À l'intérieur d'une épicerie Schnucks à St. Louis, Missouri, le papier hygiénique et les ingrédients de cuisson sont pour la plupart évacués. Un robot roulant tourne un coin et descend une allée remplie de coquilles de salsa et de tacos. Il se heurte à un client masqué portant des shorts et des baskets; il pousse un caddie portant du pain.

Le robot ressemble à un haut-parleur tour au-dessus d'un aspirateur domestique autonome – grand et mince, avec des yeux d'écran en forme d'orbe à mi-hauteur qui se déplacent vers la gauche et la droite. Un panneau rouge sur sa longue tête fait les présentations. «Salut, je suis Tally! Je vérifie l'inventaire des étagères! ” Un moment d'incertitude s'ensuit. Tally se fige, sentant l'humain et le client s'arrête, semblant ne pas savoir quoi faire ensuite. Doit-il manœuvrer autour du robot? Ou attendez-vous qu'il progresse de lui-même? Après quelques secondes, le client choisit de dévier et se dirige vers une autre allée.

Tally continue de faire le point sur les craquelins Ritz, les conserves de thon et la muscade. Les clients – certains portant des gants, quelques-uns choisissant d'acheter sans masque – ne sont pas impressionnés par sa présence.

Ce qui semblait un peu étrange aux acheteurs lorsque Tally est arrivé il y a un an est maintenant en pleine pandémie, ce qui n'est même pas près d'être la chose la plus inhabituelle qui se passe à l'intérieur du magasin. Le robot fait désormais partie de la toile de fond, posant beaucoup moins de menaces que les autres acheteurs et suscitant beaucoup moins d'inquiétude que des sujets plus urgents tels que la sécurité personnelle, les éventuelles pénuries de viande et le moment où la prochaine expédition de lingettes Clorox pourrait arriver.

Ces machines ne sont pas seulement dans les épiceries. Des roboticiens de la Texas A&M University et du Center for Robot-Assisted Search and Rescue ont récemment interrogé plus de 120 rapports du monde entier sur la façon dont les robots étaient utilisés pendant la pandémie de Covid-19. Ils les ont découverts pulvérisant des désinfectants, promenant des chiens et montrant des propriétés aux agents immobiliers. Mais là où ils peuvent faire le plus pour sauver des vies, c'est dans les hôpitaux, aidant à des choses comme la désinfection, l'accueil des patients et la livraison de fournitures.


La vie à l'intérieur d'une salle Covid-19 ressemble à ceci: des tubes traversant des fenêtres pour aspirer l'air contaminé, des patients atteints de coronavirus se trouvant à l'intérieur des «isopodes» (boîtes en plexiglas placées sur des lits pour éviter la contamination), et des infirmières portant des lunettes, des casquettes, des gants, des masques et blouses jetables, administrer avec prudence des médicaments, prodiguer des soins et tenir des iPads à la disposition des membres de la famille.

C’est là que Moxi intervient. Jusqu'à présent, le robot de soins de santé, qui travaillait déjà dans deux hôpitaux du Texas avant le coup d'envoi de Covid-19, a été
fournir des échantillons de laboratoire, des pompes intraveineuses, des médicaments et des équipements de protection pendant la pandémie. Mais il n'a pas encore été mis en œuvre dans les unités de soins intensifs, de soins intensifs ou de Covid-19. L'épidémie a contraint les créateurs de Moxi, Diligent Robots d'Austin, au Texas, à réfléchir à la façon dont cela pourrait également y aider.

«Si nous pouvons trouver des moyens d'automatiser des activités plus dangereuses, alors nous devrions le faire.»

En mai, Vivian Chu, l’une des fondatrices de la société, m’a présenté son invention par appel vidéo. Nuage blanc, avec un torse en forme de tonneau, Moxi est un mélange de mignon et pas trop effrayant. Il a un appareil photo sur sa tête mobile, qui peut tourner, mais pas à 360 degrés, car cela semblerait bizarre pour quiconque le regarde. Ses yeux sont des éclats de lumière bleue chaude – ils peuvent se transformer en coeurs roses doucement brillants au bon moment – et il roule sur des roues, avec un bras robotique qui agite presque gaiement les passants. Moxi est très délibérément non imposant. Tandis que Chu, qui mesure 5 pi 4 po (163 cm), me parlait du laboratoire de son entreprise, elle se tenait quelques pouces de plus que le robot à côté d'elle, bien qu'elle ait expliqué qu'il pouvait ajuster sa hauteur, devenant plus grand si un tâche nécessite.

