En présentant son mardi, Apple a annoncé les avoir testés sur plus de 100 réseaux. C’est une réalisation importante, car la 5G fonctionne sur un patchwork déroutant de fréquences, ce qui signifie qu’Apple a dû intégrer des puces supplémentaires, des filtres de radiofréquence et plusieurs antennes dans l’iPhone 12.

La route vers la 5G a été moins impressionnante que celle annoncée jusqu’à présent, pavée de vitesses de pointe et d’une couverture inégale, en grande partie parce que la technologie est si fragmentée.

La 5G est «un zoo de technologies différentes», déclare Swarun Kumar, professeur adjoint à l’Université Carnegie Mellon et directeur de son laboratoire pour les technologies sans fil émergentes. «Il existe une norme, mais elle peut être interprétée de différentes manières.»

Apple a fait de son mieux pour vendre aux gens le potentiel de la 5G lors du dévoilement de ses nouveaux téléphones, montrant comment il pouvait faire en sorte qu’un smartphone se comporte comme une console de jeu en déchargeant le calcul. Mais la technologie sans fil reste naissante.

La prise en charge par Apple de la 5G sur ses quatre nouveaux iPhones «est vraiment inhabituelle», déclare Ian Fogg, vice-président de l’analyse chez OpenSignal, une société britannique qui suit les performances du réseau sans fil. Il note que seuls les appareils Android plus grands ont tendance à prendre en charge la saveur haute vitesse de la 5G.

La 5G était probablement destinée à décevoir au début, compte tenu du battage médiatique qui l’entourait. La norme promet des vitesses de transfert de données atteignant 10 gigabits par seconde – 100 fois plus rapides que les vitesses 4G – ainsi que des latences de 1 milliseconde contre 50 millisecondes en 4G; il permet également à beaucoup plus d’appareils de se connecter simultanément à un réseau.

Tout comme la 4G a permis une nouvelle génération d’applications pour smartphones qui ont alimenté la croissance économique, l’espoir est que les développeurs créeront de nouveaux services sur la 5G. En plus de donner aux smartphones des super pouvoirs, la technologie pourrait éventuellement connecter des voitures autonomes, des machines industrielles, des appareils médicaux et des grille-pain intelligents au cloud. La 5G est également devenue un football géopolitique alors que les pays s’efforcent de prendre les devants dans son déploiement.

Pour l’instant, cependant, la 5G n’a pas encore été à la hauteur du battage médiatique.

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Le guide WIRED de la 5G

Voici tout ce que vous voudrez toujours savoir sur le spectre, la technologie des ondes millimétriques et pourquoi la 5G pourrait donner à la Chine un avantage dans la course à l’IA.

La norme sans fil 5G est conçue pour tirer le meilleur parti des différents segments du spectre sans fil. La norme couvre plusieurs bandes de fréquences, mais les principaux segments sont les fréquences bande basse et moyenne bande inférieures à 6 gigahertz, et les fréquences ultra-large ou millimétriques au-dessus de 24 gigahertz. En règle générale, les fréquences inférieures offrent plus de portée mais des vitesses plus faibles tandis que les fréquences plus élevées fournissent des vitesses ultra-rapides mais ne couvrent que quelques centaines de mètres et sont très sensibles aux interférences. Tirer le meilleur parti de la 5G signifie utiliser un mélange de toutes ces fréquences.

Jusqu’à présent, les fournisseurs de réseau américains n’ont proposé que quelques tranches de spectre 5G. T-Mobile et AT&T se sont concentrés sur les basses et moyennes fréquences, offrant une plus grande couverture mais des vitesses à peine supérieures à la 4G. Verizon a principalement proposé la 5G ultra-large bande, offrant des vitesses de téléchargement de près d’un gigabit par seconde, mais uniquement dans les très petits centres-villes. Dans l’ensemble, les États-Unis sont à la traîne de nombreux autres pays en termes de vitesses de données moyennes pour la 4G et la 5G, selon un rapport d’OpenSignal en octobre.

Lors de l’événement d’Apple mardi, le PDG de Verizon, Hans Vestberg, a déclaré que la société déploierait la 5G dans tout le pays. Cela fonctionnera sur des fréquences basses, ce qui signifie des augmentations de vitesse moins spectaculaires mais une large couverture. La société affirme que cela impliquera une technologie permettant aux utilisateurs 4G et 5G de partager le même spectre.

La situation est compliquée aux États-Unis car seule une quantité limitée de fréquences moyennes, qui offre un bon mélange de vitesse et de portée, est disponible. Cela changera cependant dans les années à venir. Le gouvernement américain a récemment vendu aux enchères un morceau de milieu de gamme et a annoncé qu’il rendrait plus disponible grâce à une autre vente aux enchères.

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