Dans l’histoire, il y a des gens dont l’héritage devient plus grand que nature. Demandez à quiconque a construit et piloté le premier avion, et vous auriez du mal à trouver quelqu’un qui ne soit pas au moins au courant des réalisations des frères Wright. Dans la même veine, le voyage pionnier de Chuck Yeager en territoire supersonique avec l’avion Bell X-1 a rendu son nom essentiellement synonyme de tout le concept de voler plus vite que la vitesse du son. Ce n’était pas la seule chose qu’il a fait, bien sûr: il a également combattu pendant la Seconde Guerre mondiale et au Vietnam et a travaillé comme instructeur et pilote d’essai, pilotant des centaines d’avions différents au cours de sa carrière.

L’insistance de Yeager à effectuer ce premier vol supersonique, malgré s’être cassé deux côtes quelques jours plus tôt, est devenue emblématique de l’homme lui-même: quelqu’un qui ne laisse jamais les défis l’empêcher d’explorer les limites des innombrables avions qu’il a pilotés, tout en inspirant les autres à donner le meilleur d’eux-mêmes. coup. Peut-être ironiquement, on pourrait dire que la seule chose qui ait jamais retenu Yeager était seulement d’avoir un diplôme d’études secondaires.

Le 7 décembre 2020, Chuck Yeager est décédé à l’âge de 97 ans, laissant derrière lui un héritage qui continuera à en inspirer beaucoup pour les décennies à venir.

Les bonnes choses

X-1 # 46-062, surnommé Glamorous Glennis.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, les avions avaient subi de nombreux changements pour améliorer leurs performances, mais les avions à hélices de l’époque rencontraient des limites pratiques alors même qu’ils essayaient de voler toujours plus vite et plus haut. Alors que l’avènement des fusées et des turboréacteurs a contourné certaines de ces limitations, on a vite pris conscience des dangers posés à l’approche de la vitesse du son – la région dite transsonique.

L’aérodynamique de cette transition du vol subsonique au vol supersonique a été mal comprise dans les années 1940 lorsque les États-Unis ont lancé un projet de recherche conjoint sur les avions supersoniques. Le Bell X-1 était un avion de recherche utilisé pour étudier cette région transsonique. Faute de données solides sur la forme de l’avion qui fonctionnerait le mieux à des vitesses sub- et supersoniques, une forme a été choisie qui était connue pour être stable à une vitesse supersonique: une balle de mitrailleuse Browning de calibre .50.

Une fois ce problème résolu, il ne restait plus qu’à trouver un pilote d’essai qui voudrait faire voler cet avion propulsé par fusée à travers le mur du son. Ce terme a été inventé pendant la Seconde Guerre mondiale lorsque les pilotes de chasse rencontraient les effets de la compressibilité: à l’approche de la vitesse du son, l’aérodynamique agissant sur l’avion changerait radicalement, les limitant à environ 800 km / h (même en plongée) au-dessus desquels ils risquaient. l’instabilité due au décrochage des gouvernes et à d’autres problèmes de contrôle qui entraîneraient la perte de l’avion.

Les pilotes d’essai de la fin des années 40 étaient exposés à beaucoup de risques compte tenu des innombrables modèles d’avions qui avaient été imaginés, construits et mis en production en quelques mois pendant la guerre. Mais de toute évidence, c’était une nouvelle frontière.

Rejoignez l’armée, ont-ils dit

P-39Q Saga Boy II (42-1947) du lieutenant-colonel Edwin S.Chickering, CO 357th Fighter Group, juillet 1943.

Le 13 février 1923, une famille d’agriculteurs de Myra, en Virginie occidentale, a accueilli son nouveau membre de la famille avec la naissance de Charles Elwood Yeager. À l’âge de cinq ans, la famille a déménagé à Hamlin, en Virginie-Occidentale, où Yeager fréquentait le Hamlin High School. Sa première expérience avec l’armée a eu lieu pendant les étés de 1939 et 1940, lorsqu’adolescent, il participait au camp d’entraînement militaire des citoyens à Fort Benjamin Harrison dans l’Indiana, avant de s’enrôler dans l’US Army Air Forces (USAAF) le 12 septembre. , 1941, où il devient mécanicien aéronautique en poste à la George Air Force Base en Californie.

