Bien sûr, l’équipage de SpaceX s’est rendu en toute sécurité à l’ISS, mais il se passe beaucoup de choses au-delà de cet horizon particulier. L’Administration nationale de l’espace chinoise a lancé sa mission Chang’e 5 pour collecter et renvoyer des échantillons de roches lunaires, une collaboration entre la NASA et l’ESA pour faire de même avec des échantillons de Mars a passé son examen, et une paire de satellites est arrivée inconfortablement près de chacun autre dans un quasi-accident qui aurait pu avoir des conséquences importantes sur les débris orbitaux. Il est temps de Échelonnement!

Apporter des roches extraterrestres sur Terre

La mission Chang'e 5 sur la rampe de lancement.  Service de presse chinois, CC BY 3.0.
La mission Chang’e 5 sur la rampe de lancement. Service de presse chinois, CC BY 3.0.

Depuis que la NASA et les lancements lunaires soviétiques au plus fort de la course à l’espace, il n’y a pas eu de nouvelles missions pour collecter du matériel sur la surface lunaire et le renvoyer sur Terre. Cela a changé la semaine dernière.

La mission Chang’e 5 lancée en Chine le 23 novembre livrera des roches lunaires à la Terre, et au moment où cela est écrit, elle est déjà entrée en orbite lunaire et s’est séparée en ses parties constituantes en préparation de l’atterrissage. Il s’agit d’une mission à quatre vaisseaux, avec un atterrisseur lunaire et un module d’ascension allant à la surface, et un module de service et un vaisseau de retour de la Terre restant en orbite pour recevoir les échantillons et les renvoyer sur la planète pour la rentrée et la récupération. Les obstacles auxquels sont confrontés les scientifiques et les ingénieurs de la mission sont immenses, et un retour d’échantillons en toute sécurité à la mi-décembre sera une réalisation extrêmement impressionnante.

Heureusement, Chang’e 5 a même un angle de hacker, car sa télémétrie a offert une aubaine aux observateurs de satellites qui ont tourné leurs paraboles vers le ciel pour capturer l’événement. Daniel Estévez EA4GPZ a publié une analyse collectée des travaux de télémétrie de données par une variété de personnes dans le monde, mais le prix de l’œil va à r00t.cz, qui a données de flux d’images décodées avec succès dans la mesure où ils ont assemblé un fragment de vidéo capturé à partir de l’engin au cours de son voyage.

Pour ne pas être en reste dans le domaine des missions ambitieuses de retour d’échantillons, le plan conjoint de la NASA et de l’ESA pour collecter et renvoyer des carottes de roches de Mars a rencontré l’approbation du comité d’examen indépendant mis en place pour l’examiner. Cela impliquera plusieurs embarcations des deux agences, le rover Perseverance déjà lancé par la NASA collectant et contenant les échantillons avant de les laisser à la surface pour une éventuelle collecte par un futur rover de l’ESA. Cela les transmettra ensuite à un engin d’ascension de la NASA qui les mènera sur l’orbite martienne et rencontrera un vaisseau de l’ESA qui les ramènera sur Terre. Nous, les observateurs de l’espace, vivons une décennie passionnante.

C’était un proche!

Quiconque a vu le film La gravité sera familier avec le syndrome de Kessler, dans lequel des collisions entre des engins spatiaux et / ou des débris pourraient créer une réaction en chaîne d’autres collisions et rendre des sphères orbitales entières inutilisables pour les futurs engins en raison du risque de collision présenté par le nuage de débris spatiaux résultant. Pour cette raison, les opérateurs d’engins spatiaux consacrent des ressources considérables pour éviter de telles collisions, et il n’est pas rare que de légers ajustements orbitaux soient effectués pour éviter la proximité avec d’autres objets artificiels en orbite.

Le 27 novembre, il semble que ces efforts aient échoué, avec une annonce laconique de Roscosmos de un quasi-accident entre leur Kanopus-V artisanat et indien CARTOSAT 2F. Les deux satellites d’imagerie à distance sont passés aussi près que 224 mètres l’un de l’autre, ce qui, en termes d’espace, étant donné leur vitesse de fermeture probable, aurait été beaucoup trop proche pour le confort. L’annonce semble suggérer que l’engin indien était en faute, mais c’est probablement une conclusion plus juste que les deux agences spatiales auraient dû voir le satellite de l’autre arriver. Heureusement, nous avons échappé à une catastrophe cette fois, mais il faut espérer que tous les opérateurs de tels satellites en prendront note.

RocketLab rejoint le Booster Club réutilisable

D’autres lancements récents qui pourraient susciter l’intérêt des lecteurs sont le RocketLab basé en Nouvelle-Zélande qui a lancé sa fusée Electron avec 30 petits satellites à bord avant de récupérer pour la première fois son étage de rappel, et le japonais Mitsubish Electric envoyant son satellite JDRS-1 en géosynchrone orbite. Ce dernier engin est intéressant car il porte une liaison de données optique plutôt que le RF plus habituel, et pourrait prouver la technologie pour de futurs lancements.

Les semaines à venir devraient être pleines de nouvelles de la Chine sur les progrès de Chang’e 5. Obtenir un vaisseau sur la Lune et le rendre sera une énorme réussite, et nous espérons que rien n’échouera et nous verrons des photos des premières nouvelles roches lunaires sur Terre depuis les années 1970. Nous ne savons pas comment dire « Bonne chance et mission réussie! » en chinois, nous le dirons donc en anglais.

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