Google abandonne l’un de ses projets et laisse sa base d’utilisateurs établie dans le vent ne compte plus comme une nouvelle. En fait, c’est devenu une sorte de mème. Le géant de la recherche est connu pour lancer des idées juste pour voir ce qui colle, et bien que cela leur ait parfois valu d’énormes succès, cela entraîne également beaucoup de chagrin pour quiconque a la malchance d’utiliser encore l’un des retardataires lorsque la hache tombe.

Ainsi, lorsque le géant de la recherche a reconnu début mars qu’il ne vendrait plus sa visionneuse de réalité virtuelle Cardboard, ce n’était pas vraiment un choc. Les lunettes de réalité virtuelle exceptionnellement bon marché, littéralement fabriquées à partir de carton plié, ont été un énorme succès lors de leur dévoilement en 2014. Mais malgré les meilleurs efforts de Google pour introduire du matériel compatible Cardboard avec leur casque Daydream View deux ans plus tard, cela n’a pas réussi évoluer vers une entreprise rentable.

Google Cardboard

Bien sûr, si vous saviez où regarder, l’écriture était sur le mur depuis un certain temps. Alors que le matériel Daydream a fait l’objet d’une deuxième révision en 2017 et que Google a même introduit un programme de certification pour s’assurer que les téléphones fonctionneraient correctement avec le casque à 100 USD, l’appareil a été arrêté en 2019. Du côté logiciel, Android 7 «Nougat» a été cuit- dans la prise en charge de la réalité virtuelle en 2016, mais il a été discrètement supprimé au moment de la sortie d’Android 11 à l’automne 2020.

Avec Cardboard plus disponible à l’achat, Google a simplement officialisé ce qui était déjà très clair: ils ne sont plus intéressés par la réalité virtuelle basée sur le téléphone. Dans des circonstances normales, toute personne utilisant encore le service serait obligée de l’abandonner. Il suffit de demander à ceux qui étaient encore actifs sur Google+ ou Allo avant que la prise ne soit débranchée.

Mais cette fois, les choses sont un peu différentes. Entre la décision de Google de le transformer en projet open source et les légions de téléspectateurs tiers sur le marché, Cardboard ne s’effondre pas sans combat. Le chemin à parcourir peut être différent de ce que Google avait initialement envisagé, mais l’histoire n’est certainement pas terminée.

Le cas de la VR bon marché

Il est clair que Google refroidissait depuis un certain temps l’idée de la RV basée sur téléphone, mais leur sortie du marché a été encore accélérée par l’arrivée de nouveaux casques VR autonomes d’Oculus qui surpassaient de loin Cardboard. Mais tous les consommateurs ne voyaient pas cela comme un pas en avant. Si les nouveaux casques VR étaient sans aucun doute impressionnants, ils étaient également chers et ont introduit de nouveaux écosystèmes logiciels dans lesquels de nombreux utilisateurs hésitaient à adhérer. Il existe toujours un marché pour les casques bon marché qui permettent aux smartphones d’être utilisés pour la RV rudimentaire, mais ce n’est tout simplement pas assez lucratif pour attirer une entreprise comme Google.

Bien entendu, toutes les entreprises n’ont pas des normes aussi élevées. Malgré les limitations considérables de la réalité virtuelle sur smartphone, les casques de type carton ne manquent pas parmi lesquels les consommateurs peuvent choisir. Ils vont du fourrage bon marché aux magasins de jouets aux unités plus avancées qui tentent de fournir les expériences haut de gamme proposées par Google avec leurs propres Daydream Viewers.

Une recherche rapide sur Amazon ou eBay renvoie une chaîne apparemment interminable de casques VR pour chaque budget ou application possible; tout ne reposant sur rien de plus que le smartphone que vous avez déjà acheté et payé. Il est facile de regarder ces casques, dont beaucoup proviennent d’entreprises de nuit, et de les voir comme des clones bon marché cherchant à capitaliser sur l’idée de Google. Mais la réalité est que la spécification de la visionneuse Cardboard a toujours été conçue pour être open source.

