De l’extérieur, les VertiVegies ressemblaient à une poignée de conteneurs d’expédition sales mis côte à côte et percés ensemble. A quelques mètres de hauteur, ils étaient calés sur une plaque de béton dans l’une des banlieues indescriptibles de Singapour. Mais une fois à l’intérieur, Ankesh Shahra a vu le potentiel. Un énorme potentiel.

Shahra, qui porte sa disquette de cheveux noirs et ses chemises d’apparence chère avec leur bouton supérieur défait avec désinvolture, avait beaucoup d’expérience dans l’industrie alimentaire. Son grand-père avait fondé le groupe Ruchi, une entreprise puissante en Inde avec des ramifications dans l’acier, l’immobilier et l’agriculture; son père avait lancé Ruchi Soya, un transformateur d’oléagineux de 3 milliards de dollars qui avait été le terrain d’entraînement de Shahra.

Au moment où Shahra a été présenté au fondateur de VertiVegies, Veera Sekaran, lors d’une fête d’un ami en 2017, il avait faim de faire sa propre marque entrepreneuriale. Une tentative précédente avait consisté à s’approvisionner en aliments biologiques de toute l’Asie: «une expérience révélatrice, une expérience avec beaucoup de pression», dit-il. Cela l’a aidé à repérer un problème à résoudre.

«J’avais vu à quel point les agriculteurs sont dépendants de la météo dans le monde», dit-il. «Les rendements étaient extrêmement irréguliers: il y a tellement d’incohérences et de dépendances que c’est une profession extrêmement difficile pour la plupart des agriculteurs. La chaîne d’approvisionnement périssable était tellement brisée. « 

Et ce que Shahra a vu quand il est entré dans les conteneurs d’expédition réutilisés de Sekaran était une solution.

À l’intérieur, des plateaux en plastique dépareillés étaient soigneusement empilés sur des étagères métalliques industrielles, s’étendant du sol en béton au plafond en acier ondulé. Dans chaque plateau se trouvaient de petites plantes vertes d’espèces et de tailles différentes, toutes avec leurs racines baignées dans la même solution aqueuse, leurs feuilles se recroquevillant vers la même lueur rose des lumières de barre LED faiblement bourdonnantes au-dessus.

altos comestibles
Un environnement contrôlé signifie que la nourriture de VertiVegies, comme les fleurs comestibles, peut être cultivée sans pesticides.

GRÂCE À VERTIVEGIES

Avec VertiVegies, Sekaran cultivait verticalement: cultiver des légumes à l’intérieur, avec des tours de cultures empilées les unes sur les autres plutôt que dans de larges champs tentaculaires, et en solution hydroponique au lieu de terre. Il cultivait de la nourriture sans être exposé aux intempéries ou aux saisons, en utilisant des techniques mises au point par d’autres, dans un pays qui avait cruellement besoin d’une nouvelle façon de répondre à ses besoins alimentaires.

Singapour est le troisième pays le plus peuplé du monde, connu pour ses gratte-ciel très serrés. Mais pour entasser toutes ces tours étincelantes et près de 6 millions de personnes dans une masse terrestre de la moitié de la taille de Los Angeles, il a sacrifié beaucoup de choses, y compris la production alimentaire. Les fermes ne représentent pas plus de 1% de ses terres totales (aux États-Unis, c’est 40%), ce qui oblige la petite cité-État à débourser environ 10 milliards de dollars chaque année en important 90% de sa nourriture.

Voici un exemple de technologie qui pourrait changer tout cela.

Sekaran venait d’un monde très différent de celui de Shahra. Cinquième de neuf enfants, il avait perdu son père à l’âge de cinq ans et avait grandi dans la pauvreté. La famille avait si peu d’argent que Sekaran se présenterait à l’école dans un uniforme surdimensionné, serrant ses manuels dans un sac en papier. Mais il est sorti de la pauvreté, payant ses propres études universitaires et ne perdant jamais sa passion irrépressible pour les êtres vivants. Au moment où le couple s’est rencontré, Sekaran s’était qualifié en tant que botaniste et avait travaillé aux Seychelles, au Pakistan et au Maroc avant de rentrer chez lui. Dans presque chaque interview médiatique ou biographie, il est appelé, presque avec révérence, un «chuchoteur végétal».

«Nous étions bien sûr deux personnalités différentes», dit Shahra avec un petit rire. Mais dans VertiVegies, Sekaran avait créé le prototype d’une vision partagée par les deux hommes.

