Il y a quelques années, nous avons parlé de la possibilité que le premier visiteur extrasolaire connu – Oumuamua – soit une voile solaire abandonnée. Cette notion a pris de l’ampleur dans la presse populaire ces derniers temps, et elle nous a fait réfléchir à nouveau sur les chances que le rocher supposé soit vraiment une voile solaire jetée ou peut-être même une sonde volant avec une voile solaire. En même temps, Mars est aussi proche que jamais, il y a donc un troupeau de nos sondes à la recherche de la planète rouge, certaines d’entre elles à la recherche de signes de vie passée.

Tout cela nous fait réfléchir: si nous trouvions la vie ou même des artefacts de vie intelligente, le réaliserions-nous? Bien sûr, nous pouvons généralement comprendre ce qui vit ici sur Terre. Mais pour paraphraser le juge Potter Stewart, «nous le savons quand nous le voyons.» Définir la vie s’avère étonnamment difficile, reconnaître la technologie extraterrestre serait encore plus difficile.

Défaut de communiquer

Commençons par les messages. Les dauphins et les primates sont plus proches de nous que n’importe quel extraterrestre que nous pouvons imaginer, et pourtant, bien que nous sachions depuis un certain temps que les dauphins se parlent, nous n’avons aucune idée de ce qu’ils disent. Ce ne sera pas plus facile avec les extraterrestres.

Le message Arecibo de Drake était similaire au message de test que peu de gens pouvaient décoder.

Récemment j’ai lu Langues extraterrestres par [Daniel Oberhaus]. Le livre aborde la question: pouvons-nous communiquer avec ET? Il y a eu de nombreuses tentatives sérieuses d’envoyer des choses à des extraterrestres qu’ils pourraient interpréter, mais certains des efforts n’ont été que des cascades. Après tout, il serait difficile de décoder un format audio ou vidéo inconnu de la Terre, et vous avez une idée de ce à quoi il devrait ressembler ou ressembler. Ce n’est que sur Star Trek que votre vidéo d’un vaisseau spatial extraterrestre est parfaite sur votre écran de visualisation.

Plus vous pensez au problème, plus il devient épineux. Par exemple, les extraterrestres utilisent-ils le son pour communiquer? Entendent-ils la même gamme de sons que nous entendons? Voyent-ils plus de couleurs, moins de couleurs ou n’ont-ils pas la vision telle que nous la comprenons? Les taupes sont aveugles, après tout, et elles semblent bien faire. Peut-être que notre voisin extraterrestre voit des ondes radio ou détecte des charges électriques, qui sait?

Ensuite, il y a le cadre de référence. Si vous avez déjà voyagé dans un pays où vous ne parlez pas la langue maternelle, vous savez à quel point cela peut être frustrant, et pourtant nous avons beaucoup de points communs avec le résident typique de la Terre. [Oberhaus] pointe vers des articles qui remettent en question si même les mathématiques sont universelles – une supposition faite par de nombreuses tentatives de communication extraterrestre. Personnellement, je pense que les mathématiques doivent être universelles, mais apparemment, certaines personnes intelligentes disent que cela pourrait simplement être quelque chose que nous inventons pour que les extraterrestres aient une réalité différente des mathématiques. [Oberhaus] a même un chapitre suggérant que l’art pourrait être un langage universel plus approprié. Étant donné que je ne comprends qu’environ la moitié de l’art humain, je ne suis pas sûr d’être d’accord.

En tout cas, c’est une tâche difficile. [Frank Drake] un nom bien connu dans la recherche d’extraterrestres, a créé un message de test de 551 bits que vous pouvez organiser comme une image. Le nombre 551 est semi-prime, c’est donc un indice quant à la disposition des bits. En envoyant le message à neuf chercheurs éminents, un seul semblait avoir la moindre idée qu’il s’agissait d’une image et a répondu avec l’image d’un verre à martini. Certains lauréats du prix Nobel n’ont pas fait mieux. On a décidé que la corde était une approximation du nombre décrivant la position des électrons dans un atome de fer. Et c’étaient des êtres humains.

Expérience de pensée

Et si vous trouviez un artefact extraterrestre ou tombiez sur une transmission extraterrestre. Voudrais-tu savoir? Après tout, si vous trouvez, par exemple, une calculatrice fabriquée dans un autre pays qui ne parle pas votre langue, vous vous attendez toujours à ce qu’elle contienne de nombreux composants identifiables et vous pourrez probablement comprendre son fonctionnement. Une calculatrice extraterrestre peut ressembler à n’importe quoi, et on ne sait pas à quoi ressemblerait une résistance, un condensateur ou un circuit intégré, même en supposant qu’il utilise des analogues de ceux-ci. Il en va de même pour une transmission. Même s’il existe de nombreux types de modulation numérique et analogique utilisés par les humains, vous avez une idée de ce que vous recherchez et à quoi ressemblera le résultat ou le son lorsque vous aurez terminé.

Notre défi pour vous est donc double. Si un artefact extraterrestre tombait du ciel, que feriez-vous avec? Ce serait le travail de rétro-ingénierie le plus incroyable de tous les temps. Vous ne pouvez rien supposer et vous n’avez probablement qu’une seule copie inestimable à expérimenter. Un cube gris de 20 cm (ou un grand monolithe noir ou une voile solaire géante) atterrit sur votre bureau. L’ouvrez-vous? Comment? Et s’il était plein de gaz indispensable à son fonctionnement? Et s’il est extrêmement radioactif à l’intérieur? Et s’il est fait exploser s’il est altéré? Aucune de ces choses n’est vraiment exagérée. De plus, comment savez-vous que le cube n’est pas l’extraterrestre lui-même, sa combinaison spatiale ou son vaisseau? L’ouvrir pourrait être considéré comme assez hostile!

Le deuxième défi: un signal arrive et vous êtes à peu près sûr qu’il provient d’un extraterrestre intelligent. Comment le décodez-vous et que feriez-vous pour y répondre? Il s’avère que [Drake’s] Le message de test a finalement été publié au public et un ingénieur électricien de Brooklyn l’a décodé avec succès. Nous nous attendons donc à ce que les lecteurs de Hackaday réussissent bien dans cette tâche.

Dites-nous votre approche de l’un ou des deux dans les commentaires.