Gopher, la norme concurrente du WWW dans les années 90 vaut toujours la peine d’être vérifiée

Le 30e anniversaire du World Wide Web est passé plus tôt cette année. Naturellement, cette étape a été franchie avec des camions pleins de fanfare ringard et de languissement pour ces temps plus simples. En trois décennies, le Web est passé d’une expérience de niche prometteuse à un élément irremplaçable du discours mondial. Malgré tous ses nombreux défauts, le Web est devenu presque essentiel pour des milliards de personnes dans le monde, et ne va nulle part de sitôt.

Alors que les médias grand public louaient l’immense succès du Web, un autre système d’information Internet fêtait également ses trente ans – Gopher. Poids lourd oublié du début d’Internet, la popularité de Gopher a chuté à la fin des années 90 et a presque complètement disparu. Heureusement, comme son courageux homonyme, Gopher a continué à creuser un tunnel à travers Internet jusqu’au 21st siècle, soutenu par une communauté passionnée et avec un nombre croissant de serveurs en ligne.

Qu’est-ce que Gopher ?

Protocole Gopher défini dans le Comter and Information Services Newsletter de mai 1993 de l'Universitys of MinnesotaAu cours de l’été nord de 1991, alors que le Web primordial était en cours d’amorçage au CERN, les premiers serveurs Gopher étaient en ligne à l’Université du Minnesota (PDF). Né du besoin d’un système d’information à l’échelle du campus, le logiciel client et serveur de Gopher s’est finalement échappé sur l’Internet au sens large, et dans les mains des premiers utilisateurs enthousiastes.

Le nom « Gopher » est un jeu de rôle sur « Go-fer », généralement un employé ou un bénévole qui récupère et livre les demandes d’articles. De la même manière, le client Gopher a été conçu pour pouvoir récupérer des informations à partir d’un serveur Gopher et présenter ces informations dans un format lisible par l’homme. Le gopher se trouve également être la mascotte de l’Université du Minnesota.

Pendant un certain temps, Gopher était les nouvelle chaleur. Les utilisateurs pouvaient rechercher et trouver des fichiers texte via une structure de menu hiérarchique simple, rappelant les hyperliens Web mais plus réglementés dans leur mise en œuvre, et un peu comme la structure de fichiers et de dossiers des systèmes d’exploitation contemporains. La configuration d’un serveur Gopher était relativement facile et ne nécessitait que du matériel modeste – les premiers serveurs Gopher utilisaient des ordinateurs Apple standard, y compris le Macintosh IIci et le SE/30 exécutant A/UX (Apple UNIX).

Bien qu’étant une ressource à part entière, Gopher a agi comme un point de départ vers d’autres parties d’Internet. Si quelque chose n’était pas disponible sur Gopher, il y avait de fortes chances que vous puissiez effectuer un tunnel de Gopherspace jusqu’au Web, ou vers un serveur FTP, ou vers un groupe de discussion, pour trouver le contenu que vous recherchiez. Veronica (ou « Very Easy Rodent-Oriented Net-wide Index to Computer Archives ») était un moteur de recherche de serveur Gopher robuste et élargissait constamment sa base de données de sites Gopher. D’autres services tels que Wide Area Information Server (WAIS) étaient également disponibles.

Un ordinateur Apple Macintosh IIci debout sur le côté
Les premiers serveurs Gopher étaient des ordinateurs Macintosh grand public, y compris le Mac IIci.

Bien que Gopher ait connu des débuts prometteurs, le Web était destiné à devenir la méthode préférée d’accès à l’information sur Internet. L’hypertexte n’a cessé de gagner en popularité parmi les masses, alimenté par NCSA Mosaic, l’un des premiers navigateurs Web à succès. La rigidité de Gopherspace commençait à paraître un peu fatiguée par rapport au Web coloré et illustratif, qui devenait de plus en plus « surfable », grâce à des modems plus rapides et à leur capacité à prendre en charge une expérience multimédia plus riche. Malgré certaines expériences vraiment fascinantes telles que GopherVR, les inquiétudes de la communauté concernant les coûts de licence imposés par l’Université du Minnesota étaient la paille figurative qui a presque vu la fin de Gopher pour toujours. À la fin des années 1990, les serveurs Gopher étaient devenus une espèce en voie de disparition, tandis que le Web régnait en maître en tant que première expérience Internet.

Pourquoi Gopher aujourd’hui ?

