genetics, une société de séquençage d'ADN.

Pour concevoir un vaccin, le groupe a fouillé des rapports de vaccins contre le SRAS et le MERS, deux autres maladies causées par les coronavirus. Parce que le groupe travaillait dans des laboratoires empruntés avec des ingrédients de vente par correspondance, ils ne rendraient rien de trop compliqué. Le but, dit Estep, était de trouver «une formule simple que vous pourriez faire avec des matériaux facilement disponibles. Cela a réduit les choses à un petit nombre de possibilités. Il dit que le seul équipement dont il avait besoin était une pipette (un outil pour déplacer de petites quantités de liquide) et un agitateur magnétique.

Début juillet, Radvac a publié un livre blanc détaillant son vaccin que tout le monde peut copier. Il y a quatre auteurs nommés sur le document, ainsi qu'une douzaine d'initiales de participants qui restent anonymes, certains pour éviter l'attention des médias et d'autres parce qu'ils sont des étrangers aux États-Unis avec des visas.

Le vaccin Radvac est ce que l’on appelle un vaccin «sous-unitaire» car il se compose de fragments de l’agent pathogène – dans ce cas, des peptides, qui sont essentiellement de courts fragments de protéines qui correspondent à une partie du coronavirus mais ne peuvent pas provoquer de maladie à eux seuls. Des vaccins sous-unitaires existent déjà pour d'autres maladies telles que l'hépatite B et le papillomavirus humain, et certaines entreprises développent également des sous-unités pour le covid-19, notamment Novavax, une société de biotechnologie qui a obtenu ce mois-ci un contrat de 1,6 milliard de dollars avec Operation Warp Speed.

Pour administrer son vaccin, le groupe Radvac a décidé de mélanger les peptides avec du chitosane, une substance issue de coquilles de crevettes, qui enrobe les peptides d'une nanoparticule capable de passer la muqueuse. Alex Hoekstra, un analyste de données avec un diplôme de premier cycle en biologie qui a déjà fait du bénévolat avec le PGP, et qui a également injecté le vaccin dans son nez, décrit la sensation comme «comme obtenir une solution saline dans le nez. Ce n’est pas la sensation la plus confortable au monde. »

Est-ce que ça marche?

Un vaccin nasal est plus facile à administrer qu'un vaccin qui doit être injecté et, de l'avis de Church, est une option négligée dans la course au vaccin covid-19. Selon lui, seuls cinq des quelque 199 vaccins contre les covidus répertoriés comme étant en développement utilisent l’administration nasale, même si certains chercheurs pensent que c’est la meilleure approche.

Un vaccin administré dans le nez pourrait créer ce que l’on appelle une immunité muqueuse ou des cellules immunitaires présentes dans les tissus des voies respiratoires. Une telle immunité locale peut être une défense importante contre le SRAS-CoV-2. Mais contrairement aux anticorps qui apparaissent dans le sang, où ils sont facilement détectés, les signes d'immunité muqueuse peuvent nécessiter une biopsie pour être identifiés.

série d'images du vaccin auto-administré par Don Wang
Don Wang administre un vaccin nasal à faire soi-même contre le coronavirus le 26 avril dans un lieu inconnu de Boston.
ALEX HOEKSTRA

George Siber, ancien responsable des vaccins chez Wyeth, a déclaré à Estep que les peptides courts et simples n'entraînaient souvent pas beaucoup de réponse immunitaire. De plus, dit Siber, il ne connaît aucun vaccin sous-unitaire administré par voie nasale, et il se demande s'il serait suffisamment puissant pour avoir un effet.

Lorsque Estep l'a contacté plus tôt cette année, Siber a également voulu savoir si l'équipe avait envisagé un effet secondaire dangereux, appelé amélioration, dans lequel un vaccin peut en fait aggraver la maladie. «Ce n’est pas la meilleure idée – surtout dans ce cas, vous pourriez aggraver les choses», dit Siber à propos de l’effort. "Vous devez vraiment savoir ce que vous faites ici."

