La chasse au pivot derrière AlphaBay, partie 1 : l’ombre

Peu de temps avant qu’AlphaBay ne prenne la première place du dark web, Alpha02 avait changé son nom d’utilisateur sur le site en simplement « admin » et avait annoncé qu’il n’accepterait plus aucun message privé qui lui serait envoyé par une personne autre que le personnel d’AlphaBay. Au lieu de cela, il a laissé une grande partie du travail de communication du site à son commandant en second et chef de la sécurité, un personnage qui s’appelait DeSnake.

Le surnom d’Alpha02 avait atteint son objectif, conférant au site sa crédibilité initiale. Désormais, celui qui était derrière entendait, comme les patrons criminels discrets du monde entier, se glisser dans l’ombre, ratisser sa fortune le plus discrètement et l’anonymat possible.

Au moment du changement de nom d’Alpha02, cette fortune augmentait à un rythme sans précédent : en octobre 2015, AlphaBay comptait plus de 200 000 utilisateurs et plus de 21 000 listes de produits pour les médicaments, contre seulement 12 000 listes sur Silk Road à son apogée. Vers le milieu de 2016, AlphaBay a dépassé le taux de vente maximal d’Agora de 350 000 $ par jour, selon des chercheurs de Carnegie Mellon. Il était devenu non seulement le plus grand marché noir du dark web, mais aussi le plus grand marché noir de crypto-monnaie de tous les temps. Et il continuait à grandir follement.

Pour Grant Rabenn, le procureur basé à Fresno, il était clair qu’Alpha02 était désormais l’homme le plus recherché sur le dark web ; Rabenn a comparé sa notoriété parmi les enquêteurs sur la criminalité numérique à celle d’Oussama ben Laden. AlphaBay et Alpha02 ont été invoqués à chaque conférence des forces de l’ordre sur la cybercriminalité, à chaque réunion interagences, à chaque événement de formation, dit Rabenn. Et à mesure que la cible sur le dos d’Alpha02 s’agrandissait, la peur inexprimée que ce cerveau pourrait garder indéfiniment une longueur d’avance sur eux augmentait également.

« Est-ce que cette personne est juste un pur génie qui a compris toutes les erreurs possibles ? » Rabenn se souvient s’être demandé. « Cet individu a-t-il trouvé le pays idéal avec la bonne infrastructure informatique pour gérer un marché, et il est capable de soudoyer les fonctionnaires là-bas pour que nous ne le touchions jamais ?

« Au fur et à mesure que les jours passaient, il y avait de plus en plus le sentiment que c’était peut-être le plus spécial », dit Rabenn. « Vous commencez à vous demander : est-ce le Michael Jordan du dark web ?

Mais Rabenn a suivi ces discussions d’Alpha02 à distance. L’idée que son équipe de Fresno pourrait en fait affronter le Michael Jordan du dark web ne lui était jamais venue. « On ne s’attend pas à ce que des gens comme nous s’attaquent à un site comme celui-là », dit-il simplement.

CHAPITRE 2

LE CONSEIL

Avant Grant Rabenn est devenu procureur fédéral, son deuxième emploi hors de la faculté de droit était dans un cabinet boutique à Washington, DC, consacré à la défense des criminels en col blanc. Le jeune avocat à la peau mate, aux cheveux noirs et au sourire hollywoodien a fini par représenter les oligarques russes et les dirigeants d’entreprises accusés de corruption de gouvernements étrangers. « Des gens très intéressants et riches essayant de cacher leurs actifs et d’éviter un examen minutieux », comme il les a décrits, ou alternativement, « des personnages de James Bond qui font le tour du monde avec des valises pleines d’argent ».

Rabenn a été captivé par ces aperçus dans un monde de milliards de dollars se déplaçant dans des transactions invisibles. Mais il a également trouvé qu’il admirait et enviait les procureurs de l’autre côté de la table – la façon dont ils travaillaient dans l’intérêt public et possédaient une certaine autonomie, choisissant les affaires qu’ils allaient poursuivre. Il a donc commencé à postuler pour des emplois au ministère de la Justice, pour finalement en trouver un à Fresno.