Pour aussi bruyant que les choses peuvent être dans la section des commentaires des articles de Hackaday, nous aimons vraiment le donner et prendre qui se passe là-bas. Nos lecteurs ont une étonnante diversité de parcours et d’expériences, et le fait que tout le monde partage si facilement ces expériences et les opinions fermement ancrées qu’elles engendrent est ce qui rend cette communauté si forte et si utile.

Mais avec autant d’opinions et d’expériences partagées, il est parfois difficile de percer la vérité essentielle d’un problème. Cela est particulièrement vrai lorsque la santé et la sécurité sont en jeu, un sujet où il est facile de s’enliser dans une accumulation d’anecdotes qui masquent la biologie sous-jacente. Exemple concret: j’ai récemment couvert une construction d’armoire à outils fabriquée en atelier et fait une remarque désinvolte sur l’inadéquation du soudage des glissières de tiroir zinguées, ayant entendu parler des dangers de l’inhalation de vapeurs de zinc une fois. Cela a conduit à une discussion dans la section des commentaires sur les deux côtés de la question qui a laissé les risques d’inhalation de fumée de zinc quelque peu flous.

Pour corriger cela, j’ai décidé d’examiner de près les risques liés au soudage et au travail du zinc. En tant que soudeur, je suis très intéressé par tout ce qui m’aide à ne pas mourir dans l’atelier, et en tant que geek de la biologie, je suis également fasciné par les mécanismes moléculaires des maladies. J’explorerai ces deux sujets en examinant la redoutable «fièvre du zinc» et comment l’éviter.

Symptômes pseudo-grippaux

L’une des premières choses que vous remarquerez si vous faites des recherches sur la fièvre de zinc est la difficulté à trouver des informations utiles. Google « fièvre de zinc » vous donnera une foule d’articles sur l’utilisation de suppléments de zinc pour conjurer les infections virales, sans parler d’autres utilisations médicalement douteuses du zinc. C’est en partie grâce au fait de vivre en ces temps de pandémie, mais cela montre également le plancher de bruit inhabituellement élevé qui accompagne la plupart des recherches d’informations médicales exploitables, par opposition aux anecdotes.

Heureusement, j’ai pu creuser assez profondément pour découvrir que ce qu’on appelle la fièvre de zinc est une maladie réelle qui a été bien décrite dans la littérature médicale depuis le milieu des années 1800. Il porte un large éventail de noms, de la «fièvre du fondateur de laiton» aux sonorités médiévales merveilleusement médiévales à «la grippe galvie», qui reflètent le fait qu’il s’agit en grande partie d’un risque professionnel des métiers de la métallurgie. Les maladies relèvent toutes de la grande catégorie de la «fièvre des fumées des métaux» ou MFF.

Le métal le plus fortement associé au MFF est le zinc, seul ou en alliage avec d’autres métaux – d’où l’association avec le laiton, un alliage principalement composé de cuivre et de zinc. D’autres métaux qui peuvent causer la maladie couvrent à peu près toute la gamme des métaux couramment travaillés; les coupables les plus courants après le zinc sont le chrome, le cadmium et le cuivre.

La fièvre des métaux se présente généralement comme une apparition soudaine de symptômes pseudo-grippaux classiques – fièvre, maux de tête, douleurs musculaires et articulaires, fatigue, nausées et frissons violents. Les symptômes commencent généralement dans les quelques heures suivant l’exposition aux fumées métalliques, soit par soudage, meulage ou opérations de fonderie. Le diagnostic est généralement basé sur l’historique, par opposition à des tests sanguins ou à d’autres diagnostics; En gros, une personne qui se présente à une salle d’urgence avec des symptômes pseudo-grippaux et qui déclare avoir subi une soudure au cours du dernier jour environ recevra un diagnostic présomptif de MFF, après avoir écarté d’autres causes possibles.

