Quand le chat est loin les souris joueront, ou ainsi dit le dicton. Mais que se passe-t-il lorsque l’humanité est absente, enfermée à l’intérieur pour ralentir la pandémie de Covid-19? Il se trouve que des oiseaux jouera – une chanson plus sexy, qui est.

Écrire aujourd’hui dans le journal Science, les chercheurs rapportent que les moineaux à couronne blanche mâles autour de la région de la baie de San Francisco ont exploité la baisse soudaine du bruit anthropique lorsque la région a été strictement fermée en avril et mai. D’après leurs observations sur le terrain au cours des années précédentes, les chercheurs disposaient de nombreuses données pour montrer que les oiseaux urbains sacrifient la qualité du chant pour des amplitudes plus élevées – en gros, ils crient pour être entendus dans un environnement bruyant. Lorsque ce vacarme s’est soudainement calmé, les oiseaux sont passés à des chants qui ressemblent davantage aux cris plus doux et de meilleure qualité de leurs homologues ruraux à proximité. Avec moins de raquette autour d’eux, ils pourraient se permettre de se concentrer sur un son plus complexe.

«La pandémie a été terrible à bien des égards», déclare Elizabeth Derryberry, écologiste comportementale de l’Université du Tennessee, co-auteur principal du document. «Mais en tant que scientifique, il y a une sorte d’opportunité passionnante pour une expérience naturelle là-bas: nous supprimons le bruit de tout un paysage sonore et voyons ce qui se passe.

Ce n’est pas la première fois que des scientifiques profitent du silence du verrouillage pour mieux espionner le monde naturel. Par exemple, Covid-19 a fourni aux sismologues de rares occasions de collecter des données de haute qualité sans interférence de la circulation, des industries lourdes et même du bruit de la foule des spectacles de rock et des événements sportifs. Mais c’est important pour l’ornithologie car auparavant, les scientifiques ne pouvaient ajouter bruit pour voir comment les oiseaux ont réagi, par exemple en installant des haut-parleurs dans les territoires d’oiseaux pour jouer un bruit de trafic supplémentaire. «Et nous les voyons chanter plus fort», dit Derryberry. «Et donc nous avons en quelque sorte dit, ‘OK, quand nous enlèverons le son, ils chuteront du même montant.’ Mais ce que nous avons constaté, c’est qu’ils sont allés au-delà de cela – ils n’ont pas simplement laissé tomber ce que nous pensions plus loin. »

Pourquoi cela arrive-t-il? Eh bien, imaginons-nous à un rassemblement révolu appelé «cocktail». Dans une pièce bondée, votre cerveau fait un travail remarquable en donnant la priorité au discours de la personne à qui vous parlez, de sorte que vous n’entendez pas seulement un rugissement de bruit blanc. Mais en matière de communication verbale, la qualité des informations que vous pouvez transmettre dépend de la distance. «En d’autres termes, lors d’un cocktail, vous n’avez pas de discussions philosophiques profondes», dit Derryberry. «Cela devient de petits bavardages au fur et à mesure que ça devient plus fort pendant la nuit. Les rassemblements politiques, quand vous criez sur le mégaphone, vous dites des platitudes, non? Il est très difficile de contenir beaucoup d’informations et de transmettre une longue distance dans le bruit. »

Collecte de données audio en toute sécurité au milieu d’une pandémie

Photographie: Jennifer N. Phillips

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