Cette molécule cérébrale décide quels souvenirs sont heureux ou terribles

Une autre preuve de ce biais provient de la réaction des souris lorsqu’elles ont été placées pour la première fois dans des situations d’apprentissage. Avant qu’ils ne sachent si les nouvelles associations seraient positives ou négatives, la libération de neurotensine par leurs neurones thalamiques a diminué. Les chercheurs pensent que les nouveaux stimuli se voient automatiquement attribuer une valence plus négative jusqu’à ce que leur contexte soit plus certain et puisse les racheter.

« Vous êtes plus sensible aux expériences négatives par rapport aux expériences positives », a déclaré Hao Li. Si vous avez failli être heurté par une voiture, vous vous en souviendrez probablement pendant très longtemps, mais si vous mangez quelque chose de délicieux, ce souvenir risque de s’estomper en quelques jours.

Ryan se méfie davantage de l’extension de telles interprétations aux humains. « Nous avons affaire à des souris de laboratoire qui sont élevées dans des environnements très, très pauvres et qui ont des antécédents génétiques très particuliers », a-t-il déclaré.

Pourtant, il a dit qu’il serait intéressant de déterminer dans de futures expériences si la peur est l’état par défaut réel du cerveau humain – et si cela varie selon les espèces, ou même pour les individus ayant des expériences de vie et des niveaux de stress différents.

Les résultats sont également un excellent exemple de la façon dont le cerveau est intégré, a déclaré Wen Li : L’amygdale a besoin du thalamus, et le thalamus a probablement besoin de signaux provenant d’ailleurs. Il serait intéressant de savoir quels neurones du cerveau envoient des signaux au thalamus.

Une étude récente publiée dans Communication Nature ont découvert qu’un seul souvenir de peur peut être encodé dans plus d’une région du cerveau. Les circuits impliqués dépendent probablement de la mémoire. Par exemple, la neurotensine est probablement moins cruciale pour coder les souvenirs qui ne sont pas associés à beaucoup d’émotions, comme les souvenirs «déclaratifs» qui se forment lorsque vous apprenez du vocabulaire.

Pour Tasker, la relation claire que l’étude de Tye a trouvée entre une seule molécule, une fonction et un comportement était très impressionnante. « Il est rare de trouver une relation biunivoque entre un signal et un comportement, ou un circuit et une fonction », a déclaré Tasker.

Cibles neuropsychiatriques

La netteté des rôles de la neurotensine et des neurones thalamiques dans l’attribution de la valence pourrait en faire des cibles idéales pour les médicaments visant à traiter les troubles neuropsychiatriques. En théorie, si vous pouvez corriger l’attribution de la valence, vous pourrez peut-être traiter la maladie, a déclaré Hao Li.

Il n’est pas clair si les médicaments thérapeutiques ciblant la neurotensine pourraient modifier la valence d’une mémoire déjà formée. Mais c’est l’espoir, a déclaré Namburi.

Pharmacologiquement, ce ne sera pas facile. « Les peptides sont notoirement difficiles à travailler », a déclaré Tasker, car ils ne traversent pas la barrière hémato-encéphalique qui isole le cerveau contre les corps étrangers et les fluctuations de la chimie du sang. Mais ce n’est pas impossible, et le domaine est très orienté vers le développement de médicaments ciblés, a-t-il déclaré.

Notre compréhension de la façon dont le cerveau attribue la valence présente encore des lacunes importantes. On ne sait pas, par exemple, à quels récepteurs la neurotensine se lie dans les neurones de l’amygdale pour inverser le commutateur de valence. « Cela me dérangera jusqu’à ce qu’il soit rempli », a déclaré Tye.

Trop de choses sont encore inconnues sur la façon dont les affectations de valence problématiques peuvent entraîner de l’anxiété, de la dépendance ou de la dépression, a déclaré Hao Li, qui a récemment été nommé professeur adjoint à la Northwestern University et prévoit d’explorer certaines de ces questions plus avant dans son nouveau laboratoire. Au-delà de la neurotensine, il existe de nombreux autres neuropeptides dans le cerveau qui sont des cibles potentielles d’interventions, a déclaré Hao Li. Nous ne savons tout simplement pas ce qu’ils font tous. Il est également curieux de savoir comment le cerveau réagirait à une situation plus ambiguë dans laquelle il n’était pas clair si l’expérience était bonne ou mauvaise.

Ces questions persistent dans le cerveau de Hao Li longtemps après qu’il ait fait ses bagages et soit rentré chez lui pour la nuit. Maintenant qu’il sait quel réseau de cellules bavardes dans son cerveau alimente les émotions qu’il ressent, il plaisante avec des amis sur le fait que son cerveau pompe la neurotensine ou la retient en réponse à chaque bonne ou mauvaise nouvelle.

« Il est clair que c’est de la biologie, cela arrive à tout le monde », a-t-il déclaré. Cela « me fait me sentir mieux quand je suis de mauvaise humeur ».

Histoire originale reproduit avec la permission de Quanta Magazine, une publication éditorialement indépendante de la Fondation Simons dont la mission est d’améliorer la compréhension publique de la science en couvrant les développements et les tendances de la recherche en mathématiques et en sciences physiques et de la vie.