Le mercredi 27 mai, à 16 h 33 US Eastern Time, les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley devraient se lancer en orbite pour un rendez-vous avec la Station spatiale internationale. Il s'agit de choses standard, à l'exception de trois faits importants: ce sera la première fois en près de neuf ans que des astronautes américains s'envolent pour l'espace depuis le sol américain; ce sera la première fois dans l'histoire que les astronautes atteindront l'orbite terrestre basse sur une fusée et un vaisseau spatial commercialement construits; et c'est la première fois en 18 ans que SpaceX lance des humains dans l'espace.

La mission, appelée Demo-2, devrait décoller du Kennedy Space Center en Floride. Behnken et Hurley s'envoleront vers l'ISS à bord du SpaceX Crew Dragon, lancé à l'aide de la fusée phare Falcon 9 de la société. La mission pourrait durer entre 30 et 119 jours, selon le statut de Crew Dragon et si la NASA a besoin de la paire pour rester plus longtemps pour aider aux opérations sur la station. L'agence ne prendra cette décision que lorsqu'elle sera déjà en orbite. Quoi qu'il en soit, 119 jours est le maximum car les panneaux solaires de Crew Dragon ne sont actuellement pas conçus pour résister à la dégradation pendant plus de 120 jours.

La date de lancement de la mission de suivi Crew Dragon vers l'ISS, Crew-1, ne sera pas fixée avant que la démo-1 ne revienne en toute sécurité sur Terre. Cette mission, qui prévoit d’emmener un astronaute japonais et trois astronautes américains dans l’espace, utilisera une version de la capsule conçue pour durer 210 jours en orbite.

La NASA n'a pas lancé d'humains dans l'espace depuis le sol américain depuis que la navette spatiale a volé pour la dernière fois le 21 juillet 2011. Le plan a toujours été que la NASA remette ses missions en orbite terrestre basse au secteur privé – d'abord pour le fret ravitailler les missions à bord de l'ISS puis les vols d'astronautes eux-mêmes via le Commercial Crew Program (CCP). La NASA a donné des contrats massifs à Boeing et SpaceX pour construire les véhicules de l'équipage requis et espérait les avoir opérationnels en 2017.

Dans l'intervalle, la NASA a payé plus de 4 milliards de dollars à la Russie pour emmener ses astronautes à bord de l'ISS à bord des missions Soyouz. Mais la chronologie a glissé, forçant la NASA à débourser de l'argent supplémentaire pour les billets Soyouz et à un moment donné soulevant l'étrange possibilité que l'ISS soit inoccupé pour la première fois depuis deux décennies. Le fardeau financier et la dégradation des relations américano-russes au cours de la dernière décennie ont mis davantage de pression sur la NASA pour mettre fin à sa dépendance à l'égard de Soyouz. Une mission Demo-2 réussie donne à la NASA une nouvelle option préférable pour son programme de vol spatial humain.

SpaceX et Boeing n'ont presque jamais respecté le calendrier. Bien que SpaceX ait réussi tous ses principaux tests, il a connu son revers le plus important en avril 2019, lorsqu'un incendie dans la rampe de lancement a détruit l'une de ses capsules Crew Dragon un mois seulement après que le véhicule eut terminé avec succès un vol d'essai sans équipage. Cette explosion a finalement poussé Demo-2 en 2020. Le vol d'essai de décembre pour Starliner, quant à lui, n'a même pas atteint l'ISS en raison de l'un des nombreux problèmes logiciels. Boeing refera cette mission plus tard à l'automne.

La mission de mercredi est néanmoins un grand pas en avant pour SpaceX et l'industrie spatiale commerciale. Le PDG de SpaceX, Elon Musk, veut envoyer un jour des humains sur Mars via son véhicule Starship et établir un système de transport interplanétaire durable. Crew Dragon est la première étape pour faire de SpaceX une entreprise de vols spatiaux humains, et le véhicule lui-même devrait exécuter des missions privées d'astronautes et de touristes dans les années à venir. En cas de succès, les premières missions en équipage de Crew Dragon et de Starliner démontreront que les vols spatiaux privés sont techniquement viables, bien que les compagnies devront encore faire l'analyse de rentabilisation.

Le programme d'équipage commercial n'était pas simplement un acte altruiste de la NASA pour ouvrir des opportunités à l'industrie privée; c'était aussi un moyen d'économiser de l'argent. À l’époque de la navette spatiale, chaque mission a coûté près de 1,8 milliard de dollars (en dollars de 2020). Maintenant, la NASA verse à SpaceX 55 millions de dollars par astronaute pour chaque mission Crew Dragon. Une récente analyse de la Planetary Society estime que la NASA n'a investi que 6,6 milliards de dollars pour amener Crew Dragon et Starliner sur la rampe de lancement – beaucoup moins cher que ce que l'agence aurait probablement dépensé pour développer son propre véhicule pour le transport en orbite terrestre basse. Au lieu de cela, la NASA a concentré ses propres ressources sur le développement d'une architecture de l'espace lointain pour un retour sur la Lune et un voyage éventuel vers Mars (ce programme est également loin derrière le calendrier).

Il y a eu une bonne part de critiques dirigées contre la décision de la NASA et de SpaceX de continuer avec Demo-2 pendant la pandémie de Covid-19. L'une des voix les plus éminentes était l'ancienne administratrice adjointe de la NASA, Lori Garver, qui a déclaré à The Atlantic en avril: «Je ne suis pas sûr de risquer autant de vies pour lancer deux personnes au même endroit où nous nous rendons depuis 20 ans devrait être priorisé . "

Avec de nombreux projets de la NASA ralentis ou carrément interrompus par la pandémie, CCP a été l'un des rares programmes qui continuent à fonctionner régulièrement. Bien que l'agence ait minimisé les contacts de Behnken et Hurley avec le monde extérieur, les centaines de membres du personnel de la NASA et de SpaceX requis pour lancer la mission doivent encore risquer l'exposition aux coronavirus. La NASA et SpaceX disent toutes deux qu'elles prennent des précautions pour augmenter la distance sociale entre les personnes sur le site et que les employés travaillent par roulement pour minimiser les contacts. Les spectateurs sont invités à rester chez eux et à regarder le lancement à distance. "Aucun virus n'est plus fort que le désir humain d'explorer", explique Jim Bridenstine, administrateur de la NASA tweeté en avril. Et Musk a déclaré publiquement son opposition aux mesures de verrouillage, même en rouvrant une usine Tesla à Fremont, en Californie, au mépris des ordonnances de maintien à domicile. Si Demo-2 est retardé, ce ne sera pas à cause du coronavirus.

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