La société chinoise Sinovac Biotech a développé un vaccin expérimental contre le SRAS en 2004. Cette maladie a disparu après avoir tué seulement 800 personnes, et le projet a été abandonné. Mais cela signifiait que lorsque le nouveau coronavirus, le SRAS-CoV-2, a explosé en Chine en janvier dernier, la société avait une feuille de route pour savoir quoi faire ensuite. Quatre mois plus tard, il a publié des preuves qu'il pouvait protéger les singes contre la maladie en utilisant un simple vaccin fabriqué à partir d'un virus tué.

À ce moment-là, cependant, la Chine avait un problème différent: pas assez de covid-19. Ses mesures de verrouillage draconiennes avaient éliminé le virus à la maison de manière si efficace que les médecins ne pouvaient pas trouver de patients sur lesquels tester complètement leur vaccin. Les États-Unis avaient beaucoup d'infections, mais les tensions entre les pays signifiaient qu'aucun vaccin chinois contre le covid-19 ne sera jamais testé sur le sol américain.

Ainsi, en juin, Sinovac a conclu un accord avec un centre de vaccination brésilien, l'Institut Butantan de São Paulo, pour y mener un vaste essai sur environ 9 000 agents de santé. Pour le Brésil, battu par le covid-19, l'étude s'accompagne d'une contrepartie claire. Butantan paiera pour l'essai et recrutera des volontaires; en échange, Sinovac a promis de fournir au Brésil 60 millions de doses de vaccins et de le laisser fabriquer d'autres fournitures également.

Le Brésil peut le faire car, depuis les années 1980, il a soigneusement protégé sa capacité à étudier, fabriquer et mettre en bouteille des vaccins à Butantan et dans un deuxième centre près de Rio de Janeiro. «Le programme national de vaccination du Brésil a pour objectif l'autosuffisance», déclare Ricardo Palacios, le médecin spécialiste des maladies infectieuses de Butantan qui dirige l'étude.

Les gens de tous les pays du monde réclameront bientôt des vaccins contre le covid-19. Les États-Unis, grâce à une initiative gouvernementale appelée Operation Warp Speed, ont déjà dépensé plus de 5 milliards de dollars pour amener les fabricants de médicaments à fabriquer des vaccins sur leur sol. La Chine dispose d'un portefeuille de ses propres candidats et a augmenté ses investissements dans la bioproduction. Mais d'autres pays, en particulier en Europe, au fil des ans, ont vendu ou fermé des centres de fabrication gouvernementaux, laissé l'expertise nationale disparaître, perdu tout intérêt ou en sont venus à compter sur des voisins pour fabriquer et mettre en bouteille des vaccins.

Un approvisionnement suffisant en vaccin covid pourrait devenir une pièce de monnaie de puissance géopolitique, comme le sont maintenant le pétrole et les armes nucléaires. Les gouvernements compteront sur lui pour leur permettre de rouvrir les économies et d'assurer la stabilité politique. Les alliances sont déjà en train de changer, avec un effet de levier allant aux pays qui peuvent créer des vaccins, les tester, fabriquer des ingrédients en vrac et effectuer la mise en bouteille «remplir et finir». Le reste du monde regarde avec appréhension, craignant d'être laissé sans défense contre la pandémie mortelle.

L'Amérique d'abord

La course aux vaccins contre les covides s'est déplacée à une vitesse sans précédent. En juillet, il a été démontré que plusieurs candidats, dont celui de Sinovac, protégeaient les singes et s’étaient avérés sûrs lors de tests initiaux sur des personnes; la phase suivante des essais cliniques teste s'ils travaillent à conférer l'immunité. Les experts disent que nous aurons besoin de plusieurs vaccins, pas d’un seul, et il est probable que les approvisionnements seront fortement limités au début. C’est pourquoi il existe déjà une concurrence sans précédent entre les nations pour obtenir les tirs.