«C’était fascinant», dit Shahra. «Sur le papier, l’agriculture en intérieur résout toutes sortes de problèmes. Mais pour moi, il s’agissait de: comment en faire un modèle d’entreprise durable? Vous n’allez pas résoudre la question de la sécurité alimentaire avec cinq ou dix conteneurs. »

Il a passé six mois à discuter avec Sekaran et des mois de plus en visite à des spécialistes des fermes urbaines de la région, apprenant tout ce qu’il pouvait. «Toute l’année 2017 a été consacrée à passer en revue les systèmes, la technologie, et tout simplement à ne pas pouvoir comprendre comment la mettre à l’échelle», dit-il.

La solution, quand elle est venue, a semblé étonnamment fortuite.

Problème à la maison

Il a fallu des décennies à Singapour pour se réveiller et se rendre compte que – en ce qui concerne la nourriture – c’est l’un des pays les plus vulnérables du monde.

Ce risque n’était tout simplement pas apparu aux autorités dans les années 1970, lorsqu’elles ont détruit les récoltes de tapioca, de patates douces et de légumes qui fleurissaient sur plus de 15000 hectares de terres du pays et les ont remplacées par des immeubles de bureaux et des appartements de grande hauteur. À l’époque, l’accent était mis sur la finance, les télécommunications et l’électronique, pas sur la nourriture.

Mais si cette stratégie a réussi à faire gonfler l’économie de Singapour (c’est maintenant le quatrième pays le plus riche du monde, par habitant), elle a laissé le pays avec seulement 600 hectares de terres agricoles. La fabrication alimentaire ne vaut plus que 4,3 milliards de dollars singapouriens, soit 1% du PIB, contre un peu plus de 5% aux États-Unis.

La précarité de cette situation a frappé en 2008, lorsque – quelques mois avant que la crise financière mondiale ne s’installe – le monde a subi une flambée des prix des denrées alimentaires. Le mauvais temps, la hausse des prix des carburants et la croissance démographique ont convergé pour faire monter en flèche le prix des denrées alimentaires. Il y a eu des émeutes et des troubles politiques généralisés.

étagères verticales de plantes en croissance
Une fois qu’une couche de plantes est cultivée, les hautes piles de plantes peuvent être récoltées.

ZAKARIA ZAINAL

Sans production propre, Singapour a vu ses approvisionnements alimentaires prendre un coup dur. Le prix des aliments crus importés a augmenté de 55% en 12 mois, et des produits tels que le riz, les céréales et le maïs jusqu’à 31%. L’État a été obligé d’absorber les hausses des coûts des produits de base comme l’huile de cuisson, le pain et le lait – ce qui est rendu encore plus difficile par le fait que la Chine, dont Singapour importe environ 600 millions de dollars de denrées alimentaires chaque année, avait connu ses pires conditions hivernales. en 50 ans, détruisant les récoltes et poussant davantage les prix alimentaires régionaux de fin 2007 à mi-2008.

Annonçant la mauvaise nouvelle au Parlement en février 2008, le ministre des Finances, Tharman Shanmugaratnam, a averti que «les facteurs… qui ont conduit à ces augmentations des prix des denrées alimentaires ne devraient pas disparaître de sitôt». Singapour devait agir.

La politique du gouvernement est de produire suffisamment de nourriture pour répondre à 30% de ses propres besoins nutritionnels d’ici 2030, contre seulement 10% actuellement.

Depuis lors, la sécurité alimentaire est devenue une priorité. Désormais, la politique déclarée du gouvernement est de vouloir produire suffisamment de nourriture pour répondre à 30% de ses propres besoins nutritionnels d’ici 2030, contre 10% maintenant. Pour y arriver, Singapour devra cultiver 50% de tous les fruits et légumes consommés dans le pays, 25% de toutes les protéines et 25% de toutes les denrées de base, comme le riz brun. L’engagement vise effectivement à tripler la production en volume au cours des 10 prochaines années. Et comme le pays manque de terres, il a mis ses espoirs dans la technologie. Cette année seulement, le gouvernement de Singapour a mis de côté 55 millions de dollars singapouriens (40 millions de dollars américains) pour financer des projets agro-technologiques. Des équipes de scoutisme ont été regroupées pour des missions d’enquête sur la sécurité alimentaire, et de vastes parcs agricoles ont été construits.

Pour Shahra et Sekaran, le tournant est survenu en août 2017, lorsque les autorités ont commencé à mettre des parcelles de terres agricoles à la disposition de toute entreprise utilisant la technologie ou l’innovation pour renforcer la sécurité alimentaire.

Les 10 parcelles appartenant au gouvernement, chacune d’environ deux hectares, se trouvent toutes à Lim Chu Kang – une parcelle de verdure au nord de la ville, où les arbres fruitiers, les fermes laitières et les exploitations de légumes biologiques fournissent un petit approvisionnement en produits locaux. Les startups qui pourraient convaincre les autorités que leur plan avait des jambes se verraient vendre le terrain à une fraction de sa valeur marchande.

