Quiconque a déjà assisté à une conférence sur les hackers sait que les discussions et les ateliers ne sont qu’une partie des raisons pour lesquelles les gens voyagent de partout au pays (et même du monde) pour y être. Les aspects sociaux et extrascolaires de ces événements sont tout aussi importants que le contenu programmé, sinon plus. Après tout, vous pouvez toujours regarder la version enregistrée de toute présentation que vous avez manquée lorsque vous rentrez chez vous; mais il n'y a qu'une fenêtre relativement courte pour boire du Club-Mate, conduire un Segway à des vitesses déraisonnables et passer du temps avec d'autres personnes de la communauté.

Cela ne me dérange donc pas d'admettre que j'étais extrêmement sceptique quand il a été annoncé que la conférence Hackers On Planet Earth (HOPE) devenait virtuelle en raison de la pandémie COVID-19. D'autant que la décision est intervenue quelques mois seulement avant le début de l'événement à New York. Essayer de recréer l'expérience d'un pirate informatique à grande échelle en tant qu'événement en ligne uniquement est déjà assez difficile, mais le faire dans un délai aussi court semblait être la recette du désastre. Surtout pour un événement comme HOPE qui avait toujours entassé l'historique Hotel Pennsylvania jusqu'aux chevrons (et parfois, au-dessus) de contenu et d'activités.

Ce qui ne veut pas dire qu’ils n’avaient pas d’idées intéressantes. Étant donné que tant de gens étaient de toute façon coincés à la maison, ils ont décidé qu'il n'y avait pas grand chose à limiter HOPE à un seul week-end. Pour 2020, l'événement se déroulerait plutôt pendant neuf jours consécutifs. Les conférences préenregistrées et les ateliers interactifs commençaient à 9 heures du matin, heure de l'Est, et se poursuivaient jusqu'aux petites heures du matin, se terminant souvent par un spectacle musical en direct.

Comme l’a décrit le fondateur Emmanuel Goldstein, l’idée était de transformer cette année HOPE en une chaîne de télévision de hackers 24 heures sur 24, capable de diffuser un large éventail d’idées et d’opinions dans les foyers du monde entier. Plutôt que de prétendre que l'expérience classique de la convention de hackers pourrait être entièrement reproduite en ligne, ils embrasseraient pleinement les possibilités offertes par Internet et créeraient quelque chose de complètement différent. Mais pourraient-ils y parvenir?

Un endroit pour appeler à la maison

Qu'il se déroule sur deux ou neuf jours, un événement en ligne a besoin d'un endroit central où les participants peuvent communiquer, et de nos jours, les plates-formes de chat ne manquent pas. Mais les types de personnes qui lisent 2600 et assistent à HOPE ont des opinions assez fortes sur les logiciels, il était donc difficile de décider de la technologie que l'événement utiliserait pour rassembler tout le monde.

Neo apparaissait occasionnellement pendant le flux vidéo pour annoncer le serveur Matrix.

Les Graybeards auraient été heureux de s'en tenir à l'IRC, où 2600 entretient une communauté soudée depuis des décennies. Alors que les nouveaux joueurs préféreraient naturellement quelque chose avec lequel ils sont plus familiers, comme Slack ou Discord. Malheureusement, les problèmes de confidentialité inhérents aux plates-formes de communication propriétaires sont en opposition directe avec tout ce que 2600 et HOPE représentent. Donc, à la fin, ils ont fait des compromis en utilisant Matrix, un protocole de chat décentralisé open source qui prend en charge les clients mobiles et Web modernes tels que Element.

Un serveur Matrix auto-hébergé a été spécialement créé pour HOPE, le code «ticket» reçu par les participants servant de jeton pour se connecter au tableau de canaux qui avait été mis en place. Un peu de guérilla marketing a été utilisé pour attirer autant de personnes que possible sur le serveur, avec des images apparaissant entre les discussions expliquant pourquoi Matrix était un meilleur choix pour la communauté des hackers. Le nombre d'utilisateurs actifs variait d'un jour à l'autre, mais lors des cérémonies de clôture, le serveur se vantait légèrement au nord de 1 600 comptes d'utilisateurs.

Le serveur Matrix a commencé avec des canaux dédiés pour discuter des présentations en streaming ainsi que des ateliers interactifs, mais il avait également des canaux où les utilisateurs pouvaient discuter des événements actuels ou demander une assistance technique. Au fil des jours, les utilisateurs ont commencé à créer de nouveaux canaux et le serveur a connu une sorte de croissance organique. Bientôt, il y avait un endroit pour montrer vos projets personnels, trouver un nouvel emploi ou simplement parler avec des gens de votre coin géographique du globe.

Demande écrasante

Que les organisateurs soient préoccupés par les ramifications techniques du fait d'avoir trop d'utilisateurs connectés à chaque atelier, ou qu'ils voulaient simplement limiter les problèmes logistiques pour les présentateurs, il avait été décidé dès le début que les classes interactives auraient toutes des limites strictes sur le nombre assister. Si vous vouliez participer à un atelier, vous deviez vous inscrire à l'avance pour réserver une place. Les plus populaires se sont remplis presque immédiatement, et en quelques heures à peine, presque tous les ateliers prévus pour les neuf jours de la conférence montraient qu'ils n'étaient plus disponibles.

