Ravi Agarwal, auteur du livre 2018 L’Inde connectée: comment le smartphone transforme la plus grande démocratie du monde dit que pour de nombreux Indiens, le smartphone est leur premier écran de télévision privé, lecteur de musique personnel, ordinateur et appareil photo. Agarwal le compare à l’expérience de posséder une voiture pour la première fois – autonomie, intimité et mobilité.

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Son influence va bien au-delà des autres téléphones – l’infrastructure qui a fait l’iPhone a également permis aux drones, aux gadgets pour la maison intelligente, aux appareils portables et aux voitures autonomes.

Cela est particulièrement vrai pour les femmes, qui sont moins susceptibles d’être alphabétisées ou employées dans la main-d’œuvre formelle. Même parmi les alphabétisés, beaucoup lisent et écrivent dans l’une des plus de 30 langues officielles de l’Inde – un autre obstacle à l’accès à Internet sur des ordinateurs personnels et des ordinateurs portables dotés de claviers anglais. En 2015, seuls 10% des utilisateurs d’Internet dans les zones rurales de l’Inde étaient des femmes. À mesure que les smartphones et les plans de données sont devenus plus accessibles, ce chiffre est passé à environ 30%, selon IAMAI, un groupe professionnel de sociétés Internet et de télécommunications.

Des entreprises telles que Google, Intel et Facebook ont ​​collaboré avec des organisations locales pour faciliter l’accès des femmes à Internet. Google et Tata Trusts, par exemple, gèrent le programme Internet Saathi, ou Internet Friend, qui forme les femmes rurales à devenir des pionnières du numérique. Ils apprennent à utiliser les smartphones dans des sessions où ils sont équipés de téléphones et de banques d’alimentation. En décembre 2019, le programme avait formé plus de 83 300 femmes à devenir Saathis. À leur tour, ils ont introduit plus de 34 millions de femmes sur Internet.

Raman Kalyanakrishnan, responsable de la stratégie chez Tata Trusts, dit que les Saathis peuvent décider quoi et comment ils veulent enseigner, même si la période de formation de quatre jours met l’accent sur l’utilisation de commandes vocales dans les langues locales. «Nous ne supposons pas que nous savons ce qui intéresse les femmes de tout le pays», dit-il.

Pinky Katariya, 36 ans, est une Saathi de Jind, au nord-ouest de New Delhi, qui a rejoint le programme en mai 2018. Elle s’est mariée jeune et a vécu avec sa belle-famille lorsque son mari a commencé à travailler dans une autre ville. «J’ai toujours voulu gérer une petite boutique», dit-elle. «Mais je n’avais pas le droit d’avoir mon propre argent, je n’avais pas les ressources pour devenir entrepreneur.» En 2016, les femmes représentaient moins de 5% de la main-d’œuvre formelle dans l’État de Jind, Haryana.

Aujourd’hui, sa vie est différente. «Je recherche des tissus de haute qualité sur le marché. Je recherche de nouvelles tendances sur YouTube et j’apprends à assembler différents modèles », dit-elle. Ses vêtements se vendent à un prix élevé. «Au village, je gagnerais environ 200 roupies (moins de 3 dollars) par robe. Sur le marché, mes créations se vendent entre 450 et 750 roupies (entre 6 et 10 dollars) », dit-elle.

En avril, lors du verrouillage induit par la pandémie, Katariya a créé un groupe d’amis et de connaissances WhatsApp. «Si je voyais une vidéo intéressante, je la partagerais avec le groupe et je prendrais les précommandes», a-t-elle déclaré. Katariya a créé un catalogue visuel et construit un inventaire en prévision d’une future augmentation de la demande, en particulier vers la fin de l’année. «Maintenant, avec la saison des festivals, mes affaires reprennent,» dit-elle. Être familiarisée avec Internet lui a donné à la fois de la crédibilité et un plus grand réseau social à Jind. «Si quelqu’un qui n’a pas de téléphone a besoin de chercher quelque chose, il vient me voir», dit-elle.

Le service peut être irrégulier, car les 700 millions d’utilisateurs de téléphones portables en Inde se disputent une bande passante limitée. Katariya doit souvent attendre la mise en mémoire tampon des vidéos. Mallika doit se rendre dans des endroits précis de la forêt pour utiliser son téléphone. Le gouvernement indien s’efforce de moderniser les réseaux, ce qui permettra également à des millions de femmes d’apprendre, de gagner, de faire du shopping, de se disputer, de résister et de parler dans une société qui microgère souvent leur vie.


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