Cela fait des décennies que Gopher n’était plus en vogue. Il existe aujourd’hui un désir, voire une hypothèse selon laquelle l’accès à Internet doit être une expérience multimédia grandiose, une caractéristique qui a poussé le Web primitif à ce qu’il est aujourd’hui. Avec ses racines en tant que méthode relativement piétonne (sinon efficace) pour transférer des données de recherche, le Web est désormais au cœur de la façon dont nous consommons les médias. Il va sans dire que le Web a éclipsé Gopher à presque tous les égards, et il est compréhensible que certains voient Gopher comme une relique particulière et vestigiale de l’ancien Internet.

Le navigateur en ligne de commande Lynx affiche Gopherpedia, une version Gopher de Wikipedia
Assurez-vous de vérifier Gopherpedia

Je me suis connecté pour la première fois à Gopher plus tôt cette année, bien après son apogée, et j’ai immédiatement rencontré un certain je ne sais quoi. La nostalgie et le desiderium sont venus par vagues. Voilà un service totalement différent du Web, mais pas pour les raisons que j’attendais.

La première session a commencé à gopher://gopher.floodgap.com:70, mais il n’a pas fallu longtemps pour commencer à traverser le Gopherspace à une vitesse de distorsion. L’interface texte uniquement a certainement rendu les choses plus rapides par rapport au Web relativement volumineux, mais la vitesse réelle est venue de la simplicité de la mise en page – des menus réglementés, tous semblables mais clairement étiquetés, signifiaient que la navigation dans Gopherspace était sans effort. La mise en forme de texte uniquement garantissait que chaque élément de contenu était aussi lisible que le suivant. La météo et les actualités étaient facilement accessibles, tout comme les logiciels (en particulier pour les ordinateurs vintage), les phlogs (blogs Gopher) et plus encore. Veronica-2, une révision du moteur de recherche original Veronica, est la réponse de Gopher à Google (bien que « I Veronicaed it » ne soit pas aussi accrocheur). Des recherches plus poussées ont révélé des proxys modernes pour reddit et Wikipedia, deux découvertes bienvenues qui ont encore retardé mon retour inévitable sur le Web.

Utiliser Gopher n’était pas seulement intuitif, c’était amusant. Considérer Gopher comme un vestige de l’ancien Internet ne lui rend pas justice – l’utilisation du service était véritablement informative et, à bien des égards, elle a surpassé le Web.

Comment gopher

Un client Gopher pour Windows
Les clients Gopher sont toujours disponibles pour tous les principaux systèmes d’exploitation.

Les clients modernes ont rendu l’accès à Gopher plus facile que jamais – ou du moins aussi facile qu’avant, car les navigateurs d’aujourd’hui ont abandonné la prise en charge de Gopher. Le projet Overbite propose des solutions pour utiliser Gopher sur les anciennes versions de Firefox, mais il existe plusieurs clients GUI autonomes disponibles pour tous les principaux systèmes d’exploitation. Lynx prend naturellement en charge Gopher et constitue un excellent choix pour les ordinateurs de tout âge. Les clients sont également disponibles pour les smartphones modernes.

Si trouver un client est un obstacle trop important, il existe des services proxy disponibles qui permettent l’accès au contenu Gopher via HTTP, comme le proxy Floodgap Public Gopher. Cela permet aux sites Gopher de s’afficher dans presque tous les navigateurs HTTP modernes et constitue un excellent choix pour les débutants.

En parlant de Floodgap, les utilisateurs anciens et nouveaux trouveront souvent leurs sessions Gopher commençant sur le serveur Floodgap à gopher://gopher.floodgap.com:70/. Ce serveur est accessible depuis 1999 et répertorie tous les principaux services et sites proposés par Gopher. Floodgap propose également de nombreux conseils et astuces utiles pour les nouveaux utilisateurs de Gopher et explique très bien la philosophie de Gopher.

Une fois que vous avez sauté dans Gopherspace, il n’y a pas grand-chose à dire sur «comment» Gopher. L’expérience peut sembler très linéaire, et cela peut être une bonne ou une mauvaise chose selon votre point de vue. Parfois, naviguer sur Gopher peut donner l’impression de parcourir un catalogue de fichiers sur un disque local, de sauter d’un dossier à l’autre, d’examiner des fichiers, puis de revenir en arrière sur le chemin qui vient d’être parcouru, jusqu’à un autre point de départ. Un navigateur textuel comme Lynx est particulièrement rapide pour ce type de navigation hiérarchique.

