Pour les étudiants modernes, le cahier à spirale a cédé la place à l'ordinateur portable et la calculatrice de poche a été supplantée par le téléphone intelligent. Nous ne parlons pas seulement du lycée et du collège non plus. Aujourd'hui, l'éducation même des élèves du primaire est intrinsèquement liée à la technologie. Alors que certains pourraient remettre en question la sagesse de s'éloigner du crayon et du bloc-notes à un si jeune âge, il ne fait aucun doute que tous les enfants coincés à la maison en raison de COVID-19 auraient eu beaucoup plus de mal à passer à l'apprentissage à distance autrement.

Mais ce n'était certainement pas le cas lorsque Advanced Keyboard Technologies a sorti Writer en 2003. À l'époque, cinq ans avant que les premiers netbooks arrivent sur le marché, vous auriez du mal à trouver un ordinateur portable assez bon marché pour donner à un élève de l'école primaire . En comparaison, ces petits traitements de texte électroniques pouvaient être achetés pour aussi peu que 150 $. Non seulement le prix initial était bas, mais les coûts de maintenance étaient presque négligeables. Ils ont fonctionné pendant des centaines d'heures sur des piles AA standard et n'ont pas exigé des écoles qu'elles aient du personnel informatique pour les gérer. Bien sûr, ils ne pouvaient pas accéder à Internet ni même exécuter de logiciel, mais ils permettraient aux étudiants de perfectionner leurs compétences de clavier.

Le précurseur de 1988 de l'écrivain

À bien des égards, le Writer pourrait être considéré comme le successeur de jouets éducatifs comme le VTech preComputer 1000. Un appareil qui était suffisamment simple pour être utilisé par un enfant, mais qui présentait suffisamment de similitudes avec un véritable ordinateur et qui avait une valeur en tant qu'outil de formation. . À cette fin, l'auteur a poussé le concept encore plus loin. Il offrait des moyens de vérifier et d'améliorer la vitesse de frappe des étudiants, et comportait même un système de gestion de fichiers simpliste qui permettait aux étudiants d'organiser leurs devoirs dans des répertoires personnalisés.

Lorsque les ordinateurs sont devenus suffisamment bon marché, des appareils comme celui-ci sont naturellement tombés au bord du chemin. Mais fait intéressant, l'histoire ne s'est pas arrêtée là. Il s'avère que de nombreux écrivains, professionnels ou non, en sont venus à jurer par ce style de traitement de texte. Facilement disponibles sur le marché de l'occasion, des appareils comme l'Alphasmart Neo sont considérés comme un moyen fiable de capturer des pensées lors de vos déplacements. Avec une durée de vie de la batterie mesurée en semaines et aucune chance que votre session d'écriture soit interrompue par une mise à jour du système inopportune, il n'est pas difficile de comprendre pourquoi.

Alors, qu'y a-t-il à l'intérieur de l'un de ces traitements de texte éducatifs, et tout aussi important, cela vaut-il la peine d'en emporter un pour frapper le grand roman américain? En démontons un et découvrons.

Les nécessité simple

Au niveau le plus élémentaire, le Writer n'est rien de plus qu'un clavier, un écran LCD et quelques appareils électroniques simples pour les coller ensemble. Il n'y a pas de stockage amovible, pas de batterie rechargeable, il n'y a même pas de rétro-éclairage pour l'écran. Vous mettez trois piles AA à l'arrière, appuyez sur le bouton d'alimentation et, en quelques secondes, vous écrivez. Tout votre travail est enregistré dans une mémoire sauvegardée par batterie, et quand vient le temps de télécharger vos chefs-d'œuvre littéraires vers quelque chose d'un peu plus performant, le Writer est conçu pour envoyer le texte par infrarouge.

Ce n'est donc pas vraiment une surprise de voir à quel point le boîtier en plastique du gadget est vide. Au-delà de l'écran LCD et du clavier susmentionnés, tous les composants électroniques tiennent sur un seul PCB de 75 x 180 millimètres. Soit dit en passant, il faut dire que les dimensions globales de l’écrivain sont quelque peu plus petites que ce à quoi le romancier adulte pourrait s’attendre; Conçu principalement pour être utilisé par des préadolescents, le clavier a une échelle d'environ 90%. Il n'est en aucun cas inutilisable pour les doigts adultes, mais il se sent un peu à l'étroit.

Voir un visage familier

Lorsque vous démontez du matériel produit en série, vous rencontrerez le plus souvent des composants sur mesure spécialement conçus pour cette application. Lors de la construction de dizaines ou de centaines de milliers d'unités, il est logique de faire tourner des sous-ensembles personnalisés qui permettront d'économiser du temps et de l'argent à long terme. Mais parfois, vous rencontrez des composants que les bricoleurs et les pirates comme nous reconnaîtraient non seulement, mais savent comment interagir avec.


Affaire au point, l'affichage utilisé sur le Writer. À première vue, il s'agit d'un écran LCD commun de 40 × 4 caractères. Les dimensions, la position des trous de montage et même le brochage correspondent aux annonces eBay pour les modules contemporains. Il semblerait que pour une mise à niveau facile, vous pouvez installer un nouvel écran LCD avec rétro-éclairage, bien que vous deviez câbler séparément l'alimentation des LED car les broches ne sont pas connectées sur la PCB du Writer.