Pour la plupart, Moxi agit comme un serveur mécanique. À l'intérieur de son corps, il peut transporter un plateau de «tubes de verrouillage» qui contiennent des médicaments ou des fournitures placés là par des travailleurs médicaux. Le bandeau de Moxi devient rouge s'il est verrouillé, vert s'il est déverrouillé.

Moxi ne poursuit pas les conversations mais fait des adorables «meeps» tout en travaillant, a déclaré Chu: «Très R2-D2. Différents bruits à transmettre si le robot est content d'avoir livré ou bouleversé avec succès parce qu'il a ouvert quelque chose de mal. »

Les concepteurs ont beaucoup réfléchi à la création d'un robot agréable, comme un coéquipier, a expliqué Chu. Pas trop humain, "mais en même temps pas comme un grille-pain dans le coin dont vous vous fichez."

Chu et son cofondateur, Andrea Thomaz, sont des experts en robots sociaux, et leur vision à long terme a été d'aider les agents de santé de première ligne. Ils avaient déjà passé deux ans et demi avec des infirmières – les observant, les interviewant et les regardant interagir avec les patients. Ils ont vu combien d'infirmières étaient obligées de faire des courses comme aller chercher des fournitures et des médicaments au lieu de consacrer leur temps à des soins personnels aux patients.

Thomaz se souvient d'une infirmière auxiliaire à Austin qui a posé sa tasse de café au début de son quart de travail et ne l'a plus jamais touchée, parce qu'elle était tellement occupée. "Nous les occuperions pendant des quarts de travail entiers, et vous réalisez que 12 heures, c'est très long pour être debout", a-t-elle déclaré.

Lorsque certains membres du personnel médical ont réalisé que Thomaz et Chu concevaient des robots pour les hôpitaux, leur première réaction a été de suspicion. "Attendez, vous voulez développer un robot pour faire notre travail?" Thomaz se rappelle avoir été interrogé.

"Le robot ne peut pas être infirmier. Ce ne sera pas une infirmière », explique Chu. "Mais ce pour quoi il est parfait, c'est de contribuer à soulager l'infirmière qui est tellement surchargée."

Lorsque Covid-19 a submergé les hôpitaux des États de Washington, de New York et du New Jersey, «cela ressemblait vraiment à un appel de ralliement», explique Thomaz. «Les infirmières ont toujours fait partie de notre mission. Nous nous sommes juste regardés comme «Wow, ils ont vraiment besoin d'aide plus que jamais.» »

FRANZISKA BARCZYK

Russell Taylor, chef du Laboratoire de détection computationnelle et de robotique à l'Université Johns Hopkins, affirme que le besoin de robots s'étendra au-delà des soins infirmiers aux unités de soins intensifs, aux chirurgies et aux soins de santé à domicile. Lorsque la pandémie a frappé, son laboratoire a commencé à travailler sur un petit robot peu coûteux qui pourrait aider dans les chambres des patients.

«Souvent, l'infirmière doit y aller juste pour appuyer sur quelques boutons d'un ventilateur», explique Taylor. Cela nécessite de porter un équipement de protection complet, de sorte que certains hôpitaux utilisent des pompes à perfusion qu'ils peuvent utiliser dans les couloirs à l'extérieur des chambres des patients. Au lieu de cela, dit Taylor, un robot pourrait entrer.

Thomaz et Chu discutent maintenant avec les hôpitaux de la meilleure façon dont les robots pourraient aider le personnel clinique, par exemple en effectuant des tâches plus risquées dans les chambres des patients ou en livrant des échantillons de laboratoire. Les robots pourraient également se charger du nettoyage et de la désinfection. Cela libérerait des infirmières pour des tâches plus importantes, comme tenir la main de patients malades. «Si nous pouvons trouver des moyens d'automatiser des activités plus dangereuses, alors nous devrions le faire», explique Thomaz. "C'est à ça que servent les robots."

