Depuis que la fabrication généralisée de plastiques a véritablement commencé au début des années 50, la pollution par les plastiques dans l'environnement est devenue un problème mondial majeur. Nulle part cela n'est plus évident que le Great Pacific Garbage Patch. Grand gyre océanique devenu un vortex tourbillonnant rempli de déchets plastiques en décomposition lente, il est devenu une cible principale des campagnes de nettoyage des océans ces dernières années.

Cependant, le plastique n'apparaît pas comme par magie au milieu de l'océan par magie. La grande majorité du plastique dans l'océan passe d'abord par les systèmes fluviaux du monde entier. Grâce à de nouvelles recherches, les efforts commencent maintenant à s'attaquer au problème de la pollution plastique avant qu'elle ne se propage dans l'océan au sens large, où elle peut être encore plus difficile à nettoyer.

Pourquoi des rivières?

Le Great Pacific Garbage Patch est la zone la plus connue de pollution des océans, bien qu'il existe quatre autres tourbillons similaires dans le monde où les courants océaniques provoquent une accumulation de pollution plastique. Crédit d'image: The Ocean Cleanup

Des études récentes ont montré que les débits des rivières sont principalement responsables des énormes quantités de plastique entrant dans l'océan chaque année. Cela est dû en grande partie au rejet de plastique sur la terre ferme, qui se retrouve ensuite dans les cours d'eau via les égouts pluviaux et d'autres voies. Les rivières et les systèmes d'eaux pluviales servent à collecter d'énormes bandes de déchets de cette manière, puis à les livrer directement à l'océan.

En comparaison, le déversement direct de déchets dans l'océan est dérisoire par rapport à ces sources. Les estimations suggèrent que 1 000 rivières dans le monde sont collectivement responsables de 80% du plastique atteignant les océans du monde.

En plus de cela, il y a des gains d'efficacité à réaliser en choisissant soigneusement les méthodes dans lesquelles le problème est abordé. Une étude récente a exploré l'impact de plusieurs projets potentiels sur les niveaux de pollution plastique. Il a été démontré que les dispositifs de nettoyage des océans existants avaient un impact presque négligeable, qu'ils soient déployés individuellement ou en nombre jusqu'à 200.

Graphique montrant les effets prévus de différentes stratégies d'atténuation sur la pollution plastique. Les meilleurs résultats proviennent d'une combinaison de barrières fluviales et de dispositifs de collecte des océans. Crédit d'image: ScienceDirect

Pire encore, un tel déploiement aurait d'énormes besoins en termes de budget et de main-d'œuvre à exécuter et à entretenir, pour peu d'avantages réels. Avec une modélisation à long terme, le déploiement de 200 dispositifs de nettoyage des océans résulterait en environ 816 millions de kg de plastique flottant restant dans l'océan d'ici 2150.

Cependant, la solution relativement facile d'installer des systèmes de barrière de rivière pour collecter les plastiques aurait un impact beaucoup plus important. La modélisation de l’équipe a montré que cela laisserait une quantité beaucoup plus petite de plastique flottant dans l’océan – seulement 398 000 000 kg – au même moment. Évidemment, cela ne fait rien pour le plastique déjà présent dans l'océan, mais le document de recherche note qu'une approche combinée rapporterait les plus grands gains.

Mettre les bonnes idées en pratique

Intercepteur 002 en opération dans la rivière Klang, Malaisie. L'objectif final de The Ocean Cleanup est de déployer des systèmes similaires dans 1000 rivières du monde entier. Crédit d'image: The Ocean Cleanup

Avec les chiffres si décisifs en faveur de la résolution du problème au niveau de la rivière plutôt qu'en haute mer, les efforts de nettoyage se sont mis au travail. L'Ocean Cleanup a commencé à déployer son vaisseau Interceptor autonome dans les océans du monde entier et a entamé la longue tâche continue de réduire les sorties de plastique plus près de la source. Construit avec un design de catamaran, les courants naturels de la rivière guident les déchets plastiques dans l'appareil de collecte de l'engin. Là, le plastique est gratté à la surface de l'eau et stocké dans des bennes à ordures à bord jusqu'à ce qu'il soit prêt à être collecté par les autorités locales. L'ensemble de l'engin est alimenté à l'énergie solaire et vise à collecter les déchets avec le moins d'impact environnemental supplémentaire possible. Déjà, l'équipe a livré son quatrième Interceptor, qui entreprend désormais des opérations dans le Rio Ozama en République dominicaine.

L'avantage de lutter contre la pollution plastique à ce niveau est qu'elle ne devient plus un problème à résoudre loin des terres, bien au-delà des frontières nationales, sur des milliers de kilomètres d'océan. C’est au contraire un problème qui peut être traité comme quelque chose qui doit être résolu par les gouvernements locaux, où ce qui est essentiellement des sources ponctuelles de pollution des océans peut être traité individuellement. De cette manière, on peut presque considérer que la rivière contribue à la collecte des déchets plastiques de manière à ce qu'ils puissent être plus efficacement capturés et éliminés correctement.

Pas de balles d'argent

Cette rivière à Bandung, en Indonésie, a été obstruée par du plastique en 2018. Les camions n'étaient pas disponibles pour transporter le plastique, de sorte que du matériel de construction a été utilisé pour pousser la masse vers l'aval. Une grande partie de ce plastique est probablement entrée dans l'océan. Crédit d'image: David Shukman / BBC

Malgré les avantages de trouver un moyen meilleur et plus efficace de lutter contre la pollution des océans, le problème est encore loin d'être résolu. Il y a beaucoup plus de rivières qui doivent encore endiguer le flux des ordures, et le plastique déjà dans l'océan ne va nulle part.

Nous avons également besoin de meilleures techniques pour traiter le plastique capturé. Les efforts de recyclage sont en cours de multiples façons, mais fondamentalement, les déchets mixtes qui flottent en mer ne servent généralement pas de matière première pour fabriquer des matières premières de qualité pour une utilisation future. Bien que brûler des plastiques puisse sembler faux, ce n’est pas aussi grave que cela puisse paraître et constituera une meilleure option que la mise en décharge à moyen terme jusqu’à ce que de meilleures solutions se présentent.

En fin de compte, l'une des meilleures solutions au problème consiste à aller jusqu'au sommet et à endiguer la consommation en premier lieu. Des initiatives visant à réduire la quantité de plastiques à usage unique utilisées sont en cours et auront un rôle important à jouer dans la résolution du problème. Le plastique qui n’est pas fabriqué ne peut pas être jeté, après tout. Les efforts visant à développer des plastiques biodégradables améliorés et des emballages moins gaspillants continueront également de générer des gains nets.

Au final, la solution au problème du plastique nécessitera des travaux dans de nombreuses zones diffuses. Ce n’est qu’en réduisant la consommation et les déchets, en endiguant les sorties de déchets et en nettoyant ce qui existe déjà, que nous verrons à nouveau un océan immaculé sur Terre.

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