Alternativement, si vous rencontrez une pile d'écrivains et ne savez pas quoi faire avec eux, vous pouvez simplement récupérer les écrans LCD. Compte tenu du prix abordable des écrivains sur eBay, l'écran lui-même a probablement plus de valeur que l'unité dans son ensemble. Fait intéressant, nous avons découvert depuis que la même chose pouvait être dite pour les anciens détecteurs de radar.

Un ordinateur sous un autre nom

Jusqu'à présent, nous avons parlé du Writer et de ses semblables comme alternatives aux ordinateurs traditionnels. Mais ce n'est pas techniquement exact, car le rédacteur a bien sûr un microprocesseur sous le capot. Plus précisément, un ZiLOG Z180, qui est une puce de faible puissance qui conserve une compatibilité ascendante complète avec le Z80. Selon la fiche technique, cette puce ne consomme que 10 µA en mode veille.

Le Z180 est couplé à un CY62138FV30 fournissant 2 Mbit de SRAM qui a un courant de veille maximum de 5 µA. Entre ces deux puces énergivores, il n'est pas difficile de voir comment le Writer parvient à extraire des centaines d'heures de piles alcalines standard. En fait, il semblerait que l’EPROM 8 Mbit M27C801 qui contient le firmware du Writer consomme en fait plus d’énergie que le reste du petit ordinateur combiné.

En parlant de cela, le lecteur attentif pourrait avoir aperçu une date étrangement récente sur l'étiquette de l'EPROM. Malgré le Writer affichant une date de copyright de 2003 lors du démarrage, cette puce a été flashée avec la version 4.13 du firmware en mai 2010. Bien qu'officiellement une décennie dans le passé à ce stade, il est toujours quelque peu surprenant de voir qu'ils fabriquaient ces appareils depuis si longtemps.

En parcourant les archives Internet, il semble que Advanced Keyboard Technologies (qui s'appelait alternativement Writer Learning) vendait encore Writer en novembre 2013; mais à ce moment-là, ils étaient en liquidation et se vendaient 99 $. L'écrivain a été remplacé par le Forte considérablement plus performant, mais en 2016, le site Web semble être devenu sombre et l'entreprise a probablement fermé ses portes.

Briser la barrière de la langue

Je me suis retrouvé avec un écrivain parce que je cherchais quelque chose de bon marché à donner à ma fille. C'est généralement une valeur sûre que tout appareil mis dans ses mains de neuf ans finira par être complètement détruit, mais comme ils ont été conçus pour les jeunes opérateurs, je pensais qu'ils pourraient avoir une chance. De plus, le prix était certainement correct; un vendeur eBay m'en a proposé quatre pour seulement 8 $.

Bien sûr, j'ai vite compris pourquoi. Pour retirer les documents de l'enregistreur, le manuel dit que vous devez avoir un récepteur infrarouge propriétaire qui imite un périphérique d'interface humaine USB: ouvrez simplement un éditeur de texte, appuyez sur le bouton «Envoyer à l'ordinateur» de l'écrivain et regardez-le "Tape" le fichier caractère par caractère. Cela semble certainement assez facile.

Malheureusement, les récepteurs IR sont relativement très rares. Il semble que le Writer ait presque toujours été vendu dans le cadre d'un kit de classe comprenant quatre récepteurs IR et 30 traitements de texte. Cela ne veut pas dire qu'ils ne sont pas complètement disponibles, mais à moins que vous ne souhaitiez acheter l'ensemble du pack de classe auprès d'un vendeur eBay, vous ne pourrez probablement pas en obtenir un. Alors, comment pouvons-nous obtenir les données d'eux sans le récepteur spécial?

Das blinkenlights coprozessor

Pour commencer, il semble que la transmission infrarouge soit gérée par un microcontrôleur PIC16C54C dédié au lieu du Z180. Exploiter les communications entre ces deux puces pourrait permettre de siphonner les données par quelque chose comme un ESP8266. La possibilité d'extraire des documents de l'enregistreur via WiFi serait certainement une mise à niveau convaincante, surtout si le fonctionnement normal de l'appareil (et la durée de vie de la batterie) pouvaient rester intacts.

Maintenant, logiquement, vous pourriez supposer que le Writer imite un clavier IR, mais mes expériences jusqu'à présent ne semblent pas le confirmer. La transmission d'un fichier contenant un seul caractère prend 15 secondes, tandis qu'un fichier de 100 caractères clignote en 16 secondes. De toute évidence, une grande quantité d'en-tête et de données de mise en forme doivent être envoyées en plus du texte, mais ce n'est pas encore clair. Ma prochaine étape sera de voir si un récepteur IR standard peut démoduler le signal, puis de le faire passer par un analyseur logique pour voir si quelque chose d'intelligible sort de l'autre côté.

Si quelqu'un peut comprendre comment assembler un récepteur, tous ces écrivains bon marché sur le marché de la seconde main auraient un nouveau souffle au lieu de languir dans le stockage. Cela ressemble à un défi parfait pour la communauté Hackaday.

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