Dans les coulisses, le troc pour l'accès aux vaccins a déjà commencé, et tout est sur la table, explique Pierre Morgon, un consultant en biotechnologie qui a travaillé avec CanSino, un autre fabricant chinois de vaccins contre les covides. «Vous entrez dans le monde sombre du commerce de chevaux», dit-il. Lors de la pandémie de grippe H1N1 en 2009, alors qu'il était avec la société pharmaceutique française Sanofi, selon Morgon, des diplomates à Paris ont sélectionné les pays qui devraient s'approvisionner en priorité. La liste comprenait des pays qui fournissent des produits dont la France dépend: le gaz, le pétrole et l'uranium. «Ce n'était même pas à peine voilé», dit Morgon.

Et ce ne seront pas seulement les États qui se disputent l’accès, mais aussi des entreprises, des individus, voire des gangs criminels prêts à détourner un camion frigorifique. Lors de l'épidémie de H1N1, la France a posté sa gendarmerie aux portes de l'usine Sanofi. «Lorsque vous avez quelque chose en pénurie et en forte demande, il a une valeur marchande», dit Morgon. «Il suffit de regarder les masques, avec des gens qui les revendent à des multiples énormes.» Les services de renseignement occidentaux affirment que la Russie a déjà déployé une équipe de pirates informatiques connue sous le nom de Cozy Bear pour extraire les secrets des vaccins des serveurs britanniques et américains.

Aux États-Unis, l'administration Trump a pour objectif d'obtenir 300 millions de doses d'un vaccin sûr et efficace d'ici janvier, ce qu'elle a cherché à garantir par des accords de «pré-achat». Lorsqu'il a annoncé un paiement de 1,6 milliard de dollars à Novavax, une société de biotechnologie sans vaccin sur le marché (l'argent sert à en fabriquer un), le ministère de la Santé et des Services sociaux a précisé que «le gouvernement fédéral détiendra les 100 millions de doses de vaccin expérimental. »Devrait résulter des contrats.

L'implication: c'est d'abord pour les Américains.

Un accord d'achat anticipé tout aussi risqué entre les États-Unis et Sanofi, basé à Paris – risqué car aucun vaccin n'est garanti de fonctionner – a créé une brèche diplomatique avec la France. Le PDG de Sanofi, Paul Hudson, a déclaré que les États-Unis «ont droit à la précommande la plus importante, car ils investissent dans la prise de risque». Les responsables français ont qualifié cette explication d '«inacceptable», affirmant qu'un vaccin devrait être un «bien public mondial» et que «l'égalité d'accès pour tous au vaccin n'est pas négociable». De même, en juin, Médecins sans frontières, le groupe médical international non gouvernemental, a fait une déclaration enflammée contre les «mesures de stockage nationalistes», affirmant que «la solidarité mondiale devrait être primordiale».

L'alliance vaccinale à but non lucratif Gavi, qui est basée à Genève et achète des vaccins pour les pays pauvres, lève 2 milliards de dollars pour conclure ses propres accords de pré-achat pour les vaccins contre le covid-19 afin que tout le monde puisse s'approvisionner en même temps. «Nous avons vu un danger que les vaccins soient pris par les pays riches, et il n'y aurait pas de vaccins pour le reste du monde», a déclaré le PDG de Gavi, Seth Berkley.

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«Je comprends que les gouvernements nationaux essaient de protéger leurs citoyens… mais le problème est que vous n'êtes en sécurité que si tout le monde est en sécurité», dit-il. «Si les épidémies font rage dans le reste du monde, vous ne pouvez pas revenir à la normale, vous ne pouvez pas voyager, vous ne pouvez pas faire de tourisme – vous n’obtiendrez pas le sursis de la crise économique.»

Mieux que d’essayer de vacciner tout le monde dans quelques pays d’abord, dit Berkley, serait de distribuer les doses initiales pour vacciner une partie de la population de chaque pays. S'il y a 2 milliards de doses disponibles en 2021, comme il le prévoit, chaque pays pourrait vacciner 20% de sa population, y compris les agents de santé, les personnes à plus haut risque et les «super-épandeurs» potentiels comme les prisonniers, les personnes dans les camps de réfugiés et les travailleurs du conditionnement de la viande les plantes.