Enfin, Shahra avait un moyen de développer VertiVegies. «Cela éliminerait notre plus gros obstacle», dit-il à propos de l’annonce. «Cela débloquerait la capacité de se développer.»

Ils ont rapidement élaboré une proposition en utilisant toutes les informations qu’ils avaient recueillies au cours des mois précédents. En février 2018, ils avaient réussi et, en juin, ils avaient pris possession d’un complot de 300000 dollars singapouriens et exposé leur vision.

emballage de roquette
Les légumes-feuilles et les herbes comme la roquette sont emballés et vendus localement.

GRÂCE À VERTIVEGIES

Une fois achevée, la nouvelle ferme sera la plus grande de Singapour: l’entrepôt s’étendra sur 20000 mètres carrés (environ la taille de trois terrains de football) et, une fois à pleine capacité, produira six tonnes métriques de légumes-feuilles, de microgreens et d’herbes chaque jour, pour approvisionner les restaurants, les détaillants et les hôtels. Non seulement les plantes pousseront jusqu’à 25% plus vite que celles d’un champ extérieur conventionnel si tout se passe comme prévu, mais sans terre et avec une pile agricole jusqu’à deux mètres de haut, elles auront besoin d’environ un cinquième d’espace pour pousser. comme cultures conventionnelles. S’il parvient à atteindre ses objectifs de production, il augmentera à lui seul la production de légumes de Singapour de 10%.

Mais ce n’est pas seulement l’échelle qui sépare VertiVegies de la concurrence. Seulement six mois après avoir obtenu le terrain, Shahra a également signé un accord avec SananBio. La société chinoise est sans doute le plus grand fournisseur mondial de technologies agricoles verticales, exploitant ses propres fermes intérieures en Chine, qui s’est engagée en 2017 à investir 1 milliard de dollars dans la mise à l’échelle de la technologie. «Le montant de R&D que SananBio a investi dans des solutions d’agriculture en intérieur, nous ne pourrions jamais le faire. Ils avaient plusieurs années d’avance sur toutes les autres entreprises que j’ai visitées », explique Shahra. Mais grâce à la joint-venture signée en août 2018, son équipe a accès non seulement aux systèmes de croissance physique de SananBio, mais aussi à ses années de données sur la façon de croître mieux et plus rapidement.

La pandémie de covid-19 a suspendu les plans de la principale opération de culture, l’accent étant temporairement mis sur une alternative plus petite qui sera plus rapide à construire et plus facile à mettre en place: elle vise à produire 700 à 800 kilogrammes de légumes par jour. Et ce faisant, il démontrera un avenir pour les fermes intérieures de haute technologie dans lesquelles la technologie peut enfin être utilisée pour apporter une contribution significative à la production traditionnelle.

Un problème mondial

La sécurité alimentaire est une question urgente à Singapour, mais elle est de plus en plus préoccupante presque partout ailleurs.

La population mondiale devrait augmenter d’un quart d’ici 2050, pour atteindre 9,7 milliards, créant un besoin urgent de plus de nourriture. Les estimations de combien plus exactement varient de 25% à 70%, mais personne ne conteste que nous aurons besoin de plus de tout: plus de céréales, plus de viande et beaucoup plus de légumes frais. Déjà, le coût élevé de la production et de la distribution de la nourriture aggrave la malnutrition mondiale: 690 millions de personnes se sont retrouvées sans assez de nourriture en 2019, soit 10 millions de plus qu’en 2018. Le fait de ne pas augmenter la production fera basculer des millions d’autres dans la faim chronique.

Il est peu probable que la production alimentaire conventionnelle en extérieur réponde à cette demande, en particulier avec les cultures extérieures ressentant déjà les effets du changement climatique. Rien qu’en 2019, les problèmes météorologiques exacerbés par le réchauffement climatique ont frappé le système alimentaire avec une série de catastrophes: une vague de chaleur a frappé les fermes du Midwest américain, de violents cyclones ont détruit la production de maïs en Afrique subsaharienne, l’Inde a lutté contre une sécheresse incessante et les agriculteurs sur le Les rives du Mékong, en Asie, ont regardé impuissant la montée des eaux emporter le bétail.

L’urbanisation ne fait que rendre cela plus difficile, en réduisant la quantité de terres agricoles disponibles et en mettant plus de gens à proximité les uns des autres. Selon les Nations Unies, d’ici 2050, 68% de la population mondiale vivra dans des zones urbaines densément peuplées, contre 55% aujourd’hui. Cela les rendra plus dépendants des importations et vulnérables même à de petits chocs sur le marché ou à des perturbations de l’approvisionnement.

LAISSER UN COMMENTAIRE

Rédigez votre commentaire !
Entrez votre nom ici