En tant que diplômé étudiant travaillant sur l’intelligence artificielle, Mohamed Abdalla pourrait probablement accéder à plusieurs emplois bien rémunérés dans l’industrie. Au lieu de cela, il souhaite attirer l’attention sur la façon dont les gros sous de Big Tech peuvent déformer la perspective de son domaine.

Abdalla, qui termine son doctorat à l’Université de Toronto, a co-écrit un article mettant en évidence le nombre de chercheurs de haut niveau en IA – y compris ceux qui étudient les défis éthiques soulevés par la technologie – qui reçoivent des financements d’entreprises technologiques. Cela peut être un problème particulier, dit-il, lorsque les systèmes d’IA d’entreprise soulèvent des problèmes éthiques, tels que le biais algorithmique, l’utilisation militaire ou des questions sur l’équité et l’exactitude des programmes de reconnaissance faciale.

Abdalla a constaté que plus de la moitié des professeurs d’IA menant à la permanence dans quatre universités de premier plan qui divulguent leurs sources de financement ont reçu une sorte de soutien de Big Tech. Abdalla dit qu’il ne croit pas qu’aucune de ces facultés n’agit de manière contraire à l’éthique, mais il pense que leur financement pourrait biaiser leur travail – même inconsciemment. Il suggère aux universités d’introduire des règles pour sensibiliser aux conflits d’intérêts potentiels.

Le financement de la recherche universitaire par l’industrie n’est bien entendu pas nouveau. Le flux de capitaux, d’idées et de personnes entre les entreprises et les universités fait partie d’un écosystème d’innovation dynamique. Mais les grandes entreprises technologiques disposent désormais d’un pouvoir sans précédent, et l’importance des algorithmes d’IA de pointe pour leurs entreprises les a amenés à exploiter les universités pour leurs talents.

Les étudiants ayant une expertise en IA peuvent obtenir des salaires élevés dans des entreprises technologiques, mais les entreprises soutiennent également des recherches importantes et de jeunes chercheurs avec des subventions et des bourses. De nombreux professeurs d’IA de haut niveau ont été attirés vers des entreprises technologiques ou travaillent à temps partiel dans ces entreprises. Outre l’argent, les grandes entreprises peuvent offrir des ressources de calcul et des ensembles de données que la plupart des universités ne peuvent égaler.

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Un article publié en juillet par des chercheurs de l’Université de Rochester et de la Cheung Kong Graduate School of Business de Chine a révélé que Google, DeepMind, Amazon et Microsoft avaient embauché 52 professeurs titulaires entre 2004 et 2018. Il a conclu que cette «fuite des cerveaux» a coïncidé avec une baisse du nombre d’étudiants qui créent des entreprises d’IA.

La portée et la puissance croissantes de la Big Tech ont incité Abdalla à se demander comment cela influence son domaine de manière plus subtile.

Avec son frère, également étudiant diplômé, Abdalla a examiné combien de chercheurs en IA de Stanford, du MIT, de l’UC Berkeley et de l’Université de Toronto ont reçu des fonds de Big Tech au cours de leur carrière.

Les Abdallas ont examiné les CV de 135 professeurs d’informatique qui travaillent sur l’IA dans les quatre écoles, à la recherche d’indications selon lesquelles le chercheur avait reçu un financement d’une ou plusieurs entreprises technologiques. Pour 52 d’entre eux, ils n’ont pas pu prendre de décision. Sur les 83 professeurs restants, ils ont constaté que 48, soit 58%, avaient reçu un financement tel qu’une subvention ou une bourse de l’une des 14 grandes entreprises technologiques: Alphabet, Amazon, Facebook, Microsoft, Apple, Nvidia, Intel, IBM, Huawei , Samsung, Uber, Alibaba, Element AI ou OpenAI. Parmi un plus petit groupe de professeurs travaillant sur l’éthique de l’IA, ils ont également constaté que 58% d’entre eux avaient été financés par Big Tech. Lorsqu’une source de financement était incluse, y compris les doubles nominations, les stages et les congés sabbatiques, 32 sur 33, soit 97%, avaient des liens financiers avec des entreprises technologiques. «Il y a très peu de gens qui n’ont pas de connexion avec Big Tech», dit Abdalla.

Adballa dit que le financement de l’industrie n’est pas nécessairement compromettant, mais il craint qu’il puisse avoir une certaine influence, décourageant peut-être les chercheurs de poursuivre certains projets ou les incitant à accepter les solutions proposées par les entreprises technologiques. De manière provocante, l’article d’Abdallas établit des parallèles entre le financement des grandes technologies pour la recherche sur l’IA et la façon dont les compagnies de tabac ont financé la recherche sur les effets du tabagisme sur la santé dans les années 1950.

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