Comment un drone à voile rapporte-t-il des images d’ouragan à la maison en un temps record ?

Il est peu probable qu’en tant que jeune garçon [Richard Jenkins] aurait eu des visions de naviguer dans l’œil d’un ouragan de catégorie 4. C’est pourtant exactement ce qu’il a fait avec l’Explorer 1045, un voilier sans équipage construit par sa société, Saildrone. Si cela ne suffisait pas, des images du navire subissant des vents supérieurs à 120 MPH (près de 200 km/h) et des vagues de 50 pieds (15 M) ont été mises en ligne dès le lendemain, et vous pouvez les voir en dessous de la faille. Nous allons jeter un coup d’œil rapide à seulement deux des technologies qui ont rendu cela possible : les voiles avancées et la communication par satellite. Les deux sont visibles sur le frère 1048 d’Explorer 1045, comme indiqué ci-dessous :

Saildrone Explorer 1048, un frère de l'Explorer 1045, chacun des cinq navires équipés d'un "aile d'ouragan"
Saildrone Explorer 1048, un frère de l’Explorer 1045, chacun des cinq navires équipés d’une « aile ouragan »

La caractéristique la plus importante est bien sûr l’absence d’une voile traditionnelle. Vous voyez, de 1999 à 2009, [Richard Jenkins] visait à établir le record du monde de vitesse sur terre pour un véhicule éolien. Il a établi ce record à 126,1 mph en faisant mûrir la technologie d’aile de voile existante. [Richard] a supprimé le gréement conventionnel et a ajouté une bôme avec une surface de contrôle, un peu comme le fuselage et l’empennage d’un planeur.

Au lieu d’ajuster le gréement, la surface de contrôle pourrait être utilisée pour faire voler l’aile dans sa position optimale tout en utilisant très peu d’énergie. [Richard] a pu appliquer cette technologie dans son entreprise, Saildrone. Le navire Explorer de 23 pieds et ses grands frères en sont le résultat.

Comment se fait-il que le monde ait été traité de l’intérieur de l’œil d’un ouragan seulement un jour après l’enregistrement de la vidéo ? Si vous regardez la poupe du navire, vous pouvez voir un cylindre blanc en forme de dôme. Il s’agit d’une station de base de communication par satellite appelée Thales VesseLINK. Thales fait partie des sociétés partenaires qui ont construit les satellites de la flotte Iridium NEXT, qui compte 66 satellites opérationnels en orbite terrestre basse. Le service Iridium Certus utilise son signal en bande L (1,6 GHz) pour fournir jusqu’à 352 kbps de vitesse de téléchargement et 704 kbps de débit descendant. Bien qu’il ne soit pas très rapide, le service est disponible partout dans le monde et est fiable car il n’est pas sujet à la décoloration due à la pluie et à d’autres interférences météorologiques.

Avec seulement ces deux innovations récentes, l’Explorer 1045 a pu naviguer jusqu’à l’œil d’un ouragan, enregistrer des images et collecter des données, puis l’expédier à la maison quelques heures plus tard. Et nous explorons à peine la pointe de l’iceberg. Plus que de simples caméras basées sur des voiliers, ces instruments scientifiques sont conçus pour survivre à certains des environnements les plus difficiles de la planète pendant plus d’un an à la fois. C’est une merveille d’ingénierie appliquée, et nous sommes convaincus qu’il y a des hacks brillants qui se cachent sous cet extérieur orange vif.

Si des voiliers sans équipage flottent sur votre bateau, vous pouvez également profiter de ce remorqueur autonome à énergie solaire, ou de la fois où un sous-marin a manqué de carburant et est rentré chez lui sur des draps.