La marche est un excellent exercice, mais c’est aussi bon pour l’esprit: cela donne un temps d’observation et de réflexion. Du moins c’est ce que je fais lors de mes promenades quotidiennes, et étant moi-même, ce que j’observe et je pense habituellement, c’est l’infrastructure locale le long de mon parcours. Récemment, j’ai été surpris de voir un certain nombre d’armoires de compagnies de téléphone ouvertes à côté du trottoir. Habituellement, lorsque vous voyez une boîte ouverte, il y a un technicien du téléphone qui travaille sur le système. Mais ceux-ci étaient grands ouverts et sans surveillance, ce que je trouvais inhabituel.

J’ai bien sûr profité de l’occasion pour vérifier en détail le contenu de ces socles. En regardant les centaines de paires de fils aux couleurs vives, toutes soigneusement terminées et évidemment installées et entretenues à grands frais, je me suis demandé pourquoi quelqu’un laisserait un actif aussi précieux exposé aux éléments. Avec le déclin des POTS traditionnels, ou des services téléphoniques classiques, le monde pourrait ne plus avoir beaucoup d’utilité pour les millions de kilomètres de câbles en cuivre renvoyés aux centraux de télécommunications (CO). Mais il doit y avoir quelque chose pour lequel cette infrastructure autrefois vitale est toujours bonne, ce qui m’amène à demander: que faire avec la boucle locale?

À l’intérieur de l’usine, avec un côté de BORSCHT

Comme toute industrie qui existait avant le début du siècle précédent, l’industrie du téléphone regorge de jargon. Les opérateurs télécoms se réfèrent à tout ce qu’ils utilisent pour faire fonctionner leurs systèmes comme leur usine physique. Si cela rappelle l’image d’une usine, ce n’est pas loin: l’appareillage, les câbles et les équipements de support sont vraiment une énorme machine, et au départ, les opérateurs télécoms ne sont en réalité que des usines conçues pour déplacer le son d’un endroit à un autre.

L’équipement physique des installations de télécommunications peut être divisé en deux grandes catégories: l’installation intérieure et l’installation extérieure. La plante intérieure est, comme son nom l’indique, tout ce qui se trouve sous un toit. Cela comprend l’appareillage lui-même, les répartiteurs principaux où les fils de la boucle locale entrants sont connectés, ainsi que tout le matériel de support pour les fonctions dites BORSCHT, acronyme pour:

  • Batterie (48 VDC nominal pour alimenter la boucle locale);
  • Oprotection contre les surtensions sur la boucle locale;
  • Rtension d’entrée (environ 89 V RMS);
  • Senflammer ou Supervision, qui détecte les conditions de décrochage ou de décrochage du côté abonné et décode les tonalités DTMF;
  • Coding, qui prend en charge les algorithmes de codage et de décodage numériques;
  • Hybrid, qui transforme la boucle locale à deux fils en une connexion à quatre fils;
  • et Testing, qui permet aux techniciens de terrain de connecter un abonné directement au matériel de test dans le bureau central.

Les choses ont tendance à changer assez rapidement à l’intérieur de l’usine à mesure que la technologie progresse. Par exemple, de nombreux CO ont commencé avec des commutateurs pas à pas (SxS) ou crossbar, avec rack après rack rempli d’étincelles, de relais de claquage et de solénoïdes qui connectaient une ligne d’abonné à une autre dans le central, ou les expédiaient à un autre échange pour la connexion à l’un de ses abonnés. Plus tard, des commutateurs électroniques sont arrivés et ont remplacé tout cet ancien équipement, et des changements souvent effectués si rapidement que les abonnés ont à peine remarqué le changement.

Usine extérieure

L’usine extérieure désigne tout ce que la compagnie de téléphone installe à l’extérieur du bureau central. S’il est accroché à des poteaux, enterré dans le sol ou assis sur une tour au sommet d’une montagne quelque part, il compte comme une plante extérieure.

La partie la plus évidente de l’usine extérieure est les kilomètres et les kilomètres de fil qui forment la boucle locale. Aux premiers jours du service téléphonique, et probablement au moins jusqu’aux années 1980 ou au début des années 1990 en Amérique du Nord, la boucle locale était exactement cela – une seule paire de conducteurs en cuivre s’étendant des principaux répartiteurs du bureau central jusqu’à la démarcation. point dans les locaux de l’abonné. Lorsqu’un téléphone était décroché, la boucle était terminée et le processus de passer ou de prendre un appel commençait.