Lorsqu’il s’est enrôlé, il n’était pas éligible à la formation au pilotage en raison de son âge et de ses antécédents scolaires, mais comme les États-Unis sont entrés en guerre à peine trois mois plus tard, les normes de recrutement de l’USAAF ont été modifiées. Le 10 mars 1943, Yeager est diplômé de la classe 43C et a reçu ses ailes de pilote. Son premier avion était le Bell P-39 Airacobra, sur lequel son groupe s’est entraîné avant de partir à l’étranger le 23 novembre de cette année.

«Glamour Glen III», le P-51D de Chuck Yeager pendant la Seconde Guerre mondiale. (Photo de l’US Air Force)

Stationné à RAF Leiston, Yeager piloterait des Mustang P-51, nommant son P-51 Glamour glamour, après sa petite amie de l’époque, Glennis Faye Dickhouse. Au départ, il a effectué sept missions sans aucun problème, abattant un avion ennemi. Puis, lors de sa huitième mission, son avion a été abattu au-dessus de la France.

Heureusement, il n’a pas été capturé par l’ennemi, mais s’est retrouvé escorté par le Maquis (Résistance française) à l’Espagne. Alors qu’avec le Maquis, il les a aidés dans des tâches qui n’impliquaient pas directement des combats, comme la construction de bombes, une compétence qu’il avait apprise à son père. Le 15 mai 1944, il était de retour en Angleterre.

À l’origine, Yeager et les autres «escrocs» (les pilotes qui s’étaient échappés derrière les lignes ennemies) ne seraient pas autorisés à survoler à nouveau le terrain ennemi, car ils pourraient être capturés par l’ennemi et révéler des secrets sur la Résistance. Avec son compatriote P-51, Fred Glover, il s’est adressé directement au commandant suprême des forces alliées, le général Dwight D. Eisenhower pour protester contre cela. En fin de compte, il a de nouveau été autorisé au combat, selon Yeager:

J’ai tellement soulevé l’enfer que le général Eisenhower m’a finalement laissé retourner dans mon escadron. Il m’a autorisé au combat après le jour J, car tous les Français libres – Maquis et gens comme ça – avaient refait surface.

En fin de compte, Yeager effectuerait 61 missions pendant la Seconde Guerre mondiale, effectuant sa dernière mission le 15 janvier 1945, retournant aux États-Unis le mois suivant. Avec sa femme Glennis, maintenant enceinte de leur premier enfant, il a choisi une affectation au Wright Field car c’était proche de leur domicile. Là, il serait stationné sous le commandement du colonel Albert Boyd, chef de la division des essais en vol des systèmes aéronautiques. C’est également là qu’il deviendrait pilote d’essai, se qualifiant en raison de son grand nombre d’heures de vol et de son expérience de la maintenance aéronautique.

Faire juste le travail

Capitaine Chuck Yeager assis dans le cockpit du Bell X-1. Numérisé à partir d’une copie signée par Chuck Yeager en 1994.

Bell Aircraft a initialement fait appel au pilote d’essai Chalmers «Slick» Goodlin pour piloter le X-1 lors de son premier vol d’essai, mais lorsqu’il a exigé 150 000 dollars (1,7 million de dollars en 2020) pour cette tâche, l’USAAF a plutôt choisi Yeager comme pilote. Il était maintenant 1947 et Yeager était diplômé de la classe 46C de l’US Air Force Test Pilot School (412th Test Wing of the Air Force Materiel Command) à Wright-Patterson Air Force Base dans l’Ohio pour devenir pilote d’essai au Muroc Army Air Field ( aujourd’hui: Edwards Air Force Base).

Deux jours avant le vol d’essai prévu, Yeager est tombé d’un cheval, se cassant deux côtes. Malgré la douleur, il a demandé à un médecin civil de l’enregistrer pour qu’il puisse encore effectuer le vol. N’en parler qu’à son ami et collègue pilote du projet Jack Ridley. Le jour du vol, c’est Ridley qui a aidé à improviser un mécanisme que Yeager pourrait utiliser pour sceller l’écoutille de l’avion X-1 «Glamorous Glennis», car Yeager avait trop de douleur pour le faire de façon régulière.

