C’est le cœur lourd qu’il faut signaler que la National Science Foundation (NSF) a décidé de démanteler l’Observatoire d’Arecibo. Suite à la défaillance de deux câbles de support, les ingénieurs ont déterminé que la structure est au bord de l’effondrement et que les réparations nécessaires seraient trop coûteuses et dangereuses à effectuer. En même temps, laisser la structure s’effondrer d’elle-même mettrait en danger les installations à proximité et détruirait sûrement le précieux équipement de recherche suspendu au-dessus de l’antenne de 300 mètres. Grâce à une démolition contrôlée, la NSF espère préserver autant que possible l’installation et son matériel.

Section du message Arecibo

Lorsque le premier câble de support s’est détaché en août, nous nous sommes inquiétés de ce que cela signifiait pour l’avenir de cet observatoire astronomique unique. Mis en ligne en 1963 dans le cadre d’un projet de la guerre froide visant à étudier le comportement des ICBM dans la haute atmosphère terrestre, le radiotélescope massif est unique en ce qu’il a la capacité de transmettre et de recevoir. Cette capacité a été utilisée pour produire des cartes radar d’objets célestes éloignés et détecter des astéroïdes géocroiseurs potentiellement dangereux.

En 1974, il était même utilisé pour diffuser la bonne volonté de l’humanité à toute forme de vie intelligente qui pourrait être à l’écoute. Connue sous le nom de «Message Arecibo», la transmission peut être décodée pour révéler un assortiment de pictogrammes qui transmettent tout, des numéros atomiques des éléments communs à la forme du corps humain. La dernière icône de la série était un simple diagramme d’Arecibo lui-même, de sorte que quiconque interceptait le message aurait une idée de la façon dont une espèce aussi relativement primitive avait réussi à atteindre et à toucher les étoiles.

Il n’y a pas de remplaçant pour l’Observatoire d’Arecibo, et il n’y en aura probablement pas dans un proche avenir. Le télescope sphérique à ouverture de cinq cents mètres (FAST) en Chine est plus grand qu’Arecibo, mais n’a pas la capacité de transmission cruciale. Le Goldstone Deep Space Communications Complex en Californie peut transmettre, mais comme il s’agit principalement de communiquer avec des engins spatiaux éloignés, il y a peu de temps libre pour s’engager dans des observations scientifiques. Même lorsqu’elle est disponible pour la recherche, la plus grande parabole du réseau Goldstone ne mesure que 1/4 du diamètre du réflecteur d’Arecibo.

La semaine dernière, nous nous sommes demandé à haute voix si un radiotélescope vieux de près de 60 ans valait encore la peine d’être sauvé étant donné les incroyables progrès technologiques qui ont été réalisés dans l’intervalle. Maintenant, malheureusement, nous avons notre réponse.


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