Vers cette heure-ci L’année dernière, Covid-19 – la maladie qui a tué jusqu’à présent plus de 400 000 Américains et infecté 25 millions de plus – semblait encore être le problème de quelqu’un d’autre. Le dernier jour de 2019, le gouvernement chinois avait confirmé que des dizaines de patients de la ville de Wuhan étaient traités pour une mystérieuse maladie de type pneumonie. Dix jours plus tard, des chercheurs travaillant avec les autorités sanitaires ont publié le génome du virus qui rendait les gens malades.

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Tout ce que vous devez savoir sur le coronavirus

Voici toute la couverture WIRED en un seul endroit, de la façon de divertir vos enfants à la façon dont cette épidémie affecte l’économie.

C’était la première histoire que j’ai écrite pour WIRED sur le coronavirus maintenant connu sous le nom de SARS-CoV-2. Au cours des premiers jours de 2020, l’accomplissement scientifique d’un séquençage aussi rapide du virus, combiné à un engagement en faveur du partage de données ouvertes, a été annoncé comme une victoire pour la santé publique. Cette chaîne numérique de code génétique permettrait aux chercheurs du monde entier de commencer à faire des tests pour détecter le virus, s’il devait apparaître sur les côtes de leur pays. Mais les responsables de la santé publique de l’hémisphère occidental ne semblaient pas trop inquiets de cette possibilité.

Une semaine s’est écoulée. Le nombre de cas en Chine a considérablement augmenté. Et le virus a commencé à apparaître dans de nouveaux endroits – d’abord au Japon et en Thaïlande, puis en Corée du Sud et aux États-Unis. L’Organisation mondiale de la santé a programmé une réunion pour décider si l’épidémie constituait ou non une urgence de santé publique internationale. Il y a un an aujourd’hui, le 22 janvier 2020, j’ai écrit une autre histoire, demandant à des experts en santé publique de se mettre au niveau avec moi sur une question: à quel point cette chose pourrait-elle être mauvaise?

Du moins en public, personne n’utilisait encore le «mot p». Bien que les scientifiques soient conscients que les pandémies sont une possibilité, comme la grippe porcine H1N1 de 2009, cela fait plus d’un siècle depuis l’émergence d’un virus capable d’infecter un tiers de la population mondiale et de tuer des millions de personnes.

J’ai parlé à Michael Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l’Université du Minnesota, le 21 janvier 2020. Et à ce moment-là, il m’a dit que les coronavirus n’ont tout simplement pas de potentiel pandémique. Seule la grippe, pensait-il, peut vraiment devenir mondiale. C’est ce qu’il avait certainement cru au début de l’épidémie de Wuhan, même si au moment où nous nous sommes entretenus, il avait des doutes et il venait de prendre le pas de dire le contraire à ses collègues du CIDRAP. «Il est clair maintenant que nous assisterons à une transmission mondiale du virus dans la semaine prochaine à 10 jours», a-t-il écrit dans un e-mail à l’équipe de direction du centre la veille de notre entretien. «En bref, je suis certain que ce sera notre prochaine pandémie.»

Je lui ai parlé à nouveau cette semaine, et il a dit qu’il s’était senti obligé d’écrire ce courriel parce que cela allait à l’encontre de ce qu’il avait dit à son équipe pendant la première quinzaine de janvier. «Ma préoccupation initiale s’était un peu atténuée lorsque nous avons réalisé qu’il s’agissait d’un coronavirus, et non de la grippe», dit Osterholm. Au début, après que l’agent pathogène ait été identifié, il a supposé qu’il se comporterait comme les autres coronavirus sur lesquels il avait travaillé, comme le SRAS et le MERS. Si vous le réduisez tôt avec des tests, la recherche des contacts et l’isolement des personnes qui ont été exposées, cela devrait simplement disparaître. En 2003, le SRAS s’était propagé à l’extérieur de la Chine, mais pas à grande échelle, m’a-t-il rappelé. Lorsqu’il est arrivé à Toronto, par exemple, le virus s’était principalement propagé parmi les gens dans les hôpitaux, et ceux qui sont décédés étaient des travailleurs de la santé – il n’avait pas traversé la population en général.

Mais ensuite, il a commencé à entendre des histoires de collaborateurs à Wuhan sur des familles qui avaient toutes contracté le virus alors qu’elles n’avaient pas eu de contact avec des personnes visiblement malades. Osterholm dit qu’il a réalisé qu’il devait se propager avant que les gens ne développent des symptômes. Cela changerait la donne. «Sur une période de 10 jours, j’ai traversé tout ce coup de fouet de:« C’est un coronavirus, ça va »mentalité de:« C’est un type très différent de coronavirus. Celui-ci va partir.  »

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