En 2001, quand l’allergologue pédiatrique Gideon Lack a demandé à un groupe de quelque 80 parents à Tel-Aviv si leurs enfants étaient allergiques aux arachides, seules deux ou trois mains se sont levées. Le manque était perplexe. De retour au Royaume-Uni, l’allergie aux arachides était rapidement devenue l’une des allergies les plus courantes chez les enfants. Lorsqu’il a comparé les taux d’allergie aux arachides chez les enfants israéliens avec le taux chez les enfants juifs au Royaume-Uni, le taux au Royaume-Uni était 10 fois plus élevé. Y avait-il quelque chose dans l’environnement israélien – une alimentation plus saine, plus de temps au soleil – empêchant le développement d’allergies aux arachides ?

Il s’est rendu compte plus tard que de nombreux enfants israéliens ont commencé à manger du Bamba, un biscuit à base de cacahuètes, dès qu’ils pouvaient manipuler des aliments solides. Une exposition précoce aux arachides pourrait-elle l’expliquer ? L’idée n’était jamais venue à personne parce qu’elle semblait si manifestement fausse. Pendant des années, des pédiatres au Royaume-Uni, au Canada, en Australie et aux États-Unis ont dit aux parents d’éviter de donner des cacahuètes aux enfants avant l’âge de 1 an, car ils pensaient qu’une exposition précoce pouvait augmenter le risque de développer une allergie. L’American Academy of Pediatrics a même inclus ce conseil dans ses lignes directrices sur l’alimentation du nourrisson.

Lack et ses collègues ont commencé à planifier un essai clinique randomisé qui prendrait jusqu’en 2015 pour se terminer. Dans l’étude publiée dans Le Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre, certains enfants ont reçu des protéines d’arachide dès la petite enfance tandis que d’autres ont attendu après la première année. Les enfants du premier groupe présentaient un risque d’allergie aux arachides inférieur de 81 % à l’âge de 5 ans. Toutes les directives antérieures, élaborées par des comités d’experts, peuvent avoir contribué par inadvertance à une lente augmentation des allergies aux arachides.

En tant que médecin, j’ai trouvé les résultats troublants. Avant la publication des résultats, j’avais conseillé à un nouveau parent que sa petite fille devrait éviter les aliments allergènes tels que les protéines d’arachide. Avec le recul, je n’ai pas pu m’empêcher de ressentir un pincement au cœur. Et si elle avait maintenant une allergie aux arachides ?

Le fait que les connaissances médicales évoluent constamment est un défi pour les médecins et les patients. Il peut sembler que les connaissances médicales s’accompagnent d’une clause de non-responsabilité : « Vrai… pour l’instant. »

Professeurs des facultés de médecine plaisantent parfois en disant que la moitié de ce que les étudiants apprennent sera dépassé au moment où ils obtiennent leur diplôme. Cette moitié s’applique souvent aux guides de pratique clinique (GPC) et a des conséquences concrètes.

Un CPG, généralement élaboré par des comités d’experts d’organismes spécialisés, existe pour presque toutes les maladies avec lesquelles un patient peut être diagnostiqué. Bien que les lignes directrices ne soient pas des règles, ils sont largement cités et peuvent être cités dans les affaires de faute professionnelle médicale.

Lorsque les connaissances médicales évoluent, les lignes directrices changent. L’hormonothérapie substitutive, par exemple, était le traitement de référence pour les femmes ménopausées aux prises avec des symptômes tels que des bouffées de chaleur et des changements d’humeur. Puis, en 2013, un essai de la Women’s Health Initiative a démontré que la thérapie était peut-être plus risquée qu’on ne le pensait auparavant, et de nombreuses directives ont été révisées.

De plus, pendant de nombreuses années, les femmes de plus de 40 ans ont été invitées à passer des mammographies annuelles – jusqu’à ce que de nouvelles données en 2009 montrent que les dépistages de routine précoces entraînaient des biopsies inutiles sans réduire la mortalité par cancer du sein. Les mammographies régulières sont maintenant suggérées principalement pour les femmes de plus de 50 ans, tous les deux ans.

Les inversions médicales se produisent généralement lentement, après que plusieurs études aient modifié les anciennes recommandations. Le Covid-19 les a accélérés, et les a rendus à la fois plus visibles et plus déstabilisants. Au début, même certains professionnels de la santé ont présenté le coronavirus comme pas plus grave que la grippe, avant que sa véritable gravité ne soit largement décrite. Pendant un certain temps, on a dit aux gens de ne pas s’embêter avec des masques, mais on leur a ensuite conseillé d’essayer le double masquage. Certains pays allongent les intervalles entre la première et la deuxième dose de vaccin. Bien sûr, l’état de la pandémie, et de nos connaissances à son sujet, a constamment changé. Pourtant, au cours de la dernière année et demie, nous avons tous subi un coup du lapin médical.

Il est trop tôt pour dire comment ces inversions affecteront la façon dont les patients perçoivent la profession médicale. D’une part, voir un débat entre experts médicaux mené ouvertement pourrait donner aux gens une meilleure compréhension de l’évolution des connaissances médicales. Cela pourrait aussi inculquer un scepticisme durable. En 2018, des chercheurs ont analysé 50 ans de sondages sur la confiance dans la médecine. En 1966, 73 % des Américains déclaraient avoir confiance dans « les leaders de la profession médicale ». En 2012, ce nombre était tombé à 34 %, en partie, selon les auteurs, en raison de l’absence persistante d’un système de santé universel.