Alida Pepper était regarder vers le bas la dépression. Coincée dans son appartement à San Francisco, elle craignait que tous les plans qu’elle avait faits ne soient sur le point de s’effondrer. Pendant des mois, Pepper, un modèle de dessin à temps plein, avait travaillé des heures supplémentaires pour économiser pour une opération à venir et avait mis de l’argent de côté pour prendre du temps pour récupérer. Désormais, une interruption forcée du travail menaçait de tout défaire. Elle n’était pas seule, bien sûr. C’était en mars 2020, à l’aube de la pandémie de Covid-19, et tout le monde se débattait. Mais Pepper était dans une impasse très particulière : comment continuer dans une profession dépendante d’être vu et dessiné de près.

Au cours de la deuxième semaine du verrouillage, elle a trouvé quelque chose qui ressemblait à une solution. Elle-même artiste, Pepper a esquissé son collègue modèle Aaron Bogan alors qu’il expérimentait le mannequinat sur Instagram Live. Inspirée, elle a testé différents logiciels – Zoom, Blue Jeans, Instagram – avec sa communauté pour voir s’il lui était possible de travailler comme Bogan l’avait fait. Le dessin de la vie virtuelle, semblait-il, pourrait être la solution dont Pepper avait besoin.

Le modèle standard pour le dessin vivant n’a pas beaucoup changé au cours des siècles : un atelier moisi, un modèle sur une estrade tenant une pose tandis qu’un cercle d’artistes travaille sur des chevalets. Mais avec les blocages de Covid-19 en vigueur, les studios sont restés vides et les mannequins sont restés à la maison, leurs options d’emploi s’évaporant. Ensuite, tout a changé. Soudain, le dessin de la vie renaît, remplissant les grilles de chat vidéo comme il avait autrefois peuplé les studios. Les artistes ont commencé à dessiner depuis chez eux, inspirés par des modèles posant en direct sur leurs écrans d’ordinateur. Les méthodes utilisées n’étaient pas exactement nouvelles – la vidéoconférence existait avant la pandémie, après tout – mais les changements qu’elles ont apportés au dessin ont dépassé de loin ce à quoi on s’attendait. « Le dessin d’après modèle en ligne a changé la donne », explique Diane Olivier, qui a enseigné le dessin d’après modèle vivant au City College de San Francisco de 1991 à 2020. Cela a permis aux étudiants de continuer à apprendre et à dessiner, et les modèles ont été utilisés.

Le dessin de la vie virtuelle a ses défis. La connectivité et la taille de l’écran de visualisation peuvent poser problème. Aucun appareil photo ne peut reproduire toute la gamme de tons et de détails que l’œil nu peut voir. Et il y a le fait indéniable que les artistes regardent une image en deux dimensions, pas une personne dans la chair. Mais alors même que les artistes et les modèles transformaient les bugs en fonctionnalités, ils ont découvert des façons dont les environnements virtuels pouvaient permettre des choses qu’ils ne pouvaient pas faire auparavant. Des groupes de dessins d’après nature ont surgi partout. Les gens qui n’avaient jamais pratiqué cette forme d’art avant ont commencé à ramasser des crayons. Des gens qui n’avaient jamais modelé, ou pu, ont trouvé une place sur un nouveau piédestal.

La plus grande barrière ce dessin de la vie virtuelle renversé? Accès. Du coup, les personnes qui ne vivaient pas à proximité des studios ou qui avaient des handicaps qui rendaient difficile le départ de la maison pouvaient dessiner de n’importe où avec une connexion Internet. « Les mannequins peuvent désormais choisir leur propre décor », explique Isobel Cameron, qui dirige avec sa sœur Emily le groupe britannique Fat Life Drawing. « Nous avons eu un modèle qui adorait être dans l’eau et poser dans la baignoire avec une caméra installée au-dessus de nous. Et un autre qui a posé dans la forêt.« 

Christian Quinteros Soto a posé pour un groupe de dessins vivants basé à Londres au milieu d’une forêt sereine en Suède.

Illustration : Suhita Shirodkar