Mais si les robots peuvent être utiles aux travailleurs de première ligne dans les services hospitaliers et les centres médicaux, ils pourraient menacer plus directement les moyens de subsistance des autres.


Brian Tieszen aime les robots depuis qu'il est enfant. Il est un grand fan de Star Wars, et maintenant père célibataire avec deux enfants à lui. Sa fascination pour R2-D2, les empires et les réalités futuristes l'a suivi à l'âge adulte et, en 2000, il a obtenu un diplôme d'associé en électronique. En 2014, il a rejoint Amazon, une opportunité passionnante qui, selon lui, pourrait être le début d'une carrière à vie. Au début, il travaillait de nuit dans un entrepôt à une heure de chez lui – c'était un bon travail, mais il voyait à peine ses enfants. Puis, en 2016, il a entendu parler d'une nouvelle installation remplie de robots à Eastvale, en Californie, beaucoup plus près de son domicile, et a immédiatement demandé un transfert.

Il était là pour le lancement officiel d'Eastvale. De nouveaux employés ont publié des photos souriantes sur les réseaux sociaux, très appréciées lors de l'ouverture de l'entrepôt. Pour célébrer, Tieszen et d'autres employés ont autographié trois robots orange.

Tieszen a commencé à déballer des camions remplis d'articles comme des téléviseurs et des barbecues, et a progressé jusqu'à la formation de nouveaux employés. Il a travaillé dur. "J'étais vraiment bon dans ce que j'ai fait", dit-il, "et vraiment rapide." Comme il le réalisa rapidement, les robots – des appareils roulants qui naviguent sur leur propre réseau routier virtuel transportant des étagères de marchandises – ressemblaient plus à des plateaux gigantesques et gigognes qu'à des droïdes futuristes. À l'intérieur de l'entrepôt, ils se déplaçaient avec une rigidité monotone, transportant des bacs de papier d'emballage, des rubans et du shampoing. Ils étaient séparés des travailleurs humains par des clôtures métalliques, avec un ruban jaune avertissant des dangers de franchir la ligne, comme sur une scène de crime.

À 6’1 "et lourd, portant des T-shirts Star Wars de taille XXXL, Tieszen est le réfrigérateur d’un homme. Mais à l'intérieur de l'entrepôt amazonien, il était un grain. Un jour, six mois après le début du travail à Eastvale, Tieszen a été chargé de décharger les livres d'une palette aussi haute que lui. Il a passé huit heures à se pencher, rangeant livre après livre. À un moment, il a senti son dos se tordre et à la fin du quart de travail, il ne pouvait plus se tenir debout. Tieszen s'est retrouvé avec deux hernies discales. Il a passé des mois au repos et n'est toujours pas complètement rétabli. "Bezos", dit-il, se référant au fondateur d'Amazon. "Nous sommes tous comme ses petits soldats de la tempête."

Tieszen a trouvé un avocat, Brian Freeman, qui a représenté 72 clients d'Amazon. «Ils cherchent des boîtes toute la journée», explique Freeman. "Se pliant d'une manière à laquelle ils ne sont pas habitués, et tout d'un coup, bam, leur dos les tue et ils peuvent à peine bouger." Souvent, c'est l'usure, une mouture constante. La plupart des humains, ajoute-t-il, ne sont pas construits pour soutenir ce genre de demande physique. Les employés d'Amazon, dit Freeman, sont comme des «robots humains».

Les robots réels d'Amazon, avec des noms comme Kiva, Pegasus et Xanthus, portent déjà de nombreuses charges plus lourdes. Selon Amazon, ils rendent les entrepôts plus efficaces et les emplois des travailleurs plus sûrs et plus faciles, et permettent à l'entreprise de payer des salaires plus élevés. Les futurs robots pourraient libérer les travailleurs humains de tâches plus susceptibles de les blesser.