Dans presque toutes les études de cas et revues sur la FFM que j’ai pu trouver, l’évolution de la maladie a été qualifiée d ‘«autolimitante». C’est un raccourci médical pour «ça disparaîtra dans quelques jours», et en fait, pour la plupart des métallurgistes, c’est clairement le cas. Alors que certaines personnes qui ont eu MFF rapportent une semaine ou deux pour se sentir normales, la plupart sont à nouveau debout après seulement quelques jours à se sentir vraiment, vraiment merdiques.

Aller trop loin

Jim «Paw-Paw» Wilson. Source: Anvilfire.com

La plupart, mais pas tous: prenez le cas extrême de Jim «Paw-Paw» Wilson, un forgeron d’une certaine renommée dans la communauté des forgerons. En 2005, alors que Jim avait 65 ans, il construisait un support de stock à partir d’un surplus de tuyaux galvanisés. Connaissant les dangers des vapeurs de zinc, Jim a tenté de brûler le revêtement de certains raccords de tuyauterie dans une forge alimentée au gaz. Il a apparemment chargé la forge de trop d’accessoires à la fois, ce qui a rempli l’atelier de flots de fumée épaisse et blanche d’oxyde de zinc. La fumée était si épaisse qu’elle a laissé des dépôts d’oxyde de zinc de 1/16 po (1,5 mm) d’épaisseur à l’intérieur de la forge.

Comme il a probablement eu plusieurs fois dans sa carrière de métallurgiste, Jim a été malade avec les symptômes classiques de MFF peu de temps après cette session de forge. Il s’est senti suffisamment bien en quelques jours pour faire un voyage, mais une semaine après l’exposition, il a contracté une pneumonie bilatérale, qui l’a tué la semaine suivante. S’il est vrai que Jim souffrait d’emphysème avant l’incident de la forge, et que cela a probablement contribué au résultat, il n’en reste pas moins qu’il n’aurait probablement pas contracté la pneumonie qui l’a tué s’il n’avait pas essayé de brûler ces raccords.

Bien que le cas de Jim ait été extrême, à la fois en termes de quantité de vapeurs d’oxyde de zinc produites et de problèmes médicaux sous-jacents de la victime, il illustre le fait que la FFM peut être dangereuse dans les bonnes conditions. Cependant, le risque de mourir du CFP semble assez faible. Je n’ai pas pu trouver beaucoup d’informations sur l’épidémiologie de la maladie, sauf qu’il y a environ 1500 à 2500 cas par an aux États-Unis, dont environ 700 ont été signalés à la lutte anti-poison et un tiers nécessitait un traitement médical.1. Cet examen ne permet pas de savoir si l’un de ces cas a entraîné la mort, mais il est probablement prudent de supposer que les auteurs auraient mentionné tout décès survenu.

En parlant de contrôle anti-poison, un aspect intéressant du CFP a été révélé par un examen de 2012 des données de contrôle anti-poison à Victoria, en Australie.2. Ils ont tracé le nombre d’appels pour lutter contre les poisons par rapport au jour de la semaine où l’incident s’est produit et ont constaté que lundi était de loin le moment le plus probable pour quelqu’un de contracter la FFM. Cela va de pair avec l’un des noms alternatifs de MFF, «fièvre du lundi matin», et peut avoir à voir avec un certain degré de tolérance que le corps acquiert avec une exposition prolongée à de petites quantités de vapeurs métalliques. On pense qu’après un week-end loin du magasin, la capacité du corps à gérer la toxine de zinc a diminué, ce qui le rend plus susceptible de provoquer des symptômes après un week-end loin du magasin.