Un piédestal de télécommunication pour un condo dans ma région. Cet exemple d’usine extérieure de télécommunication est ouvert aux éléments depuis des semaines.

À l’instar de l’usine intérieure, la boucle locale et les autres composants de l’usine extérieure ont changé au fil des ans, avec des équipements supplémentaires ajoutés pour gérer les nouvelles technologies numériques, comme le réseau numérique à intégration de services (RNIS) et la ligne d’abonné numérique (DSL). Mais malgré l’évolution de la technologie, une grande partie de ce que les compagnies de téléphone ont fait pour mettre à niveau leurs services reposait sur l’exploitation de leur atout le plus précieux – tous ces kilomètres et ces kilomètres de cuivre précieux, soigneusement conçus en un vaste réseau atteignant presque toutes les adresses de la carte.

Malheureusement, il n’y a que jusqu’ici que l’on puisse pousser la technologie du XIXe siècle, et les compagnies de téléphone, déjà le dos contre les murs, ont été confrontées à un double défi à partir du début des années 2000: l’essor du téléphone portable et l’émergence du large bande. . Les gens n’étaient plus liés à une ligne fixe, alors qu’un téléphone portable pouvait faire le même travail et plus encore. Et dans les cas où la couverture cellulaire était faible, il y avait de bonnes chances qu’une connexion haut débit puisse être exploitée avec l’un des nouveaux services téléphoniques VOIP, acheminée dans les locaux de l’abonné via un fournisseur d’accès Internet par câble ou, ironiquement, via une connexion DSL.

Signe des temps: la fibre Ziply arrive en ville. Source: fibre Ziply

Mais la montée en flèche des connexions DSL était vraiment un dernier hourra pour la boucle locale en cuivre. Les abonnements à des lignes fixes fixes ont chuté aux États-Unis depuis 2000, passant de près de 200 millions (environ 70% de la population à l’époque) à seulement 116 millions de lignes en 2018. Les gens n’ont tout simplement plus de cas d’utilisation valide pour un téléphone fixe. Cela explique les spécificités de mes observations lors de ma promenade matinale: il y a quelques jours, une équipe de construction de câbles s’est présentée près d’un des socles que j’ai trouvé ouvert et a mis en place un panneau annonçant l’arrivée d’un nouveau réseau de fibre optique par Ziply. Il s’avère que Ziply a acheté les opérations et les actifs de Frontier Communications dans ma région en mai et investit 500 millions de dollars pour mettre à niveau le réseau.

À ton tour

D’après ce que j’ai vu, Ziply s’intéresse principalement à tirer parti des droits de passage de l’usine extérieure dont ils ont hérité de Frontier. Ces quelques lignes fixes restantes semblent n’être guère plus qu’une source de liquidités pour financer la construction de leur nouveau réseau. Ma question est: que deviennent toutes ces lignes de cuivre?

Il semble dommage d’abandonner un actif aussi précieux en place, mais peut-être que cela ne semble précieux que pour quelqu’un qui ne dirige pas une entreprise de fibre optique. Peut-être que tout le cuivre se révélera un jour être juste une nuisance, quelque chose pour aspirer le budget de maintenance tout en rapportant peu de valeur. Peut-être qu’à ce moment-là, il serait logique de le mettre au rebut – retirez tous ces câbles soigneusement installés et entretenus servilement des pôles et des conduits et vendez-les pour sa valeur en cuivre.

Ou y a-t-il peut-être un autre plan pour un actif aussi précieux? Les réseaux de cuivre pourraient-ils encore avoir une place dans l’écosystème des communications, qui tire parti de leur position unique de connexion de pratiquement tous les foyers et entreprises? Nous serions ravis de connaître votre avis sur ce qu’il faut faire avec la boucle locale, et nous aimerions particulièrement entendre l’un des ingénieurs de télécommunications qui ont consacré leur carrière à la construction de ces réseaux incroyables et à leur maintien en vie. Il doit y avoir une tonne d’histoires intérieures sur l’usine extérieure, et nous apprécierions que vous les partagiez dans les commentaires ci-dessous.

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