Il n’est pas le seul sceptique. Arthur Caplan, bioéthicien au Langone Medical Center de l'Université de New York, qui a vu le livre blanc, qualifie Radvac de «farfelu». Dans un courriel, Caplan dit qu'il ne voit «aucune marge de manœuvre» pour l'auto-expérimentation étant donné l'importance du contrôle de la qualité des vaccins. Au lieu de cela, il pense qu'il existe un «potentiel de préjudice» élevé et un «enthousiasme mal fondé».

Church n'est pas d'accord, affirmant que la formulation simple du vaccin signifie qu'il est probablement sans danger. «Je pense que le plus gros risque est qu'il soit inefficace», dit-il.

Jusqu'à présent, le groupe ne peut pas dire si son vaccin fonctionne ou non. Ils n’ont pas publié de résultats montrant que le vaccin conduit à des anticorps contre le virus, ce qui est une condition fondamentale pour être pris au sérieux dans la course aux vaccins. Church dit que certaines de ces études sont actuellement en cours dans son laboratoire de Harvard, et Estep espère que les immunologistes traditionnels aideront le groupe. «C'est un peu compliqué, et nous ne sommes pas prêts à le signaler», dit Estep à propos des réponses immunitaires observées jusqu'à présent.

Une question de risque

Malgré le manque de preuves, le groupe Radvac a offert le vaccin à un cercle élargi d'amis et de collègues, les invitant à mélanger les ingrédients et à s'auto-administrer le vaccin nasal. Estep a maintenant perdu le compte du nombre exact de personnes qui ont pris le vaccin. «Nous avons livré du matériel à 70 personnes», dit-il. "Ils doivent le mélanger eux-mêmes, mais nous n'avons pas eu de rapport complet sur le nombre de personnes qui l'ont pris."

L’un des co-auteurs du livre blanc de Radvac est Ranjan Ahuja, qui est bénévole en tant que responsable d’événements pour une fondation à but non lucratif sur laquelle Estep a commencé à étudier la dépression. Ahuja souffre d'une maladie chronique qui l'expose à un risque accru de covid-19. Bien qu’il ne puisse pas dire si les deux doses qu’il a prises lui ont donné l’immunité, il estime que c’est sa meilleure chance de protection jusqu’à ce qu’un vaccin soit approuvé.

Estep pense que prendre le vaccin peptidique, même s'il n'est pas prouvé, est un moyen légitime de réduire le risque. «Nous proposons un outil supplémentaire pour réduire le risque d'infection», dit-il. "Nous ne suggérons pas aux gens de changer de comportement s'ils portent des masques, mais cela offre potentiellement plusieurs couches de protection."

"Si vous ne faites que le faire et le prendre vous-même, la FDA ne peut pas vous arrêter."

Cependant, en distribuant des instructions et même des fournitures pour un vaccin, le groupe Radvac opère dans une zone grise légale. La Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis exige une autorisation pour tester de nouveaux médicaments sous la forme d'une approbation de nouveau médicament expérimental. Mais le groupe Radvac n’a pas demandé l’autorisation de l’agence et n’a pas non plus demandé à un comité d’éthique d’approuver le plan.

Estep pense que Radvac n'est pas soumis à une surveillance parce que les membres du groupe se mélangent et administrent le vaccin eux-mêmes, et aucun argent ne change de mains. "Si vous ne faites que le faire et le prendre vous-même, la FDA ne peut pas vous arrêter", déclare Estep. La FDA n'a pas immédiatement répondu aux questions sur la légalité du vaccin.

Estep dit que le groupe a demandé des conseils juridiques et que son livre blanc commence par de nombreuses clauses de non-responsabilité, y compris une déclaration selon laquelle toute personne qui utilise les documents du groupe prend «l'entière responsabilité» et doit être âgée d'au moins 18 ans. Parmi ceux qui, selon Estep, ont conseillé le groupe, il y a Michelle Meyer, avocate et chercheuse en éthique chez Geisinger Health System, à New York. Dans un e-mail, Meyer a refusé de commenter.