Même si la plupart des fabricants ont décidé de ne pas emprunter la voie littérale du carton dont Google a été le pionnier, la disposition générale de la visionneuse et les meilleures pratiques décrites dans la documentation qui l’accompagne constituaient une base de travail inestimable. Il n’a pas fallu longtemps à ces entreprises pour adapter le principe de base du carton dans un cadre en plastique rigide, et à partir de là, commencer à superposer de nouvelles fonctionnalités et capacités pour se démarquer de la concurrence.

Une boîte en plastique de 5 $ US avec des objectifs de mauvaise qualité peut-elle rivaliser au niveau technologique avec des casques VR autonomes, sans parler des modèles qui utilisent un PC de jeu pour fournir les visuels? Bien sûr que non. Mais ce n’est guère le point. Équipés d’un téléphone d’occasion, ces appareils peu coûteux peuvent offrir des visuels immersifs à 360 ° à une fraction du prix. Cela signifie apporter la réalité virtuelle à des personnes et des lieux qui n’auraient autrement jamais eu accès à la technologie.

Logiciel pour voir double

Bien que l’état de l’art n’évolue pas beaucoup au-delà de ce qu’il est actuellement, les casques VR dérivés de Cardboard ne disparaîtront pas de sitôt. Bien sûr, le matériel n’est que la moitié de l’équation. Avec la fonctionnalité VR déjà supprimée de la dernière version d’Android, à quoi les utilisateurs pourront-ils réellement utiliser ces appareils?

La bonne nouvelle est qu’Android a peut-être perdu ses capacités natives de réalité virtuelle, mais elles n’ont jamais été très importantes en premier lieu. Obtenir un effet stéréoscopique de base est aussi simple que d’afficher deux points de vue à la fois sur l’écran et de laisser les propriétés optiques du casque gérer le reste. C’est une astuce assez simple qui peut même être réalisée avec un ffmpeg filtre, et ne nécessite certainement aucune optimisation au niveau du système d’exploitation. Surtout compte tenu de la puissance de calcul toujours croissante du smartphone moyen.

Mais comme cela se produit, Google a également publié le SDK Cardboard en tant que projet open source. Cela permet aux développeurs de créer des expériences de réalité virtuelle multiplateformes pour Android et iOS, et fournit des fonctions de suivi de mouvement et de rendu stéréoscopique. La feuille de route officielle montre qu’il est prévu de poursuivre le développement du SDK, même s’il convient de noter qu’aucun engagement n’a été effectué depuis décembre 2020. Cela dit, il existe un certain nombre de fourchettes actives du projet, même si Google ne contribue plus activement , la communauté semble prête à continuer à faire avancer le SDK pour le moment.

Pionnier de manière responsable

Google a à juste titre attrapé beaucoup de critiques dans le passé pour avoir abandonné des produits sans leur donner une chance de réussir, ou pire, tuer un produit sans avoir de plan de sortie en place, mais il est difficile de trouver à redire sur la façon dont ils ont décidé de le faire. se détendre en carton. Nous pourrions débattre de la raison pour laquelle ils n’ont pas pu monétiser le concept de la réalité virtuelle basée sur le téléphone, en particulier avec l’intérêt public si élevé, mais c’est un point discutable. L’important est que la communauté ait eu un accès illimité au matériel et aux logiciels Cardboard une fois que Google a décidé qu’il ne pouvait pas gagner d’argent avec cette idée.

En fin de compte, la gestion du carton par Google est un exemple fantastique d’innovation bien faite. Les entreprises technologiques s’engageront toujours dans ce type de développement spéculatif à la recherche de la meilleure chose suivante, et invariablement, bon nombre de ces idées ne parviendront pas à devenir rentables. Au lieu de bloquer toute cette recherche et développement là où personne ne peut y accéder, nous devrions encourager les entreprises qui empruntent la noble voie de l’open sourcing dans leurs projets farfelus. Ce n’est pas parce qu’ils ne savent pas comment le rendre rentable que nous ne pouvons pas comprendre comment le faire fonctionner.