Le téléchargement de fichiers est également sans effort, ce qui est une bonne chose car la plupart des navigateurs Gopher ne prennent pas en charge les images en ligne (bien que de plus en plus adoptent cette fonctionnalité au fil du temps).

Apprendre ‘comment gopher’ est, tout au plus, un exercice de cinq minutes.

Intimité? Quelle confidentialité ?

Gopher est tout à fait un produit de son temps. Bien que cela soit quelque peu charmant, il existe certaines préoccupations concernant la vie privée des individus.

Chiffrement? Oublie ça. Cela fait de l’utilisation de Gopher une expérience sans effort, même pour les ordinateurs les plus anciens, mais il convient de noter les problèmes potentiels de confidentialité. Tout comme le premier WWW, votre historique de navigation, les soumissions de formulaires et d’autres informations sont tous transmis en texte brut, ce qui signifie que c’est une tâche triviale d’intercepter ces données. Actuellement, ce n’est pas une bonne idée d’utiliser Gopher pour quelque chose de vaguement privé ou personnel. Il existe des propositions et des concepts de base sur la façon de gérer le cryptage sur Gopher, mais à ce jour, il y a eu peu de progrès dans ce domaine. Des projets comme Gophernicus pourraient intéresser ceux qui cherchent à configurer un serveur Gopher avec une sécurité supplémentaire.

Contrairement au Web moderne, les journaux de serveur accessibles au public sont très certainement une chose sur Gopher, même sur des serveurs relativement populaires comme Floodgap. Il est possible de suivre (ou d’être suivi) partout dans le Gopherspace grâce à ces journaux, et c’est quelque chose à garder à l’esprit si vous êtes soucieux de la sécurité et de la confidentialité.

Prenez vos prochaines vacances à Gopher Country

Mettons cela de côté – il y a une certaine ironie à défendre Gopher sur le World Wide Web. Mais je suis là, à faire exactement cela.

Client GopherVR
GopherVR était une première expérience. Les dérivés modernes sont encore disponibles aujourd’hui.

Il serait trop facile de comparer l’éviction de Gopher en tant que protocole Internet viable avec de nombreuses autres « guerres de format » des décennies précédentes – VHS sur Betamax, Blu-Ray sur HD-DVD. Ainsi formulé, il serait logique d’attribuer toute discussion sur une résurgence de Gopher aux néandertaliens technologiques, peut-être à ceux qui ont encore une puce sur leur épaule après la perte de la «guerre» dans les années 1990.

Pour le meilleur ou pour le pire, nous passerons désormais toujours la majorité de notre existence en ligne sur le Web. Le succès retentissant du Web pour capter l’imagination des gens ne signifie pas que Gopher est une dévalorisation, une relique. De nos jours, c’est en fait tout le contraire. Là où il rivalisait autrefois pour la domination, Gopher existe maintenant en harmonie avec le Web. Les proxys HTTP permettent d’accéder au contenu Gopher, brouillant les frontières entre les deux protocoles. Pour ceux qui décident de creuser plus profondément, ils se rendront compte que Gopher n’a jamais vraiment été vaincu après tout – il existe maintenant comme il l’a (presque) toujours fait, un refuge pour les personnes et le contenu qui ne correspondent pas tout à fait au Web.

Cameron Kaiser, administrateur système du serveur Floodgap, le met joliment dans un phlog :

Il serait négligent de dire avec mépris que Gopher a été tué par le Web, alors qu’en fait, le Web et Gopher peuvent vivre dans leurs sphères distinctes et chacun contribue l’un à l’autre. Avec l’accent mis par l’informatique moderne sur l’interopérabilité, l’hétérogénéité et l’économie, Gopher continue d’offrir beaucoup à l’utilisateur moderne, ainsi qu’en termes de contenu, d’accessibilité et de faible coût. Même maintenant clairement en tant que deuxième violon du World Wide Web, Gopher reste toujours pertinent.

Mon bref séjour dans Gopherspace a commencé comme un voyage nostalgique, mais a vraiment laissé un impact. Alors que le Web a depuis longtemps dépassé Gopher comme principal moyen de communication en ligne, les webmasters feraient bien de s’inspirer de Gopher.

Consultez Where Have all the Gophers Gone pour des informations plus fascinantes sur la montée et la quasi-extinction de Gopher, ainsi que des articles de Minnpost et TidBITS.