Des crypto-millionnaires construisent leurs propres villes en Amérique centrale

Romer a d’abord collaboré avec le gouvernement hondurien, mais ils se sont séparés suite à des désaccords sur la manière dont son idée était mise en œuvre. (Romer n’a pas répondu à une demande de commentaire.)

Próspera, qui a débuté en 2020, prévoit de mettre en place des impôts ultra-faibles, d’externaliser les services généralement gérés par le secteur public, de créer un «centre d’arbitrage» à la place d’un tribunal et de facturer des frais annuels de citoyenneté (physique ou électronique). résidence) qui implique la signature d’un « contrat social » dont l’entreprise espère qu’il découragera les comportements répréhensibles.

Lorsque j’ai visité le site en février, un bureau central était l’un des rares bâtiments achevés. Il n’y avait pas de police privée de Próspera, mais à la réception se trouvait un numéro de Bulldog Security International, une société de sécurité privée engagée par des hôtels de l’île qui considèrent que la police locale est insuffisante. Une paire de bâtiments à deux étages abritait des employés de bureau. Le reste était en grande partie un chantier de construction, bien qu’une tour résidentielle soit en cours.

Un rendu du futur Próspera montre des appartements qui semblent s’inspirer des coquilles de la conque indigène de l’île – des courbes douces en corail nacré, crème et verre. Une bande de sable blanc sépare l’immeuble de la douceur de la mer des Caraïbes.

Les entreprises les plus susceptibles d’être attirées ici sont celles qui souhaitent échapper à la réglementation dans leur propre pays. Le chef de cabinet de Próspera, Trey Goff, met en lumière l’innovation médicale, le tourisme de santé et à peu près toutes les facettes de l’industrie de la crypto-monnaie.

« Il y a un degré automatique de chevauchement avec l’industrie de la cryptographie et ce que nous faisons », dit-il. « Parce qu’ils se considèrent comme à la pointe de l’innovation financière, et nous voulons permettre cela. »

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MICHEL BYERS

Certaines personnes qui travaillent dans la technologie et la cryptographie se sont déjà installées à distance dans la juridiction grâce à son programme de résidence en ligne. Les entreprises peuvent librement effectuer des transactions dans la crypto-monnaie de leur choix, et cinq ont été approuvées pour une utilisation au niveau gouvernemental.

Les conseillers de Próspera incluent Oliver Porter, fondateur de Sandy Springs, en Géorgie, jusqu’à récemment une ville entièrement privatisée aux États-Unis que le modèle d’externalisation de Próspera imitera. Jusqu’à présent, dit Próspera, les capital-risqueurs et les investisseurs privés de la Silicon Valley ont investi 50 millions de dollars dans le projet, avec une autre levée de fonds de 100 millions de dollars en cours.

Le montant levé jusqu’à présent comprend l’argent du milliardaire Peter Thiel, du capital-risqueur Marc Andreessen et des investisseurs Roger Ver et Balaji Srinivasan via Pronomos Capital. Pronomos Capital a déclaré à Bloomberg en 2018 qu’il avait envisagé de créer des villes semi-autonomes dans des pays comme le Ghana, le Honduras, les Îles Marshall, le Nigeria et le Panama.

Liens brisés

Si vous continuez sur la route qui mène à Próspera, vous rencontrerez bientôt un village d’environ 100 personnes appelé Crawfish Rock. Nichées dans un morceau de bois épars sur la côte, se trouvent une collection de maisons en bois, peintes dans des pastels délavés et reposant sur des pilotis. Les poulets grattent les plaques de mauvaises herbes qui poussent sous les palmiers. On est loin du blanc éclatant de la salle de conseil climatisée de Próspera.

À Crawfish Rock, je suis accueilli par Luisa Connor, chef du Patronato du village, ou conseil communautaire. Elle appartient à la communauté Garifuna, des descendants d’esclaves amenés sur l’île par les colonisateurs britanniques à la fin des années 1700. Assise sur des chaises en plastique dans son jardin pendant que sa jeune fille joue à proximité, nous discutons du recul contre Próspera, qui est passé d’un effort mené par la communauté à une répudiation nationale des ZEDE. Connor dépeint une image de tromperie de la part de Próspera, affirmant qu’elle s’est présentée comme un développement touristique régulier lorsqu’elle a demandé à la communauté de signer un document de consentement, promettant que les villageois se verraient offrir les premiers emplois sur le site.

Cependant, les villageois ont rapidement découvert que le projet serait quelque chose de tout à fait différent et les relations se sont rapidement effilochées. Connor dit que le PDG de Próspera, Erick Brimen, a proposé d’acheter directement Crawfish Rock; elle a refusé au nom du village. Mais les habitants craignaient que Próspera ne s’empare de leurs terres pour faire place à sa cité-état en expansion.

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L’accaparement des terres a une longue et sanglante histoire au Honduras. Les gouvernements successifs ont donné aux entreprises le pouvoir d’arracher des terres aux paysans, ce qui a entraîné un conflit qui, dans une seule région, a entraîné plus de 150 meurtres et disparitions depuis 2008.

