La conclusion d’Ansolabehere était un jalon, mais elle reposait sur quelque chose que tous les sondeurs ne possèdent pas: l’argent. Pour ses recherches, il a passé un contrat avec Catalist, un fournisseur qui achète les données d’inscription des électeurs aux États, les nettoie et les vend au Parti démocrate et aux groupes progressistes. À l’aide d’un algorithme exclusif et des données du CCES, le cabinet a validé chaque affirmation autodéclarée de comportement de vote en faisant correspondre les réponses individuelles au sondage avec le dossier de vote des répondants, leur inscription au parti et la méthode par laquelle ils ont voté. Ce type d’effort n’est pas seulement coûteux (le Election Project, une source d’information sur le vote dirigée par un professeur de sciences politiques à l’Université de Floride, dit que le coût est d’environ 130000 $), mais enveloppé de mystère: les entreprises tierces peuvent définir les conditions veulent, y compris les accords de confidentialité qui gardent les informations privées.

En réponse aux critiques de son article, Richman a admis que ses chiffres pourraient être faux. L’estimation de 2,8 millions d’électeurs non citoyens «est elle-même presque sûrement trop élevée», a-t-il écrit. «Il y a 97,5% de chances que la valeur réelle soit inférieure.»

Malgré cet aveu, cependant, Richman a continué à promouvoir les revendications.

En mars 2018, il était dans une salle d’audience pour témoigner que les non-citoyens votent en masse.

Kris Kobach, le secrétaire d’État du Kansas, défendait une loi qui obligeait les électeurs à prouver leur citoyenneté avant de s’inscrire pour voter. De telles lois d’identification des électeurs sont considérées par beaucoup comme un moyen de supprimer les votes légitimes, car de nombreux électeurs éligibles – dans ce cas, jusqu’à 35 000 Kansans – n’ont pas les documents requis. Pour souligner l’argument et prouver qu’il y avait une menace réelle de vote des non-citoyens, l’équipe de Kobach a engagé Richman comme témoin expert.

Kris Kobach
Kris Kobach.

AP PHOTO / CHARLIE RIEDEL, FICHIER

Payé un total de 40 663,35 $ pour sa contribution, Richman a utilisé diverses sources pour prédire le nombre de non-citoyens inscrits pour voter dans l’État. Une estimation, basée sur des données d’un comté du Kansas qui se sont révélées plus tard inexactes, a mis le nombre à 433. Une autre, extrapolée à partir des données du CCES, a indiqué qu’il était de 33 104. À l’époque, il y avait environ 115 000 résidents adultes au Kansas qui n’étaient pas citoyens américains, y compris les titulaires de la carte verte et les personnes ayant un visa. Selon les calculs de Richman, cela signifierait que près de 30% d’entre eux se sont inscrits illégalement pour voter. Dans l’ensemble, ses estimations vont d’environ 11 000 à 62 000. «Nous sommes convaincus à 95% que la valeur réelle se situe quelque part dans cette fourchette», a-t-il déclaré.

Le juge a fini par déclarer que les lois sur l’identification des électeurs étaient inconstitutionnelles. «Les quatre [Richman’s] les estimations, prises individuellement ou dans leur ensemble, sont erronées », écrit-elle à son avis.

Impact invisible

L’une des conséquences de ces données peu fiables – des citoyens qui mentent sur leur bulletin de vote à ceux qui s’identifient à tort comme non-citoyens – est qu’elles détournent davantage l’attention et les ressources des électeurs qui se trouvent en dehors des groupes de vote traditionnels.

« Pour le [low-propensity] foule, c’est un cercle vicieux », a écrit Matt Braynard dans son mémo interne pour la campagne Trump. «Ils n’obtiennent aucun contact avec les électeurs parce qu’ils ne votent pas, mais ils ne votent pas parce qu’ils n’ont aucun contact avec les électeurs. C’est un état persistant de privation du droit de vote. »

Les campagnes se concentrent sur les électeurs susceptibles de voter et de donner de l’argent, déclare Allie Swatek, directrice des politiques et de la recherche pour le New York City Campaign Finance Board. Elle a fait l’expérience de ce biais lorsqu’elle est revenue à New York à temps pour les élections de 2018. Bien qu’il y ait eu des courses pour le Sénat américain, le gouverneur et le congrès d’État, «je n’ai rien reçu par la poste», dit-elle. «Et je me suis dit: ‘Est-ce que c’est comme ça quand vous n’avez pas d’historique de vote? Personne ne vous tend la main?

Selon l’enquête de la Knight Foundation auprès des non-votants, 39% ont déclaré qu’ils n’avaient jamais été invités à voter – ni par la famille, les amis, les enseignants, les campagnes politiques ou les organisations communautaires, ni dans les lieux de travail ou de culte. Cependant, cela peut changer.

Stacy Abrams se présente comme gouverneur de l'AG
La campagne de Stacey Abrams pour le poste de gouverneur de Géorgie ciblait les électeurs «à faible propension».

BOB ANDRES / ATLANTA JOURNAL-CONSTITUTION VIA AP

La stratégie de mobilisation de Braynard a joué un rôle dans la campagne 2018 pour le gouverneur de Géorgie par la démocrate Stacey Abrams. Elle ciblait spécifiquement les électeurs à faible propension, en particulier les électeurs de couleur, et bien qu’elle ait finalement perdu cette race, plus d’électeurs noirs et asiatiques se sont rendus cette année-là que pour la course présidentielle en 2016. «Tout politologue vous dira que ce n’est pas quelque chose qui arrive », a écrit l’ancien directeur de campagne d’Abrams dans un éditorial du New York Times. « Déjà. »

Mais même si les campagnes et les experts tentent de briser ces cycles – en nettoyant leurs données, ou en ciblant les non-votants – il y a un problème beaucoup plus dangereux au cœur de la recherche électorale: il reste vulnérable à ceux qui opèrent de mauvaise foi.

Revendications de retour en arrière

J’ai demandé à Richman plus tôt cet été si nous devions nous fier au genre de chiffres très variés qu’il a donnés dans son étude ou dans son témoignage au Kansas. Non, répondit-il, pas nécessairement. «L’un des défis est que les gens veulent savoir quels sont les niveaux d’inscription et de vote des non-citoyens avec un niveau de certitude que les données disponibles ne fournissent pas», m’a-t-il écrit dans un e-mail.

En fait, Richman m’a dit, il «a finalement été d’accord» avec le juge dans l’affaire du Kansas malgré le fait qu’elle ait qualifié sa preuve de viciée. «D’une part, je pense que le vote des non-citoyens se produit, et que les réponses de politique publique doivent en tenir compte», m’a-t-il dit. «D’un autre côté, cela ne signifie pas que chaque réponse de politique publique fait un compromis approprié entre les différents types de risques.»

Derrière le langage académique, il dit essentiellement ce que tous les autres experts en la matière ont déjà dit: la fraude est possible, alors comment concilier sécurité électorale et accessibilité? Contrairement à ses pairs, cependant, Richman est arrivé à cette conclusion en publiant d’abord un article avec des conclusions alarmistes, en écrivant un article de journal à ce sujet, puis en témoignant que le vote des non-citoyens était endémique, peut-être, malgré son accord plus tard avec la décision qui concluait qu’il avait tort. .

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