Mais la pandémie pourrait changer ce calcul. Avant le coup d'envoi de Covid-19, de nombreuses entreprises – pas seulement dans la logistique ou la médecine – envisageaient d'utiliser des robots pour réduire les coûts tout en protégeant les humains contre les tâches dangereuses. Aujourd'hui, les humains sont le danger, infectant potentiellement les autres avec le coronavirus. «Désormais, le défi est qu'un travailleur au salaire minimum pourrait en fait être porteur», explique Henrik Christensen, directeur du Contextual Robotics Institute de l'UC San Diego.

Cela fait du travail humain, de plus en plus, un handicap. Alors que les commandes en ligne ont explosé, Amazon a embauché 175 000 nouveaux employés. Les militants syndicaux et les employés ont exigé des équipements de protection, la désinfection des entrepôts, davantage de congés, des salaires plus élevés et des tests. Amazon ne dira pas combien de ses employés ont été infectés ou sont morts de Covid-19, mais elle et d'autres sociétés sont clairement incitées à remplacer de manière permanente plus de travailleurs par des robots. Après tout, les robots n'ont pas besoin de masques faciaux, de soins de santé ou de distanciation sociale, et ils ne se mettent pas en grève pour de meilleures conditions.

«Les emplois de débutants et non qualifiés disparaissent à cause des robots.»

Ce changement signifie qu'un jour bientôt, peut-être, les robots pourraient non seulement vérifier l'inventaire dans les épiceries, mais aussi nettoyer les planchers et les étagères, ne laissant les humains que pour les tâches les plus complexes. «Vous verrez des robots faire le nettoyage dans les hôpitaux à un niveau beaucoup plus élevé que ce que nous avons vu auparavant», explique Christensen. «Je serais ravi de faire désinfecter mon épicerie une fois par jour, donc je sais qu'elle n'est pas contaminée. Je ne pense pas que l'industrie des bateaux de croisière puisse redémarrer à moins de trouver un moyen de faire le nettoyage d'une manière très différente qu'auparavant. "

Cela signifie que les «travailleurs essentiels» d'aujourd'hui – les personnes qui livrent les marchandises, travaillent aux caisses des magasins, conduisent les bus et les trains et transforment la viande dans les usines d'emballage – pourraient être remplacés par des machines même plus tôt qu'ils ne l'auraient été avant la pandémie. Sans protection de l’emploi ni accès à la reconversion et à l’éducation, ils risquent non seulement leur vie pour maintenir l’économie à flot; ils risquent de perdre leurs moyens de subsistance à mesure qu'il se rétablit.


Certaines de ces personnes, prédit Christensen, pourront trouver du travail pour aider les robots qui les ont remplacés: «Il y aura un certain nombre de nouveaux emplois où ces robots manipulateurs aideront les robots à faire des choses encore difficiles à faire avec les logiciels et l'intelligence artificielle.»

À dix-huit kilomètres de l'entrepôt d'Amazon à Eastvale où Brian Tieszen travaillait auparavant, se trouve le Industrial Technical Learning Center, ou InTech. Il s'agit d'un centre de formation à Fontana, en Californie, où les étudiants se préparent pour le jour où les robots deviendront des travailleurs ordinaires. "Oui, les robots prennent certains emplois", a déclaré l'assistant pédagogique Steve Ward, lors de ma visite avant la pandémie de coronavirus. "Mais les choses changent."

Ward dit à ses élèves de ne pas occuper les emplois que les robots volent. "Vous voulez être le gars qui répare le robot", leur dit-il. "C'est la sécurité de l'emploi. Et c'est du bon argent. "

Au centre de formation, les élèves apprennent à utiliser un système robotique lorsqu'ils sont stationnés sur l'une des machines centrales. "Vraiment, nous faisons tout ce contrôle dans un petit cerveau", a déclaré Ward, debout dans sa chemise à manches courtes, un jean et des baskets devant un enchevêtrement de machines avec des boutons, des boutons, des interrupteurs, des lumières et des fils aux couleurs vives. Il désigna un boîtier de commande bleu de la taille d'une mallette.

