Écouter Angelika Amon enseigner à mon cours de biologie du cancer au printemps 2001, c’était comme plonger dans les profondeurs d’un roman vivant, avec des moments dramatiques et des éclats de détails élaborés. Elle a en quelque sorte donné vie à chaque zone de la cellule, transformant le récit de sa fonction en une histoire fascinante.

Dans cette période charnière de l’histoire de la biologie, juste avant qu’Eric Lander et ses collègues ne publient le génome humain en 2003, certains gènes humains et de levure avaient été clones. Mais la plupart des recherches n’avaient été documentées que dans des cahiers. Ainsi, lorsque je me suis assis en classe, je me suis imprégné de connaissances qui n’avaient pas encore été intégrées dans un manuel ou même sur le Web.

Le professeur Amon, l’une des rares femmes scientifiques que j’ai rencontrées, a abordé la biologie – et la vie – avec confiance et un sens de l’humour sec, allant toujours droit au but. En tant qu’étudiante en Autriche, elle avait expliqué comment les protéines appelées cyclines dirigent le cycle cellulaire. Quelques années après avoir commencé son laboratoire en tant que boursière Whitehead au MIT, elle et Rosella Visintin, postdoctorante, avaient découvert qu’une seule enzyme arrête la division cellulaire et favorise la transition vers un nouveau cycle cellulaire, permettant à la cellule de recommencer à croître. Et ici, elle nous expliquait les détails de chaque expérience, nous aidant à comprendre comment cela démontrait une activité ou une fonction cellulaire ou plutôt prouvait que cela ne pouvait pas se produire. Utilisant souvent des mots comme «remarquable» et «génial», elle a rendu la biologie si accessible, si accessible. Alors qu’elle décrivait le noyau et le nucléole dans son accent autrichien distinct, son visage s’illumina d’un large sourire, incorporant davantage les concepts dans mon cœur et mon cerveau. Je me suis accroché à chaque mot.

Pour mon cours de bio de troisième année, je suis entré dans le «Project Lab» du professeur Amon, ce qui signifiait la rencontrer deux ou trois fois par semaine et me voir confier des tâches détaillées. Mon partenaire de laboratoire, Leslie Lai, et moi avons reçu une expérience pilote liée à la sortie mitotique, le point de transition auquel une cellule arrête de se diviser et entre ensuite dans une nouvelle phase de croissance. «Je n’ai jamais fait ça avant», nous a-t-elle dit, «mais en théorie ça devrait marcher.»

Classe d'Amon
La professeure de biologie Angelika Amon (à droite), membre du MIT Koch Institute for Integrative Cancer Research, était connue pour ses recherches sur le cycle cellulaire et les anomalies chromosomiques, ainsi que pour son mentorat bouillonnant. Sur cette photo d’Amon Lab de 2002, Georgette Charles est à l’extrême gauche.

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Le gène SPO12 est connu pour être un régulateur clé de la sortie mitotique; quand il est muté, cependant, les cellules ne présentent que de légers défauts de mitose, ce qui suggère qu’un autre gène est également impliqué. La mission était d’essayer de trouver cet autre gène. Donc nous avons d’abord supprimé SPO12. Ensuite, nous avons utilisé un transposon (une séquence d’ADN qui peut sauter dans et perturber d’autres séquences du génome) pour rechercher l’autre gène. En contrôlant les conditions des nutriments, nous pourrions activer et désactiver le transposon comme un interrupteur, à la recherche d’une croissance cellulaire inhibée lors de son atterrissage dans différentes parties du génome. La découverte de cette perte de croissance suggérerait que le gène où le transposon a atterri pourrait également jouer un rôle dans la sortie mitotique. Étonnamment, notre expérience a fonctionné! Nous n’avons pas eu le temps de valider nos résultats dans Project Lab. Mais Angelika, comme tout le monde l’appelait, nous a offert l’opportunité de continuer le travail dans son laboratoire.

En peu de temps, nous avons séquencé la mutation et cloné le gène à l’endroit où le transposon a atterri. Il s’est avéré être LTE1, et nous le remettons dans les cellules mutées d’origine pour les faire repousser normalement. Nous avons ensuite effectué diverses autres expériences pour confirmer son rôle dans la sortie mitotique. Et juste comme ça, j’étais accro.