La réalité pourrait être un peu différente, déclare Clint Hermes, avocat chez Bass, Berry & Sims, spécialisé dans les essais de vaccins. «Il n'est peut-être pas juste que certains pays achètent avant d'autres, mais c'est ce qui est susceptible de se produire», dit Hermès. «Je ne pense pas que quiconque s’attende à ce que les États-Unis envoient des vaccins en Angola avant d’arriver en Arkansas… Le véritable défi de l’accès équitable est de savoir comment le faire fonctionner. Les éthiciens peuvent s'asseoir dans une pièce et décider qui obtient quoi dans quel ordre, mais rien de tout cela n'a d'importance à moins qu'il n'y ait un mécanisme de financement.

Le pari

Pour l'instant, il n'y a aucune preuve qu'un vaccin fonctionne, donc tous les paris comportent des risques. Au début de la pandémie, les bailleurs de fonds américains et à but non lucratif ont fortement soutenu des technologies de pointe qui ont rapidement généré des candidats, mais qui n'ont jamais encore abouti à un vaccin approuvé ou produit à grande échelle. Il s'agit notamment du vaccin à ARN développé par Moderna Pharmaceuticals et d'une injection d'ADN d'Inovio Pharmaceuticals; les deux essaient de fournir directement des informations génétiques sur le virus dans les cellules d’une personne. Depuis lors, les États-Unis ont également financé Johnson & Johnson, qui utilise une approche plus conventionnelle.

Morgon le compare à une course dans laquelle il y a «une autruche, un cheval et un chien» à la porte de départ. «Vous voulez parier sur chaque type d'animal», dit-il.

Au Brésil, le président d'extrême droite Jair Bolsonaro, parfois appelé le «Trump tropical», s'est moqué du fait que le virus était un simple rhume, a limogé son ministre de la Santé et a affirmé qu'un médicament contre le paludisme, la chloroquine, l'avait guéri lorsqu'il avait contracté le covid-19. en juillet. Au lieu de passer par le gouvernement fédéral, l’essai du vaccin chinois au Brésil est financé par João Doria, gouverneur de l’État le plus riche du pays, São Paulo, et rival de Bolsonaro qui a les yeux rivés sur le palais présidentiel.

Le vaccin de Sinovac utilise une approche éprouvée – un virus qui est chimiquement inactivé ou tué – et Palacios affirme que le Brésil sera équipé pour le fabriquer localement une fois qu’une ligne de production sera modernisée. Berkley voit donc une situation de «tortue et lièvre» dans laquelle les approches conventionnelles peuvent atteindre le marché en premier ou se généraliser.

Malgré l’intense concentration sur un vaccin, certains craignent que ce ne soit la mauvaise priorité. William Haseltine, ancien chercheur sur le VIH et entrepreneur en biotechnologie, pense que plus d'efforts devraient être consacrés aux médicaments antiviraux – la stratégie qui a finalement permis de maîtriser le sida. Cela, dit-il, permettrait de gagner du temps pour créer un vaccin dont la sécurité est pleinement comprise avant d'essayer d'inoculer des milliards de personnes.

«Ce n'est pas une situation ordinaire pour le développement de vaccins, car il y a une telle pression politique et économique pour trouver une solution au problème», dit Haseltine. «Si nous lançons un vaccin dont la sécurité n'est pas entièrement vérifiée et qui a des effets secondaires désagréables, il y aura un enfer à payer pour des vaccins pendant des années, ce qui coûterait des centaines de millions de vies.»

La science à l'essai

Cet été et cet automne, les entreprises et les chercheurs devraient commencer à obtenir des données sur la question de savoir si les vaccins en cours de développement protègent vraiment les personnes contre l'infection par le coronavirus, ou du moins contre ses pires effets.

