«Vous apprécierez le prochain spectacle pyrotechnique », a écrit Tim Sweeney, PDG d’Epic Games, dans un e-mail adressé au responsable Microsoft de la Xbox, Phil Spencer. C’était le 7 août 2020, quelques jours à peine avant qu’Epic ne lance publiquement Project Liberty, son plan directeur visant à démanteler le marché des jeux mobiles de 91 milliards de dollars tel que nous le connaissons. Sweeney voulait briser l’emprise de fer d’Apple et de Google sur les magasins d’applications mobiles et ouvrir la voie à un marché plus ouvert, et il voulait que Microsoft l’aide.

Le projet Liberty est maintenant en cours, alors que la première semaine du procès antitrust d’Epic contre Apple touche à sa fin. La croisade de Sweeney contre Apple n’est pas tout à fait David et Goliath – c’est un combat entre deux entreprises de technologie de plusieurs milliards de dollars, après tout. Et pourtant, la stratégie d’Epic pour gagner des amis (des entreprises comme Sony, Microsoft et Samsung) et influencer les gens (le grand public) semble jusqu’à présent porter ses fruits.

Le fonctionnement interne du plan de plusieurs années d’Epic pour se présenter comme le chevalier du jeu en armure brillante est maintenant public grâce aux dépôts du tribunal. Epic jette les bases du projet Liberty depuis 2018. Le but? Comme indiqué dans un e-mail 2020 du directeur de l’exploitation Daniel Vogel aux dirigeants d’Epic: incitez le public à activer Apple (et Google) «sans que nous ressemblions aux méchants».

En août dernier, Epic a lancé la première étape: rallier les enfants. Epic, qui publie un jeu à succès Fortnite, a décidé de vendre des V-bucks à prix réduit, sa devise du jeu, mais uniquement via le système de paiement direct d’Epic, y compris sur smartphone. Cette décision allait forcément provoquer Apple, qui oblige les développeurs mobiles à utiliser son système de paiement et à payer jusqu’à 30% de commission. Epic a contesté cette réduction de 30%, alléguant qu’Apple exerçait un pouvoir de monopole sur cet écosystème, et sa réduction de 30% était une taxe de monopole qui a finalement été payée par les consommateurs.

«Notre message est de répercuter les économies de prix sur les joueurs», a écrit Vogel dans ce même e-mail.

Coup de feu. Le chasseur était un morceau de propagande anti-Apple, produit proprement, intitulé «Nineteen Eighty-Fortnite – #FreeFortnite». Dans un pitch deck du projet Liberty de juillet 2020 au conseil d’Epic, Epic a noté que Fortnite comptait 81,2 millions d’utilisateurs actifs mensuels en mai de la même année. Potentiellement, une petite armée. Peu de gens seraient d’accord avec l’argument d’Apple concernant les commissions de l’App Store, mais les V-bucks bon marché étaient faciles à rallier. Apple a démarré Fortnite depuis sa plateforme. Les enfants étaient fous. #FreeFortnite tendance.

Peu de temps après ce coup, Epic a intenté une action en justice contre Apple, alléguant que le contrôle d’Apple sur le marché iOS est «déraisonnable et illégal», les «deux» du coup de poing «un-deux» de Project Liberty. (Epic poursuit également Google pour des accusations similaires; cette date d’essai n’a pas encore été fixée.) Pour Epic, la réflexion est simple: Apple contrôle les iPhones. Apple contrôle son système d’exploitation, l’iOS mobile. Et Apple contrôle l’App Store, la seule option pour distribuer des applications et des jeux sur le mobile iOS. Epic a conçu son «feu d’artifice» pour prouver qu’ils ne pouvaient pas distribuer Fortnite ou vendre des V-bucks sur iPhone via autre chose que l’App Store.

Lorsque Epic a déposé sa plainte en août dernier, ses accusations n’ont pas surpris Sally Hubbard, directrice de la stratégie d’application du groupe de réflexion anti-monopole Open Markets Institute. «J’ai longtemps pensé qu’Apple avait le monopole de l’App Store», dit-elle. La loi américaine définit les monopoles par leur pouvoir de contrôler les prix et d’exclure la concurrence «Alors, quand Apple fixe unilatéralement la commission de 30%», dit-elle, «c’est une preuve directe du pouvoir de monopole, car c’est le pouvoir de contrôler les prix.» Il ne s’agit pas de savoir si Apple offre des services de qualité supérieure aux consommateurs, dit-elle; leurs consommateurs ne vont pas passer à Android, Xbox ou PlayStation pour éviter les prix de l’App Store.

Dans le procès, Apple fait valoir qu’Epic a rompu son contrat dans le but de gagner plus d’argent, et qu’Apple mérite sa commission de 30% en raison de son développement et de la gestion de l’App Store. Cependant, les pratiques d’Apple font l’objet d’une surveillance accrue dans le monde entier. À la fin du mois dernier, l’Union européenne a accusé Apple d’avoir enfreint la réglementation antitrust, dans le cadre d’une plainte de 2019 de Spotify.