Le dirigeant de Próspera, Daniel Frazee, affirme que le contrat de la société l’empêche d’exproprier des terres et qu’elle prévoit de s’étendre dans des directions où il n’y a pas de colonies. Mais Connor dit qu’après avoir décliné l’offre de Brimen, il lui a dit que le gouvernement hondurien pourrait la saisir. Interrogé sur les commentaires de Connor, Próspera a nié avoir tenté d’acheter Crawfish Rock et a déclaré que sa charte et ses statuts l’empêchaient de recevoir des terres expropriées du gouvernement hondurien.

Les insulaires avec qui j’ai parlé ont exprimé une objection fondamentale à la cession de parcelles de terre honduriennes au contrôle de personnes morales. Ils « ne respectent aucun gouvernement, aucune règle, aucune loi ; juste un rêve », m’a dit Rosa Daniela, une militante communautaire impliquée dans la campagne contre Próspera. « Ils ne croient pas qu’ils vivent dans votre pays, car ils veulent démarrer un nouveau pays. »

Finalement, Connor a bloqué le numéro de Brimen. Le village n’a plus aucun dialogue avec Próspera, dit-elle. Goff le dit différemment : « Nous nous sommes beaucoup concentrés, dès le début, sur l’établissement de relations communautaires solides avec cette communauté. »

Depuis le lancement de Próspera, le climat politique a changé. Au milieu d’une réaction croissante contre les ZEDE basée sur des préoccupations comme celles soulevées à Crawfish Rock, le nouveau président hondurien, Xiomara Castro, s’est présenté sur une plate-forme qui promettait de les fermer, mettant en question la longévité de Próspera.

« Nous ne sommes qu’une expérience »

La terre n’a pas encore été brisée sur Bitcoin City, mais le volcan Conchagua abrite déjà plusieurs colonies, ce qui fait planer le spectre du déplacement, déclare l’économiste salvadorien José Luis Magaña, d’autant plus que seulement environ un cinquième des agriculteurs de la région possèdent la terre qu’ils travailler sur.

Le gouvernement affirme que le projet vise à fournir des emplois à la ville voisine pauvre de La Unión, mais Magaña affirme que les disparités socio-économiques entre la ville et les grandes villes du Salvador font de la gentrification le résultat le plus probable.

Contrairement à Próspera, Bitcoin City bénéficie du soutien du gouvernement actuel. Mais un afflux d’investisseurs étrangers et le déplacement de la population locale pourraient éventuellement attiser un contrecoup similaire. Trois jours après l’annonce de Bitcoin City, El Salvador a adopté une nouvelle loi qui permettrait au gouvernement d’exproprier des terres à usage public.

Pour empêcher les spéculateurs de faire grimper les prix des terrains, l’emplacement exact de Bitcoin City reste vague. Mais des sociétés immobilières européennes, de riches hommes d’affaires salvadoriens et des sociétés de crypto-monnaie ont proposé d’acheter à Diaz le terrain sur lequel se trouve El Espíritu de la Montaña pour trois à cinq fois le prix qu’il a payé.

Diaz est catégorique sur le fait qu’il ne vendra pas : « C’est un projet de vie pour moi. » Il soutient Bukele et pense que Bitcoin City stimulera la croissance économique dans la région, bien qu’il note que les personnes qu’il connaît à La Unión craignent d’être obligées de déménager.

De retour au Honduras, le chercheur José Luis Palma Herrera considère les ZEDE et les projets similaires comme une version moderne de la douloureuse histoire de colonialisme d’entreprise de la région. « La promesse de mettre fin à la pauvreté et d’améliorer les conditions de vie a été utilisée pour amener les citoyens à accepter ces enclaves de corruption et d’exploitation », dit-il. « Cependant, la plupart des bénéfices des enclaves vont à l’extérieur du pays, [with] pas de véritable développement dans les régions où ils sont passés.

Outre Próspera, il existe trois autres ZEDE au Honduras. Des projets de villes privées moins radicaux sont actuellement en cours au Malawi et aux États-Unis. Le créateur d’Ethereum, Vitalik Buterin, a été impliqué dans des pourparlers avec le gouvernement zambien sur la création d’une zone économique spéciale alimentée par la cryptographie.

« Nous essayons d’aider à créer un tout nouveau type d’industrie… l’industrie de la construction de villes », déclare Goff. Il dit qu’il aimerait voir un jour quelques centaines de développements dans le monde – « des points lumineux de prospérité travaillant tous ensemble pour créer un avenir meilleur pour l’humanité ».

Tout le monde n’est pas vendu sur le rêve. À Roatán, Rosa Daniela s’inquiète de l’impact sur sa communauté et d’autres comme elle. « Ils viennent à nous, ces aventuriers, au nom de la liberté », dit-elle. « Ils veulent commencer par nous ; nous ne sommes qu’une expérience. S’ils réussissent ici, ils déménageront dans votre pays et dans d’autres pays du monde.

Laurie Clarke est une journaliste technologique indépendante basée au Royaume-Uni.