Le reste, comme on dit, appartient à l’histoire. Bien que le vol réussi n’ait été rendu public qu’un an plus tard, son nom dans l’histoire avait déjà été obtenu à ce moment-là. Le vol lui-même s’est déroulé sans incident. Selon Yeager, l’avion a subi beaucoup de turbulences au cours de la phase transsonique, mais une fois qu’il est devenu supersonique, c’était très doux. Ce vol ouvrirait la voie à de nombreux autres vols supersoniques, permettant finalement la transition de routine vers le voyage supersonique non seulement des chasseurs à réaction, mais aussi des avions commerciaux, tout en approfondissant notre compréhension de l’aérodynamique à des vitesses trans et supersoniques.

Le ciel est la limite

Après son premier vol supersonique, Yeager a ensuite testé plus d’avions comme le X-1 ainsi que de nombreux autres comme celui-ci, comme le MiG-15 (d’un transfuge nord-coréen) et l’avion de levage M2-F1. Lorsque le pilote civil du Comité consultatif national de l’aéronautique (NACA) Scott Crossfield est devenu le premier pilote à voyager à deux fois la vitesse du son en 1953 avec un D-558-2 Skyrocket, Ridley et Yeager ont réussi à pousser le record à Mach 2,44 dans le nouveau X-1A, passé le record précédent et juste à temps avant que l’accomplissement de Crossfield ne soit célébré, dans ce qu’ils ont appelé l’opération NACA Weep.

Ce vol X-1A a failli mal tourner, mais Yeager a réussi à récupérer l’avion en un rien de temps. Ce n’était cependant pas la fin de l’excitation. Pendant son déploiement en Corée et pendant la guerre du Vietnam, il commandera plusieurs escadrons et escadres. Il est également devenu le premier commandant de l’École pilote de recherche aérospatiale de l’USAF, qui a également formé des astronautes. Malheureusement, n’ayant qu’un diplôme d’études secondaires, il n’était pas éligible pour devenir astronaute lui-même, laissant cette porte bien fermée.

Un vaste héritage

Chuck Yeager est littéralement un nom familier à ce stade. Au cours des années 1980 et 1990, un film intitulé Les bonnes choses a été publié sur la base du livre de 1979 du même titre. Cela décrit les pilotes d’essai impliqués dans la recherche aéronautique, y compris Yeager ainsi que ceux qui deviendraient astronautes dans le projet Mercury, le premier vol spatial habité par les États-Unis. Yeager lui-même fait une apparition dans ce film, en tant que barman dans le bar où il, selon ses propres mots, «a probablement passé plus de temps que dans les cockpits des avions».

Capture d’écran du combat aérien de Chuck Yeager.

En 1987, Advanced Flight Trainer de Chuck Yeager a été publié pour les ordinateurs personnels, ce qui permet au joueur de prendre le contrôle d’un certain nombre d’avions, y compris le X-1, qui présente des commentaires dans le jeu de Yeager, par exemple lorsqu’un avion s’écrase. Yeager était un consultant technique sur ce jeu, ainsi que sur Air Combat de Chuck Yeager, qui a été publié en 1991 et présente les missions que Yeager a effectuées. Advanced Flight Trainer et Air Combat peuvent maintenant être trouvés comme abandonware.

Au-delà de la sensibilisation du public, l’expertise de Yeager a été recherchée même après sa retraite en 1975, lorsqu’après la catastrophe du Challenger de 1986, Yeager a été affecté par le président Reagan à la Commission Rogers qui était chargée d’enquêter sur la catastrophe.

Le 14 octobre 1997, Yeager a piloté un nouveau Glamour Glenn III (un F-15D Eagle) passé Mach 1 pour célébrer le 50e anniversaire de cette première fois dans le X-1, et à nouveau en 2012, en tant que copilote dans un F-15 à l’âge de 89 ans. Lors du discours de 1997 il a terminé par ces mots: «Tout ce que je suis… je le dois à l’Armée de l’Air». Pourtant, il est difficile de ne pas le voir comme une partie instrumentale de tout ce qui a été réalisé dans l’aéronautique.

Plus récemment, j’ai eu l’honneur de suivre Chuck Yeager sur Twitter, où (avec d’autres légendes comme Buzz Aldrin), ils interagissent comme des gens normaux, malgré leurs réalisations majeures. J’ai admiré Yeager pour son esprit vif et ses commentaires terre-à-terre. Il était désireux d’éduquer et d’enseigner aux gens, et une personnalité agréable à tous points de vue.

Alors que son héritage vivra, Chuck Yeager en tant que personne nous manquera cruellement.