Le nom Gladys West est probablement inconnu, mais elle a participé à la création de quelque chose que vous utilisez probablement assez souvent : le GPS. Vous ne penseriez pas qu’un enfant qui a grandi dans une ferme en métayage deviendrait un mathématicien influent, mais peut-être que le fait de voir son père travailler très dur pour très peu et sa mère travailler pour une entreprise de tabac lui a fait réaliser qu’elle en voulait plus pour elle-même. . Très tôt, elle a décidé que l’éducation était la solution. Elle s’est rendue jusqu’au Naval Surface Warfare Center.

Pendant qu’elle était là-bas, elle a changé le monde avec – sans blague – les mathématiques. Bien qu’elle n’ait pas inventé à elle seule la navigation par satellite, son travail était essentiel aux systèmes que nous tenons pour acquis aujourd’hui.

Voler haut

West avait une passion pour les altimètres satellites. Nous pensons qu’un satellite se trouve à une certaine hauteur au-dessus de la surface de la Terre, mais ce n’est pas vraiment exact. La surface de la Terre n’est pas une boule lisse. Passer au-dessus d’une colline ou d’une vallée signifie que la distance exacte entre la surface et le satellite change presque constamment. Passer au-dessus de l’eau est un autre problème. Si vous voulez être précis, toutes ces choses comptent. Et si vous voulez construire un système de positionnement global, vous voulez être précis.

West a modélisé la forme exacte de la Terre sur la base des données du satellite GEOS. Elle est ensuite devenue chef de projet pour SEASAT, qui utilisait un radar pour mesurer la surface de l’océan. Son intérêt l’a amenée à travailler avec l’ordinateur IBM 7030 pour affiner les modèles de la Terre connus sous le nom de géoïde. Cela prend en compte des éléments tels que les forces de marée et la gravité pour calculer la véritable forme de la Terre, plutôt que de simplement supposer qu’il s’agit d’une sphère parfaite. Un géoïde précis est une partie importante du GPS et des systèmes de navigation similaires d’aujourd’hui.

Tour complet

Sa famille n’avait pas l’argent pour envoyer West à l’école, alors elle a travaillé dur pour gagner une bourse complète. Les deux meilleurs élèves du secondaire ont obtenu un tour complet et, grâce à la discipline et à son intellect, ont obtenu leur diplôme de major de promotion en 1948.

Elle était excellente dans toutes ses matières mais a choisi de se spécialiser en mathématiques. Après une brève période d’enseignement, elle est retournée pour une maîtrise. Même avec un diplôme d’études supérieures, l’enseignement ne payait pas très bien. Malgré son inquiétude à l’idée de déménager en Virginie dans les années 1960, le travail dans la Marine lui a offert un meilleur salaire et elle est restée dans cet emploi jusqu’à sa retraite plus de quatre décennies plus tard.

Héritage

West a reçu plusieurs prix pendant son temps de travail. De plus, elle a été intronisée au Temple de la renommée de l’Air Force en 2018. La Navy a même produit une courte vidéo que vous pouvez voir ci-dessous.

Bien sûr, de nombreuses personnes ont travaillé sur le GPS, connu sous le nom de NAVSTAR à ses débuts. Ce n’était même pas le premier système du genre. Cet honneur revient probablement au projet Transit de 1960. Mais tous ces systèmes nécessitaient des modèles mathématiques précis de la Terre, et West était un élément clé de l’équipe qui a rendu cela possible. Faire des horloges précises, les synchroniser et réduire tous les composants à faible coût ont leurs propres histoires et héros, mais pour le calcul, nous pouvons remercier Gladys West.

Nous aimons connaître les histoires derrière la technologie que nous utilisons tous les jours. Nous pensons que Gladys West est encore plus inspirante en raison de ses humbles débuts et de la détermination et de l’intelligence évidentes qu’elle a eues pour la mener jusqu’à présent. Gladys a obtenu son doctorat après sa retraite, mais nous comprenons qu’elle préfère toujours utiliser des cartes papier.

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