Avouons-le – pour la personne moyenne, les mathématiques et les formules ne sont pas le côté le plus attrayant de la physique. Le plaisir réside dans l’apprentissage pratique, le travail en laboratoire, les démonstrations en direct du pouvoir et des prouesses de Dame Nature. Et s’il est vrai que l’élève doit être prêt à apprendre, avoir un bon enseignant aide énormément.

Le professeur Julius Sumner Miller était énergique et enthousiasmé par la physique au point de devenir contagieux. En images, son visage sévère impose le respect. Mais en action, il devient adorable. Ses démonstrations sont dramatiques, délicieuses et à peu près aussi éloignées que possible des vieilles mathématiques ennuyeuses. Imaginez si Cosmo Kramer était professeur de physique, ou si cela ne vous donne pas une idée, imaginez simplement Doc Brown de Retour vers le futur (1985) avec un accent épais de la Nouvelle-Angleterre et des sourcils légèrement plus foncés. Le professeur Miller était une approche crier, bondissante, agitant les bras et tout le corps des démonstrations de physique. Il était complètement fasciné par la physique et désirait profondément la comprendre du mieux qu’il pouvait afin de pouvoir partager la magie avec des personnes de tous âges.

Le professeur Miller a atteint des milliers d’étudiants au cours de sa carrière d’enseignant de près de 40 ans et en a inspiré des millions d’autres en Amérique du Nord et en Australie via des programmes télévisés comme le Mickey Mouse Club et la propre émission de Miller intitulée Pourquoi en est-il ainsi? Son amour pour la science est en effet contagieux, comme vous pouvez le voir dans ce segment sur la valeur de choc des condensateurs.

Scintillé par la science

Julius Sumner Miller est né le 17 mai 1909 à Billerica, Massachusetts, et était le plus jeune de neuf enfants. Son père était letton et sa mère était «une paysanne lituanienne qui parlait douze langues». Lorsque Julius n’était pas occupé par les devoirs ou les tâches ménagères de la ferme familiale, il consommait des connaissances avec voracité et «lisait la bibliothèque de la ville à sec à l’âge de seize ans». Des années plus tard, il a utilisé son propre argent pour élargir la collection de la bibliothèque.

Après le lycée, Julius est allé à l’Université de Boston et a obtenu son diplôme en 1933 avec des diplômes en philosophie et en physique théorique. Il était impossible de trouver du travail en physique pendant la Dépression, alors Julius et sa femme Alice ont passé deux ans à travailler comme majordome et femme de chambre pour un riche médecin. Enfin, après avoir envoyé plus de 700 lettres, Julius a trouvé du travail dans une école privée du Connecticut. Quelques années plus tard, il est engagé par le département de physique de l’Université Dillard à la Nouvelle-Orléans en 1937 et y reste plusieurs années. Pendant la Seconde Guerre mondiale, Julius a également servi en tant que physicien civil pour le US Army Signal Corps.

Le professeur fait chanter les verres à vin. Image via Adelaide Now

Un enseignant pas comme les autres

En 1950, le professeur Miller a obtenu une bourse qui lui a permis d’étudier auprès d’Albert Einstein, avec qui il s’est lié d’amitié pour la vie. Einstein était son idole, et il avait une collection de souvenirs, y compris une copie de l’acte de naissance de l’homme.

À cette époque, Julius a fait un bref séjour d’enseignement à l’UCLA, mais a décidé qu’il voulait être dans un cadre plus petit. Il est allé enseigner dans un collège appelé El Camino à Torrance, en Californie, et y est resté jusqu’à sa retraite en 1974. Le professeur Miller était extrêmement populaire auprès des étudiants tout au long des années, même s’il n’était pas tout à fait amusant et amusant. Il s’attendait à ce que les élèves écoutent et travaillent dur, et il ne tolérait pas les mots mal orthographiés ou la ponctuation mal placée.

Il était également dur avec ses collègues, estimant que la plupart des éducateurs n’étaient pas assez rigides et que les étudiants n’apprenaient rien en conséquence. Dès les années 40, le professeur a été assez bruyant sur le déclin de l’éducation aux États-Unis et n’a rien fait de mal en parlant de la situation. Même s’il aimait enseigner à quiconque voulait l’écouter, le public préféré du professeur Miller était les enfants parce que «leur esprit et leur curiosité n’ont pas encore été émoussés par les écoles».

Professeur Wonderful, le match à domicile. Image via Etsy

Professeur Wonderful, pourquoi en est-il ainsi?

Au cours des années 1950, Miller a fait 40 apparitions en tant que professeur Wonderful sur le Mickey Mouse Club donnant des démonstrations animées chaque semaine. Le professeur s’est avéré populaire et a lancé sa propre émission de télévision en 1959 appelée Pourquoi en est-il ainsi? de Los Angeles. Après quelques années, il a déménagé en Australie et y est resté plus de vingt ans. Le professeur Miller est devenu une célébrité bien-aimée en Australie et a visité plusieurs fois au fil des ans. Il a également fait le circuit des talk-shows américains de fin de soirée et est apparu dans plusieurs émissions de télévision en tant que lui-même.

Vers la fin de sa vie, il a réalisé une publicité inoubliable à Cadbury, comprenant une démonstration de physique consistant à pousser un œuf dur dans une bouteille en verre indemne. Entre les démonstrations, il a trouvé le temps d’écrire plusieurs livres, dont une autobiographie difficile à trouver, et a contribué plus de 300 articles à des revues scientifiques. Quelques-uns des livres étaient pleins de «Millergrams» – des casse-tête basés sur la physique comme ce joyau:

Q32: Un jongleur arrive sur une passerelle au design plutôt fragile. Il a en main quatre balles. La charge maximale ne dépasse pas le jongleur lui-même et une balle. Peut-il traverser le pont en jonglant avec les balles, en ayant toujours au plus une balle dans la main (et trois en l’air)?

R: Non. Une balle qui tombe exerce une force sur la main supérieure à son propre poids. Au contraire, une balle «lancée» exerce une plus grande force qu’une balle «tenue». Autrement dit, la force supplémentaire égale et opposée à celle appliquée à une balle lancée, en plus de la masse du jongleur, dépasserait la tolérance du pont (le pont peut tolérer un jongleur et une balle tenue, mais pas la force vers le bas supplémentaire associée au forçage d’un balle «vers le haut»).

Au printemps 1987, le professeur Miller a développé une leucémie et est décédé peu après à l’âge de 77 ans, n’ayant demandé aucun service. Au lieu de cela, il a légué son corps à la USC School of Dentistry. L’héritage du professeur se perpétue grâce à YouTube, où vous pouvez regarder de nombreuses démonstrations délicieuses.

[Main image source: The Age]

Merci pour le conseil, [John Wayt].