Le format des ateliers a été rapidement adapté pour répondre à la demande.

C'était un problème assez grave. Toutes les discussions à HOPE ont été diffusées en ligne gratuitement, donc le seul avantage à acheter un billet de 200 $ cette année était qu'il vous donnait accès au serveur Matrix et aux ateliers. Avec tous les ateliers apparemment hors de la table, les participants ont commencé à exprimer leur mécontentement dans le chat.

Certains ont estimé qu’ils avaient été induits en erreur et qu’il aurait dû être clair lors de l’achat de leurs billets que l’espace serait limité dans les ateliers. Il est compréhensible qu’une salle puisse remplir sa capacité lors d’une convention de hackers traditionnelle; mais lorsqu'il est en ligne et libre de toute contrainte physique, personne ne s’attendait à ce qu’il se batte pour des sièges.

Mais au moment où les choses atteignaient leur paroxysme dans le chat, des têtes plus fraîches prévalaient. Les organisateurs de l'événement ont déroulé les pages d'inscription et ont apporté les modifications nécessaires au backend pour permettre à un nombre illimité de spectateurs dans chaque classe. Il y avait encore quelques limitations, car seules les 30 premières personnes environ auraient la possibilité d'utiliser leur microphone pour parler directement avec le présentateur, mais la plupart des gens étaient heureux de regarder et d'utiliser passivement le chat textuel. Des modérateurs bénévoles supplémentaires seraient également affectés pour aider à gérer le nombre plus élevé que prévu de participants dans chaque classe afin de ne perturber l'expérience de personne d'autre.

Aussi ouvert que possible

Entre Matrix pour le chat et BigBlueButton pour les ateliers, il était clair que HOPE s'appuyait fortement sur les logiciels open source. Les organisateurs voulaient non seulement garder autant d'opérations en interne que possible, mais ils voulaient s'assurer que personne ne soit empêché de participer aux festivités parce qu'ils n'avaient pas la licence ou le système d'exploitation approprié. Pour une organisation comme 2600, vous n’en attendez pas moins.

Mais plus que cela, l'événement lui-même a connu un niveau d'ouverture impressionnant. Il y avait un haut niveau de transparence pour une opération de cette envergure, et une table ronde de deux heures «Comment nous l'avons fait» pendant les cérémonies de clôture a guidé les téléspectateurs à travers les différents outils logiciels qu'ils utilisaient et a même fourni des détails sur le matériel, tout était servi. de. Avec autant d'événements qui passent au numérique, les organisateurs voulaient que HOPE serve d'étude de cas pour d'autres groupes qui pourraient avoir à déplacer leurs opérations dans le domaine numérique. Que vous souhaitiez savoir comment fournir un calendrier dynamique à vos participants ou comment atténuer les attaques de déni de service distribuées contre votre serveur Matrix, les informations étaient là pour vous.

Un événement pas comme les autres

En prolongeant la durée de HOPE et en offrant un environnement virtuel aussi riche aux participants, l'événement a vraiment pris une vie propre. Cela a peut-être été le mieux illustré par les «bosses» qui ont joué entre les discussions. Les téléspectateurs étaient invités à soumettre de courtes vidéos qui seraient insérées au hasard dans le flux chaque fois qu'il y avait une accalmie dans la programmation. Au fil des jours, ces vidéos sont devenues de plus en plus élaborées, englobant finalement des publicités simulées surréalistes et des courts métrages divisés en petits morceaux. C'est quelque chose qui n'aurait tout simplement pas pu se produire lors d'un événement physique, ou même d'un événement en ligne plus court d'ailleurs.

J'ai été inspiré pour soumettre ma propre bosse le troisième jour.

La décision de préenregistrer la plupart des discours a également très bien fonctionné. Cela a permis d’améliorer considérablement la valeur de la production des exposés, car vous regardiez la meilleure coupe éditée du présentateur par rapport à une présentation en direct qui pourrait être en proie à des problèmes techniques.

Vous n’aviez pas à vous soucier du dysfonctionnement de la démo, de la coupure de la batterie de l’ordinateur portable du présentateur ou du câble HDMI toujours manquant. tout était fluide et professionnel. Cela a également donné aux présentateurs l'occasion unique de discuter avec les spectateurs et de répondre aux questions en temps réel pendant la lecture de la vidéo, ce qui en fait une expérience plus personnelle que ce qui est possible lors d'une escroquerie physique.

Cette chaîne de télévision hacker de neuf jours était-elle un remplacement direct pour un événement en personne? Non, mais cela n'a jamais été le but. C'était quelque chose de complètement différent et, à certains égards, il a clairement réussi à améliorer la formule traditionnelle. Comme la conférence HOPE a toujours été bisannuelle, il serait intéressant de voir cette version virtuelle relancée les années creuses comme un moyen de lever des fonds pour 2600. Ce serait certainement dommage si nous devions attendre la prochaine pandémie mondiale avant de eu l'occasion de voir un autre événement de cette ampleur.

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