Le lundi est le jour le plus courant pour le CFP. Source: médecin de famille australien 2012; 41: 141-3

Comment ça fonctionne

Tout cela est bien beau, mais qu’en est-il de la viande du problème: comment les vapeurs métalliques provoquent-elles des symptômes pseudo-grippaux? En termes simples, nous ne savons tout simplement pas. Le mécanisme ne semble pas bien étudié, peut-être en raison du fait que la maladie est généralement spontanément résolutive et non mortelle. Mais il est probable que ce qui cause les symptômes ressentis lors d’un cas légitime de grippe – ou, comme nous l’avons appris l’année dernière, un coronavirus tel que le SRAS-CoV-2 – provoque également les symptômes de la MFF. Le blâme retombe donc sur le système immunitaire humain, avec l’activation des globules blancs appelés neutrophiles; la libération de cytokines, signalant les produits chimiques liés aux réponses inflammatoires; et formation de radicaux oxygène. Ceux-ci forment le breuvage biochimique qui vous fait vous sentir si mal pendant la grippe, et on pense que l’oxyde de zinc et les autres vapeurs métalliques associées au MFF déclenchent également leur libération.

Une métallothionéine végétale, similaire aux MT des mammifères. Les résidus de cystéine riches en soufre (jaunes) forment des centres de coordination qui se lient aux ions métalliques (violets) et les éliminent des cellules. Source: Thomas Shafee, CC BY 4.0

Un autre indice sur la façon dont le CFP se produit est révélé en examinant cet aspect «fièvre du lundi matin» de la maladie.3. On pense que la capacité à développer une tolérance aux fumées métalliques au fil du temps est liée à l’expression des métallothionéines (MT), qui sont des protéines riches en soufre spécialisées dans la liaison des ions métalliques dans le corps. Une seule molécule humaine de MT peut piéger jusqu’à sept ions zinc, les séquestrant et les empêchant de faire tout ce qu’ils font pour activer le système immunitaire. On pense que de petites quantités d’ions métalliques stimulent l’expression de la MT, ce qui permet de développer une tolérance au cours de la semaine de travail. En l’absence de stimulus, cependant, comme pendant un week-end loin de l’atelier, l’expression des MT est régulée à la baisse, ce qui signifie que le malheureux soudeur qui reçoit une grosse dose de zinc lundi a probablement une capacité réduite à faire face à la menace.

Et parce que quelqu’un est sûr de le mentionner dans les commentaires, nous soulignerons que les soudeurs de la vieille école ne jurent que par la consommation de grandes quantités de lait avant de souder quoi que ce soit contenant du zinc pour conjurer les symptômes de la MFF. Il y a beaucoup d’anecdotes sur la façon dont cela fonctionne, et il y a des spéculations selon lesquelles le calcium dans le lait bloque ou entre en concurrence avec les ions zinc. Mais étant donné que la plupart des recommandations sont de boire quatre litres ou plus de lait et que cela doit être fait avant le début du soudage, ce ne sera probablement pas pratique pour la plupart des gens comme méthode prophylactique.

Alors, quel est le message à retenir sur la fièvre des métaux? Je pense, avant tout, que les soudeurs doivent se rendre compte que c’est une vraie maladie et pas seulement une histoire de vieille femme. De tous les témoignages, la maladie est spontanément résolutive et de nature temporaire, mais à moins que vous ayez des conditions médicales sous-jacentes, elle ne semble pas susceptible de vous tuer. Étant donné à quel point les symptômes de la grippe peuvent être débilitants, je ne sais pas pourquoi quelqu’un flirterait même avec quelque chose qui vous fera ressentir cela, même si ce n’est que pour quelques jours. Si je devais absolument souder quelque chose de galvanisé, je m’assurerais de le faire avec une sorte de respirateur à pression positive, avec extraction des fumées, ou même à l’extérieur pour éloigner ces vapeurs nocives. Mieux vaut être trop prudent que d’être allongé pendant quelques jours avec des symptômes qui pourraient facilement être confondus avec autre chose, surtout à notre époque.

Les références:

  1. Ahsan SA, Lackovic M, Katner A, Palmero C. Metal Fume Fever: Une revue de la littérature et des cas signalés au centre antipoison de la Louisiane. J. of the LA State Med Soc 2009; 161: 348-351.
  2. Wong A, Greene S, Robinson J. Fume des métaux: un examen de cas d’appels effectués au centre d’information sur les poisons de l’époque victorienne. Médecin de famille australien 2012; 41: 141-143.