Dans le programme de mécatronique, les étudiants sont formés pour programmer un robot afin de connaître la différence entre, disons, un bloc acrylique et un bloc aluminium. Ils peuvent lui dire de détecter des pastèques ou des bouteilles d'eau descendant d'un tapis roulant. "Si cela tombe dans une grande usine, vous parlez de milliers de dollars par heure de perte de production", a déclaré Ward. "Il y a quelqu'un derrière ce robot qui gagne bien sa vie."

Tout le monde n'est pas fait pour une université, a ajouté Ward, ou ne veut pas se retrouver endetté. Mais cette profession émergente peut bien payer et les travailleurs peuvent souvent suivre des cours gratuitement grâce à des subventions ou des contrats d'entreprise. "Ce n'est pas dans quatre ans, c'est sûr", a-t-il dit.

Ward est passé à une machine qui ressemblait à un bras en métal jaune quelques fois plus gros et plus volumineux que le sien. "Dans ce cas," a-t-il dit, "le robot va juste ramasser les pièces et les déplacer d'une station à l'autre lorsqu'il n'est pas possible de le faire d'une autre manière."

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Ward a expliqué qu'il avait vu un prototype de robot Amazon lors d'une récente visite chez un fabricant. Il ressemblait au bras robotique jaune, sauf que «le leur a une vision». Ward a dit qu'il avait regardé six testeurs lui lancer des enveloppes adressées. «Alors que ces gens jettent des choses, ce robot effrayant ramasse des choses, les retourne, les regarde et les range. Il lisait chaque code à barres et chaque adresse, et mettait tout au bon endroit. » Même pour un robot comme lui, Ward a dit: "C'est un peu bizarre à regarder."

Mais y aura-t-il suffisamment de nouveaux emplois de gardien de robot pour compenser toutes les pertes? Que se passe-t-il alors que les robots deviennent de plus en plus sophistiqués et moins dépendants du guidage humain?

Un rapport d'Oxford Economics l'an dernier estimait que 20 millions d'emplois manufacturiers mondiaux pourraient être perdus à cause de l'automatisation d'ici 2030, soit 8,5% du total mondial. Il est déjà clair que «les emplois de débutants et non qualifiés disparaissent à cause des robots», a déclaré Jon Fox, qui coordonne la formation de la main-d'œuvre par le biais d'un collège communautaire local d'InTech. «Ce sont les types d’emplois que la plupart des gens ne veulent pas conserver toute leur vie.» Les personnes qui peuvent se recycler en robots robots pourraient finir par gagner plus d'argent à long terme.

Mais tout le monde ne le fera pas. Les travailleurs vieillissants qui ne veulent pas retourner à l'école, les gens qui ne peuvent pas prendre le temps de se recycler pour un nouveau domaine, ou ceux qui n'ont tout simplement pas les moyens physiques ou mentaux pour devenir des réparateurs de robots pourraient finir par être laissés derrière.


La pandémie peut changer à jamais notre façon de travailler et de magasiner. Nous ne savons pas exactement quel sera le résultat: aucun algorithme ne peut nous dire exactement comment les gens se retrouveront aux côtés de robots comme Moxi ou Tally. Mais demain ne restera pas nuageux pour toujours.

Pour les fondateurs de Diligent Robotics, le problème n'est pas d'avoir suffisamment d'opérateurs, il est temps. La partie la plus frustrante de la pandémie a été de savoir que Moxi pouvait intervenir pour aider plus qu’il ne le faisait déjà. Son design est prêt. Mais les robots sont toujours construits à la demande, et il faut du temps pour que la technologie soit orientée vers un nouvel emplacement: les cartes et les capteurs l'aident à s'intégrer dans le flux de travail, mais cela nécessite que les programmeurs passent du temps sur place. Lancement d'un robot de main-d'œuvre au milieu d'une pandémie n'est pas idéal, dit Thomaz, pas avec les hôpitaux en mode survie.

Ils se tournent donc vers un avenir où les robots assistants médicaux sont à la hausse. Ils ont récemment levé 10 millions de dollars pour leurs projets et prévoient de déployer plus de robots hospitaliers au cours de la prochaine année et demie. «Nous pourrions les faire fonctionner dans quelques mois, peut-être à la fin de cette pandémie», dit Thomaz, «mais nous pensons vraiment à être prêts pour la prochaine.»

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