Les États-Unis ont réorienté un réseau financé par le gouvernement fédéral basé au Fred Hutchinson Cancer Research Center à Seattle, qui avait testé des vaccins anti-VIH, pour recueillir des preuves sur cinq vaccins covid-19 dans de grands essais de 30000 personnes chacun. Les entreprises chinoises, sans assez de cas chez elles, mènent des études au Canada, au Brésil et ailleurs.

vaccins internationaux

NICO ORTEGA

Lawrence Corey, un virologue de Fred Hutchinson qui a été engagé par Warp Speed ​​en juillet pour diriger les essais aux États-Unis (voir Q + R, page 31), dit que la chasse aux vaccins avance rapidement parce que les scientifiques «planifient pour réussir». Plutôt que d'attendre la preuve finale qu'un tir est efficace, par exemple, les entreprises utilisent les fonds du gouvernement américain pour intensifier la fabrication maintenant. «La montée en puissance des études est extrêmement rapide – beaucoup plus rapide que pour n'importe quel essai auquel j'ai participé», déclare Boris Juelg, médecin à Harvard qui fait partie de ceux qui ont orienté leurs efforts vers les essais de covid-19.

Un danger maintenant est que les gouvernements poussent à libérer un vaccin prématurément. Aux États-Unis, par exemple, la Food and Drug Administration a approuvé la chloroquine pour le traitement de la covid-19, pour s'inverser quelques semaines plus tard après qu'il soit devenu évident que le médicament ne fonctionnait pas. À ce moment-là, l’Inde avait bloqué les exportations d’ingrédients bruts, les États-Unis avaient dépensé des millions en stocks inutiles et le président brésilien avait ordonné à l’armée de fabriquer de vastes quantités de drogue. «Je m'attends à ce que les vaccins soient moins un cirque et beaucoup plus féroces», déclare Hermès, l'avocat spécialisé dans les vaccins.

Un danger maintenant est que les gouvernements poussent à libérer un vaccin prématurément.

Une autre préoccupation est que les preuves pour ou contre un vaccin pourraient être déformées. Déjà, une partie importante de la population soupçonne que les vaccins font partie d'un complot. Les sondages américains effectués cet été montrent qu'environ un quart des répondants disent qu'ils refuseraient un vaccin contre le coronavirus.

Les efforts risquent également de se retrouver pris dans la politique. En juillet, le président Trump a déclaré que les États-Unis quitteraient l'Organisation mondiale de la santé, un organisme qui a un rôle majeur dans l'établissement de normes communes, telles que le type de souris sur lequel tester les vaccins. La Maison Blanche a également attaqué son propre virologue, Anthony Fauci, dont l'institut finance les tests de vaccins.

Depuis le début de la pandémie, le partage rapide d'informations a été une arme clé contre le virus. C’est la publication de la séquence génétique du germe en janvier, par des scientifiques chinois, qui a lancé la course aux vaccins. Après cela, les médecins européens ont inondé les revues universitaires de descriptions de cas et d'astuces qu'ils avaient apprises pour gérer une maladie grave. Avec les vaccins, qu'ils soient originaires de Chine, des États-Unis ou du Royaume-Uni, le partage des données sera crucial pour que les chercheurs puissent comparer leurs notes.

Ils peuvent, par exemple, apprendre à savoir si une personne a développé une immunité contre le virus en mesurant le taux d'anticorps ou de certaines cellules immunitaires dans le sang. S'ils le font, le troisième ou le quatrième vaccin à atteindre le marché pourrait être approuvé uniquement sur la base des biomarqueurs. Il ne sera pas nécessaire d'attendre un an – comme dans un essai de vaccin typique – pour savoir quelle proportion de personnes qui ont reçu le vaccin sont tombées malades par la suite.

Pour Corey, au Fred Hutchinson, l'implication de grandes multinationales comme AstraZeneca et Merck est susceptible de servir de rempart contre la politisation de la recherche et de l'approvisionnement en vaccins. Pendant la crise d'Ebola, le vaccin gagnant a été créé au Canada, vendu à Merck, financé par les États-Unis, et testé en Guinée, sous la coordination de l'Organisation mondiale de la santé. Il est désormais fabriqué en Allemagne. Dit Berkley, "Essayez de rendre cela nationaliste – comment définiriez-vous cela?"

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