Angelika nous voyait marcher dans le couloir et crier – très fort! – «Georgette, tu es une superstar! Leslie, tu es une superstar! C’est vite devenu sa salutation de routine. Peux-tu imaginer?! Le fait que ce scientifique rock-star m’appelle une «star» a été transformateur. C’était donc être dans son laboratoire, entouré d’étudiants et de post-doctorants extraordinaires, tous inspirés et encouragés par Angelika. Pendant que nous travaillions dur, nous nous sommes amusés ensemble. C’est, j’ai appris, ce que devrait être une équipe. Elle emmenait le laboratoire lors de sorties et parlait de son mari, Johannes, et de leur fille, Theresa (Clara n’était pas encore née), créant ainsi un sentiment de famille dans son laboratoire. Nous, les étudiants, avons adopté son éthique de travail, choisissant de rester tard, de venir tôt et de travailler le week-end. Nous avons tous ressenti un sentiment de fierté et de dévouement.

Le fait que ce scientifique rock-star m’appelle une «star» a été transformateur. C’était donc être dans son laboratoire, entouré de gens extraordinaires, tous inspirés et encouragés par Angelika.

Au début de ma dernière année, j’ai entendu Angelika beugler joyeusement mon nom dans le couloir, sa méthode habituelle pour appeler les gens à son bureau. Comme toujours, elle est allée droit au but: «Georgette, tu vas donc faire des études supérieures, non ?!» J’y réfléchissais en quelque sorte, mais personne dans ma famille n’avait de doctorat. En tant que femme afro-américaine, la première de ma famille immédiate à obtenir un baccalauréat, j’ai trouvé l’idée si étrangère. Quand je lui ai dit que je n’avais pas complètement exploré cette possibilité, elle a dit: «Eh bien, pourquoi pas? Vous devriez! » La couleur de ma peau n’était pas pertinente pour Angelika. Elle a vu mes compétences en recherche, ma ténacité et ma volonté de marcher – ou de courir, si nécessaire – à un kilomètre du laboratoire dès le samedi matin pour verser des plaques d’agar afin que tout le monde soit prêt pour les expériences de la journée. Elle a vu ma rigueur dans l’écriture de toutes mes méthodes, détaillant quelles colonies avaient été sélectionnées, chacune avec des signatures génétiques individuelles – et chacune devait être mise en culture, PCR et génotypée. Elle a vu quelque chose en moi que je n’avais ni l’expérience ni l’histoire pour me connaître.

Angelika m’a encouragé à aller à l’UCSF, qu’elle a appelé «progressiste», pour mon doctorat. Dans le laboratoire de Geeta Narlika, j’ai étudié la chromatine car il y avait encore de nombreuses inconnues sur le noyau et le nucléole, et j’ai aidé à amener la levure dans son laboratoire comme système modèle. J’ai tenu Angelika au courant de mes progrès et suivi les siens. Elle a emménagé dans le nouvel Institut de recherche sur le cancer de Koch et a accepté de nombreux prix. (Quand elle a remporté le prestigieux prix de la percée en sciences de la vie en 2019 pour avoir découvert les conséquences de l’aneuploïdie – un déséquilibre des nombres chromosomiques après la division cellulaire – j’étais ravie pour elle mais pas du tout surprise.) Au milieu de ma carrière universitaire, Je l’ai recommandée comme conférencière UCSF. En secret, je l’ai fait pour pouvoir la présenter à mon petit ami, qu’elle a prononcé «un gardien!» (Elle avait raison; il est maintenant mon mari.) Angelika était le genre de mentor dont nous avons tous besoin: quelqu’un qui partage (ou même se partage), se soucie, nous fait aller au-delà de ce que nous pensions possible et célèbre avec nous professionnellement et personnellement. C’est pourquoi j’ai emmené mon premier enfant, Gregory, avec moi pour qu’elle puisse le rencontrer quand je suis revenu sur le campus en 2016. Elle a prouvé qu’être une femme, une scientifique et une mère pouvaient et devaient tous aller ensemble.

J’avais prévu de lui rendre visite avec mon deuxième enfant, Gabriel, né en février 2020, mais hélas, Covid est intervenu. Quand Angelika est décédée en octobre, moi, comme beaucoup, j’avais mal. J’avais tellement plus à partager avec elle. Son prénom convenait à quelqu’un qui était un mentor et un ami indéfectible, et un ange pour tant de gens.

Georgette Charles ’03 est directrice associée des études de marché chez UCB. Pour en savoir plus sur la remarquable carrière d’Angelika Amon, cliquez ici.