Comme d’autres industries, l’espace n’a pas été à l’abri des effets de la pandémie de Covid-19. Les opérations à travers le monde ont été ralenties ou arrêtées grâce aux blocages imposés par les gouvernements pour arrêter la propagation du virus. Le récent lancement par Crew Dragon d'astronautes vers la Station spatiale internationale par SpaceX et la NASA était plus une exception que la règle.

Mais cela ne signifie pas que l'espace est fini. La NASA, d'autres pays et le secteur privé trouvent de nouvelles façons de poursuivre leurs activités à distance et profitent des circonstances actuelles pour se diversifier. Voici quelques-unes des principales façons dont l'industrie spatiale se transforme.

La NASA ferme ses portes… en quelque sorte

Le 8 mars, le centre de recherche Ames de la NASA en Californie est devenu le premier site d'agence majeur à émettre des politiques de télétravail obligatoires, après qu'un de ses employés eut été testé positif pour covid-19. Le reste de la NASA a emboîté le pas peu après.

Toutes les tâches pouvant être effectuées à distance ont été transférées au télétravail, y compris la plupart des types de missions et de projets de recherche en cours. Tout travail qui devait avoir lieu sur place mais qui pouvait attendre a été interrompu. Même les travaux sur le télescope spatial James Webb, longtemps retardé, ont été suspendus.

Les projets jugés «essentiels à la mission» (ceux qui devaient respecter un calendrier strict) étaient exclus des restrictions de télétravail. Cela comprenait le rover Mars 2020 (maintenant appelé Persévérance) au laboratoire Jet Propulsion et le lancement du SpaceX Crew Dragon au Kennedy Space Center. Les missions vers Mars sont lancées lorsque la Terre et Mars sont les plus proches, afin d'économiser sur les coûts de carburant et d'énergie. Cette fenêtre apparaît tous les deux ans environ. Mars 2020 doit donc être lancé plus tard cet été pour pouvoir arriver sur Mars dans les délais. Et pour Crew Dragon, l'argument était que le fait de repousser les missions de l'ISS pouvait ouvrir le risque de laisser la station spatiale sous-équipée sur la route.

Télétravail de l'équipe de curiosité
La mission Curiosity rover de la NASA se poursuit, l'équipe travaillant à domicile. Les photos de gauche datent du 20 mars 2020, le premier jour où toute l'équipe de la mission a travaillé à distance.
NASA / JPL-CALTECH

Travailler dans les salles blanches de l'agence où le matériel est construit et testé est plus ou moins comme d'habitude. Le personnel porte déjà régulièrement des gants et des masques, mais en vertu de nouvelles directives, les masques sont désormais obligatoires pour se rendre au travail, tout comme la distance d'au moins six pieds entre les personnes.

L'espace est cependant une industrie de matériel. Vous ne pouvez pas tout construire et tester à la maison.

Le secteur privé

Dans le secteur spatial privé également, les verrouillages ont forcé la fermeture des laboratoires et des installations matérielles, ce qui a mis un terme à des activités telles que les lancements et la fabrication. Certaines entreprises ont carrément succombé. Bigelow Aerospace a licencié tous ses employés fin mars. La société Internet par satellite OneWeb a déposé son bilan, accusant le coronavirus de son incapacité à lever des fonds.

D'autres entreprises, en particulier les plus petites, ont fait une pause pour attendre que les économies recommencent à s'ouvrir. Rocket Lab a reporté ses opérations de lancement en mars mais prévoit de reprendre le 11 juin. Le travail de Relativity Space sur le développement d'une fusée imprimée en 3D a été ralenti (mais pas arrêté) par la pandémie (le Stennis Space Center de la NASA, où était basé le programme de moteur de fusée de la société, a fermé pour la plupart). Mais la société a déclaré à CNBC qu'elle ne prévoyait pas de licenciements et qu'elle fonctionnait toujours.

D'autres entreprises avancent avec peu de perturbations. Bien que son concurrent OneWeb soit disparu, SpaceX a maintenant lancé 482 satellites Starlink en orbite pour sa constellation Internet par satellite. Et SpaceX continue de travailler sur les tests de Starship. Virgin Orbit a tenté son premier vol d'essai dans l'espace il y a quelques semaines.

Ce qui a fait bouger une grande partie de l'industrie, ce sont les marchés publics accordés par la NASA et le ministère de la Défense. Jusqu'à présent, ceux-ci n'ont pas ralenti. Fin avril, la NASA a sélectionné trois sociétés pour développer des systèmes d'atterrisseurs lunaires pour le programme Artemis. Plus tard cette semaine, il choisira l'entreprise qui lancera la mission VIPER rover sur la lune pour prospecter la glace d'eau. L'agence vient également d'attribuer un contrat à Northrop Grumman pour développer un module d'habitation pour la passerelle lunaire.

De nouveaux projets

Pendant la pandémie, de nombreux ingénieurs spatiaux ont réorienté leurs efforts vers des projets plus directement associés au coronavirus. Au JPL, les ingénieurs de la NASA ont développé un nouveau type de ventilateur qui pourrait être produit rapidement. La conception est concédée sous licence gratuitement aux fabricants intéressés, dont il y a maintenant huit alignés. Virgin Orbit a également développé son propre ventilateur. Blue Origin et Boeing fabriquent des écrans faciaux et d'autres équipements de protection individuelle pour les travailleurs de la santé.

ingénieurs avec prototype de ventilateur
Membre de l'équipe d'ingénierie qui a développé un nouveau prototype de ventilateur pour les patients atteints de coronavirus au Jet Propulsion Lab de la NASA à Pasadena, en Californie.
NASA / JPL-CALTECH

D'autres entreprises ont trouvé leurs services plus demandés que jamais. Maxar et Planet, des sociétés qui exploitent une flotte de satellites d'observation de la Terre, ont vu la demande augmenter pour les données qu'elles collectent, car elles aident à suivre les tendances mondiales et régionales de l'activité humaine et naturelle. Des entreprises de télécommunications comme Intelsat et Hughes ont publié des déclarations disant qu'elles s'efforcent d'étendre leurs capacités de réseau satellite pour prendre en charge les infrastructures essentielles, gérer des salles de classe éloignées et maintenir les hôpitaux et les cliniques en ligne. L'utilisation de la télémédecine a fait un bond pendant la pandémie, incitant l'Agence spatiale européenne à déterminer si elle pourrait agir en tant que «courtier honnête» qui aiderait à fournir une surveillance et des directives aux sociétés de satellites qui souhaitent aider à étendre directement les services de télésanté. L'ESA a organisé un symposium en Italie le mois dernier pour discuter de ces questions.

Retour à la normale

Alors qu'une grande partie des États-Unis et d'autres parties du monde commencent à rouvrir leurs économies, l'industrie spatiale a maintenant hâte de revenir à la normale, ou du moins à une version normale. Mars 2020 sera lancé le 17 juillet. La NASA et Northrop Grumman tentent de remettre le développement de James Webb sur la bonne voie, bien qu'une date de lancement soit encore à déterminer. Les travaux sur le Space Launch System, la nouvelle fusée de la NASA qui est censée envoyer des gens sur la lune, devraient redémarrer dans quelques semaines. La NASA annonce désormais son intention de lancer SLS pour la première fois fin 2021.

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