Compte tenu de l'attention internationale portée aux vaccins covid-19, et des enjeux politiques importants entourant la crise, le groupe Radvac pourrait néanmoins se trouver sous l'œil attentif des régulateurs. «Ce que la FDA veut vraiment réprimer, c'est quelque chose de gros, qui fait des réclamations ou qui rapporte de l'argent. Et ce n'est rien de tout cela », dit Church. «Dès que nous faisons l'une de ces choses, ils séviraient à juste titre. Aussi, des choses qui attirent l'attention. Mais nous n'en avons pas eu jusqu'à présent. »

Auto-expérimentation

Selon Siber, expérimenter sur soi-même des vaccins contre le covid-19 n'aurait aucune chance d'obtenir l'approbation éthique dans aucune université des États-Unis. Mais il reconnaît qu'il existe une tradition parmi les vaccinologues qui consiste à s'auto-injecter comme moyen rapide et peu coûteux d'obtenir des données. Siber l'a fait lui-même à plus d'une occasion, mais pas récemment.

La possibilité d'accélérer la recherche rend l'auto-expérimentation tentante encore aujourd'hui. Il y a eu des rapports de scientifiques chinois prenant leurs propres vaccins contre le covid-19. Hans-Georg Rammensee, de l'Université de Tübingen, en Allemagne, dit qu'il a injecté un vaccin peptidique covid-19 dans son abdomen plus tôt cette année. Cela a provoqué une bosse de la taille d'une balle de ping-pong et une profusion de cellules immunitaires à travers son sang.

Rammensee, qui a cofondé la société CureVac, dit qu'il l'a fait pour éviter les formalités administratives et obtenir rapidement des résultats préliminaires sur un vaccin en cours de développement dans son université. Il dit qu'il était acceptable de le faire parce qu'il est un «expert renommé en immunologie» et qu'il comprend les risques et les implications de son action. "Si quelqu'un comme moi qui sait ce qu'il fait (le fait), c'est bien, mais ce serait un crime pour un professeur de dire à un post-doctorant de le faire", a déclaré Rammensee lors d'un entretien téléphonique. Il affirme que l'Allemagne n'a pas de règles claires sur le sujet, laissant les auto-expériences dans une zone grise d'actions qui, comme il le dit, «ne sont pas interdites et qui ne sont pas autorisées».

Parce que plus de personnes sont impliquées dans le projet Radvac, il peut être perçu différemment par les autorités, qui pourraient décider que le groupe mène en fait un essai clinique non autorisé. Ces dernières semaines, Estep et d'autres membres de Radvac ont commencé à faire connaître leur travail et à contacter des connaissances pour les encourager à participer.

«Il m’a appelé et a dit:« Tu le veux? »Et j’ai dit« non »."

«C’est réel, c’est un scientifique solide, mais je ne ferais pas ce qu’il fait», a déclaré un cadre à qui Estep a offert le vaccin. L'exécutif a demandé à rester anonyme car il ne veut pas être associé à l'effort. Selon l'exécutif, «Il m'a appelé et m'a dit:« Voulez-vous cela? »Et j'ai dit« non ».« Voulez-vous que je vous en envoie? »J'ai dit:« Non, je ne vais rien faire avec , alors ne le gaspillez pas pour moi. »Je lui ai dit:« Moins j'en sais, mieux c'est. »»

Que les régulateurs interviennent ou non, et même si le vaccin s'avère être un raté, le vaccin DIY covid-19 change déjà les attitudes de ceux qui l'ont pris. Hoekstra dit que depuis qu'il a pulvérisé deux fois la formulation dans son nez, il se déplace différemment dans un monde «dangereux».

«Je ne lèche pas les poignées de porte», déclare Hoekstra, qui a rejoint le groupe après avoir quitté son emploi de jour en raison de la fermeture. «Mais c’est une expérience incroyablement surréaliste de savoir que je peux être immunisé contre ce danger constant (et) que mon existence continue à travers cette pandémie sera un ensemble de données utile. Cela donne un certain sens et un but. »

J'ai demandé à Hoekstra si je pouvais aussi rejoindre le groupe et me faire vacciner. «Considérez l'invitation ouverte», dit-il.

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